Volleyballers spelen 'finale' tegen Italië een dag eerder

Morgenmiddag speelt de Nederlandse volleybalploeg in de halve finale van het EK tegen aartsrivaal Italië, dat slechts tweede werd in de poule. Joegoslavië eindigde als eerste en ontmoet morgenavond Frankrijk.

EINDHOVEN, 12 SEPT. Uiteraard vinden de Nederlandse volleyballers het “razend jammer” dat ze geen finale kunnen spelen tegen Italië. De klassieke confrontatie om het goud in het volleybal is morgen de halve finale in de strijd om het Europees kampioenschap. Maar de Nederlandse volleyballers wilden er gisteren niet om treuren. “We moeten toch Joegoslavië en Italië verslaan om Europees kampioen te worden. Alleen moet dat nu in omgekeerde volgorde”, zei aanvoerder Peter Blangé na de laatste groepswedstrijd tegen Bulgarije. Nederland won met 3-0 en stond slechts 64 minuten in de zaal.

Het scheelde weinig of de gewenste droomfinale was werkelijkheid geworden. Als de Duitsers gisteravond in Den Bosch één setje van Joegoslavië hadden gewonnen, was Italië groepswinnaar geworden. Duitsland leek de tweede set te gaan winnen, maar ging uiteindelijk toch nog met 16-14 ten onder. De Joegoslaven wonnen vervolgens met 3-0 en eindigden in groep 1 op de eerste plaats. De Italianen hadden weliswaar hetzelfde aantal punten en hetzelfde setgemiddelde als Joegoslavië, maar het puntensaldo gaf de doorslag.

Na de eenvoudige zege op Bulgarije hoorden de Nederlandse spelers dat Italië de komende tegenstander is. Ze leken niet onder de indruk. Italië is sinds vorig jaar geen onverslaanbare formatie meer. Dat trauma behoort na de olympische zegetocht definitief tot het verleden. En het huidige Italiaanse team is zeker niet het Italië van vroeger. Mede door blessures van twee belangrijke spelers speelden de Azzurri de afgelopen week zeer wisselvallig. Maar gisteren ging het tegen Rusland (3-0) een stuk beter en bovendien sprak de opgeluchte coach Bebeto de hoop uit dat Rosalba en Pippi in het weekeinde weer speelklaar zijn.

Zijn collega Toon Gerbrands gelooft daar niet in. “Hij zal gewoon met deze ploeg spelen. Mij hou je niet voor de gek!” Zelf doet de langste bondscoach ter wereld graag mee aan de koude oorlog. Hij heeft eventueel nog een belangrijk wapen achter de hand: Olof van der Meulen. De lange tijd geblesseerde Fries is al jaren de schrik van de Italianen, maar is bij het EK slechts wisselspeler. Hij is wel fit en klaar voor de strijd. Dat hoeft de tegenstander echter niet te weten, vindt Gerbrands. Daarom gaf hij gisteravond tegen Frankrijk alleen speeltijd aan een aantal andere reserves (Van Es, Latuhihin, Mike van de Goor). “Olof mocht juist niét spelen. Ik weet hoe het met hem gaat. Dat is voldoende.”

Van der Meulen zou wel eens van pas kunnen komen. Nederland won met zijn zes basisspelers de afgelopen zes dagen soeverein vijf keer met 3-0, maar vanaf morgen telt dat niet meer. Dan begint het echte grote werk, in een uitverkochte zaal én met gerenommeerde opponenten. De vraag is of de nieuwelingen in de A-ploeg, Nummerdor en Schuil, bestand zijn tegen deze druk. “Dat is een kwestie van afwachten”, zegt veteraan Blangé. “Denk je dat ik er destijds zo maar stond? Dat kost tijd. Oké, we moeten van Italië kunnen winnen, maar als dat niet gebeurt, is dat echt niet zo'n grote verrassing. We staan hier wel met een hele nieuwe ploeg.”

Nederland en Italië stonden vele keren in finales tegenover elkaar en slechts eenmaal eerder in een halve finale. Dat was bij het Europees kampioenschap van 1989, in de beginfase van de glorietijd van het Nederlands team. Stijf van de zenuwen verloor de ploeg van de toenmalige bondscoach Harrie Brokking in Stockholm volstrekt kansloos met 3-0. Niemand verwacht nu weer zo'n duidelijke uitslag voor één van beide ploegen. “Het is tegenwoordig altijd een kraker van jewelste. Ongeacht welke spelers er op het veld staan”, zegt Gerbrands.

In de laatste finaleronde van de World League kampte Nederland met de nodige personele problemen, toen het in Moskou tegen Italië speelde. Eerste spelverdeler Blangé had nog vakantie en Schuil was geblesseerd. Zijn vervanger, de niet fitte Van der Meulen, hield het niet lang vol en ook Broere voldeed niet, zodat Nederland de wedstrijd zonder echte libero vervolgde. Toch werd het een 3-1 overwinning voor Nederlan. Die uitslag kan een goede oppepper zijn voor de ploeg van Gerbrands. Hoewel ook de Italianen er moed uit zouden kunnen putten. Zij wonnen in Moskou met de meest gehavende ploeg de World League, ondanks het verlies tegen Nederland.

Lukt het Nederland morgen de grote rivaal te verslaan, dan wacht een dag later nog de officiële finale. Waarschijnlijk tegen de nummer drie van de Olympische Spelen, Joegoslavië, dat in staat moeten worden geacht van het verrassend sterke Frankrijk te winnen.