Groots in de bijrollen; Burgess Meredith (1908-1997)

ROTTERDAM, 11 SEPT. Toen Burgess Meredith in 1975 voor het eerst voor een Oscar werd genomineerd, voor de beste mannelijke bijrol in Day of the Locust, had hij al een lange loopbaan achter de rug. De Amerikaanse acteur, die dinsdag op 89-jarige leeftijd in zijn woonplaats Malibu overleed, won niet, maar werd het jaar daarop opnieuw genomineerd voor zijn bijrol als manager in Rocky. “Mijn eerste echt grote succes in 120 films”, noemde Meredith zijn deelname aan de Sylvester Stallone-film, hoewel hij weer niet won.

De lange carrière van Meredith begon voor de oorlog op Broadway waar hij onder andere een eend en de zevenslaper speelde in Alice in Wonderland. Zijn doorbraak op het toneel was zijn rol als de tragische held Mio in Winterset van Maxwell Anderson. Nadat daarvan in 1936 een filmversie was gemaakt, verdeelde Meredith zijn tijd tussen Broadway en Hollywood. Zijn belangrijkste hoofdrol als filmacteur was de rol van George in verfilming van John Steinbecks Of Mice and Men. Een jaar later speelde hij Ginger Rodgers' aanbidder in Tom, Dick and Harry.

Tijdens de communistenjacht onder leiding van senator McCarthy in de jaren vijftig werd Meredith op de zwarte lijst gezet. Maar in 1977 kreeg hij een Emmy voor zijn vertolking van de Joseph Welch in Tail Gunner Joe, een docudrama over het leven van McCarthy. Welch was de advocaat die het met succes tegen de communistenjager opnam.

Daarvoor had Meredith zijn bekendheid al vergroot met rollen in andere televisieprodukties, met name die van de Penguin, een slechterik in de televisieserie Batman. Films waarin hij na Rocky nog te zien was zijn, behalve Rocky II en III, bijvoorbeeld Foul Play, The Manitou, A Wedding (1978) van Robert Altman, True Confessions (1981), en Twilight Zone - The Movie (1983).

In zijn in 1994 verschenen autobogragfie So Far, So Good waarin hij ook vertelt over zijn relaties met Marlene Dietrich en Heddy Lamarr, geeft hij aan geen nostalgische gevoelens te koesteren voor het Hollywood van vroeger. “In de beginjaren”, schrijft hij, “runden vijf mannen het hele bedrijf. Ze konden je carrière maken of breken. Tegenwoordig is Hollywood gezonder, plezieriger en persoonlijker.”