'Benni' houdt van andijvie en vertrouwt op God

AMSTERDAM, 10 SEPT. Zijn trainer noemt hem een joker, een ideale invaller die geen aanpassingsproblemen heeft. Hij heeft geen moeite met zijn status van reserve. Hij kijkt zijn ogen uit langs de kant en staat ondertussen te trappelen van ongeduld om zijn talenten te tonen. De Zuid-Afrikaan Benedict 'Benni' McCarthy mocht gisteravond bijna een uur meespelen tegen RKC.

Hij maakte twee treffers in de Arena. Hij zag een rake kopbal afgekeurd en een andere kopbal op de doellijn met de hand beroerd door een Brabantse verdediger. Hij leidde Ajax naar een 3-0 overwinning.

Na afloop stond McCarthy met zichtbaar plezier de pers te woord. Een gouden hoektand onderscheidt hem van zijn medemens. “Ik wil gewoon anders zijn”, verklaart McCarthy in vloeiend Afrikaans. “I am not afraid of no one”, zegt hij even later met een grappig Engels accent. Korte vragen leiden tot lange antwoorden. De spraakwaterval heeft nog geen last van de verplichte mediatraining bij Ajax. Op de achtergrond houdt assistent-trainer Bobby Haarms zijn nieuwe oogappel nauwlettend in de gaten. “Benni is een fijne gozer, een heerlijk open joch. Hij vreet voetbal, dat zie je alleen bij de hele groten. En hij spreekt nog Nederlands ook, al is het vooral van achter naar voren.”

De 19-jarige McCarthy is één van de zeven buitenlandse aanwinsten van Ajax. Hij groeide op in Kaapstad, voetbalde op straat in de township Hannover Park, sloot zich aan bij de vereniging waar zijn oom de scepter zwaaide en maakte als junior furore bij Seven Stars. Hij is een wendbare, gemakkelijk scorende spits die alle vertegenwoordigende elftallen heeft doorlopen. Vorig voorjaar maakte hij zijn debuut in de nationale ploeg van Zuid-Afrika tijdens de oefeninterland tegen het Nederlands elftal. Een maand eerder had hij tijdens een oefenstage bij Ajax veel indruk gemaakt op de technische staf. “Die mochten we niet laten gaan”, herinnert Haarms zich.

McCarthy stond ook in de belangstelling van AC Milan, Monaco, Paris St-Germain en Feyenoord. Hij koos voor de club waar hij als kind regelmatig van had gedroomd. Ajax was voor McCarthy een synoniem voor Johan Cruijff, Marco van Basten en Patrick Kluivert: beroemde spitsen die hij naar de kroon wil steken. Volgens zijn trainer Morten Olsen heeft hij alle kwaliteiten om een groot voetballer te worden. “Hij is een ongecompliceerde speler, die alleen nog veel moet leren. Hij beweegt soms naar de verkeerde kant. Dat is overigens heel normaal voor een jongen van negentien.”

McCarthy bleek tegen RKC een veelzijdige voetballer. Hij toonde spelinzicht bij zijn eerste doelpunt, toen hij werd aangespeeld en merkte dat de verdedigers van RKC geen rugdekking gaven. Hij schoot de bal vervolgens met een droge knal in de hoek. Zijn tweede treffer was bijna identiek aan de eerste. Opnieuw schoot hij de bal van dichtbij met een snelle voetbeweging in het vijandelijke doel. Even daarvoor bewees hij ook uitstekend te kunnen koppen. Zijn eerste inzet werd op de doellijn met de arm gekeerd door verdediger Romeo van Aerde. Scheidsrechter Luijten zag er geen strafschop in. Vlak voor het eindsignaal scoorde McCarthy met het hoofd. Het doelpunt werd afgekeurd wegens duwen van Ronald de Boer.

McCarthy werd verrassend genoeg niet uitgeroepen tot 'man of the match'. Het bleek de vrolijke Zuid-Afrikaan niet te deren. Met een kleine zilveren oorbel en een grote gouden armband als opvallendste sieraden antwoordde hij op de meest uiteenlopende vragen. Op zijn rechterwang draagt McCarthy een fors litteken, als kind opgelopen na een spelletje met messen. Zijn populariteit bij de Amsterdamse meisje is er niet minder om. “Maar voetbal gaat voor”, zegt McCarthy met een vastberaden blik. Zijn ogen twinkelen als hij over zijn nieuwe leven vertelt.

“Amsterdam is een geweldige stad. Ik word op straat herkend, dat geeft me een goed gevoel. Ik woon in Diemen bij mijn pleegouders die heel aardig zijn. Ze kunnen ook goed koken. Andijvie of zuurkool of boerenkool vind ik excellent. Ik heb geen heimwee. Ik kan mijn ouders altijd bellen. Ik probeer hun iets terug te geven voor wat ze voor mij gedaan hebben. Het zou toch fantastisch zijn als mijn vader door mijn salaris bij Ajax niet meer hoeft te werken! Dat is mijn grote doel. Ik vertrouw op God om deze droom werkelijkheid te laten worden.”

Ajax miste tegen RKC drie spelers. De Denen Laudrup en Tobiasen en de Georgiër Arveladze hebben vandaag interlandverplichtingen. De Fin Litmanen kreeg als schaduwspits de voorkeur boven de Portugees Dani. Ajax kwam in zijn tweede thuisduel pas laat op gang. In de aanval verknoeiden Litmanen en Ronald de Boer een paar goede kansen. In de verdediging bood Ajax de tegenstander veel ruimte. Schoten van Nielsen, Rommedahl en Van Diemen misten de juiste richting. Na een half uur maakte Babangida zijn vierde competitietreffer voor Ajax. De kleine Nigeriaan stond op de goede plaats na een mislukt schot van Sibon. De lange Drent raakte geen bal goed en werd nog voor rust uit zijn lijden verlost. Invaller McCarthy profiteerde in de tweede helft van de verminderde weerstand bij RKC. Hij scoorde twee keer en bepaalde de eindstand op 3-0.