Italië brengt droomfinale in gevaar

Met de Nederlandse volleybalploeg verloopt alles naar wens, maar dat kan niet worden gezegd van concurrent Italië. De titelhouder ploetert in het stille Den Bosch. De grote finale staat op de tocht.

DEN BOSCH, 9 SEPT. Op zo'n dertig kilometer van de plek waar Nederland korte metten maakt met zijn tegenstanders beleeft aartsrivaal Italië ongekend zware tijden. De titelhouder speelt niet als een kampioen en na de zwarte 0-3 tegen Joegoslavië was de ploeg gisteravond in Den Bosch tegen Slowakije dicht bij een desastreuze tweede nederlaag. Maar de onervaren tegenstander werd echter nerveus zodat de zwalkende Azzurri na een marathonpartij van tweeënhalf uur toch nog wonnen.

Zodoende is de gedroomde finale Nederland-Italië zondag nog steeds mogelijk. En dat is maar goed ook. Zoals een voetbaltoernooi voor Oranje extra glans krijgt als Duitsland wordt verslagen, zo krijgt een gouden volleybalmedaille voor Nederland meer glans als Italië is verslagen.

In het volleybal zijn ontmoetingen tussen Nederland en Italië meestal krakers. Maar als de Italianen spelen zoals ze de afgelopen dagen speelden, zullen ze kansloos zijn tegen het gestroomlijnde thuisland. De Europees kampioen mist balans en staat soms als een debutant te schutteren. De ploeg van de nieuwe coach Bebeto had wel de pech dat het zondag tegen Joegoslavië haar twee passers Pippi en Rosalba met een enkelblessure kwijtraakte. Tegen Slowakije moest Italië met het opvangen van de vijandelijke service daarom flink improviseren.

De twee geblesseerde spelers mochten gisteren zelfs niet naar de wedstrijd kijken, omdat ze van hun ploegarts de strikte opdracht hadden gekregen in het hotel met hun gehavende been in de hoogte te blijven zitten. De hoop van Bebeto is dat hij ze in een eventuele kruisfinale en finale nog kan laten spelen. Met Pippi lukt dat misschien ook wel, met Rosalba lijkt dat uitgesloten. Het verlies van de twee specialisten is een fikse tegenslag, maar ook zonder hen mag er van Italië meer worden verwacht dan de ploeg tot nu toe liet zien. De zes spelers die tegen Slowakije begonnen, hebben gemiddeld meer dan 170 interlands gespeeld en zijn allen gelouterd in de zware Serie A.

De opmerkelijke resultaten in de Bossche poule hebben ook de Nederlandse 'spion' Adrie de Wilde in verwarring gebracht. De assistent-coach zou eigenlijk alleen de eerste twee dagen met zijn videorecorder op de tribune van De Maaspoort zitten, maar na overleg met baas Toon Gerbrands blijft hij tot de laatste dag. Dat doet De Wilde niet echt met tegenzin want er valt in het stille Den Bosch veel meer te beleven dan in Eindhoven. Welke ploegen in Den Bosch eerste en tweede worden, zal donderdag pas na de allerlaatste wedstrijd duidelijk zijn.

Bebeto, de coach van de Italianen, wilde gisteren ook nog niet over Nederland praten. Hij beweerde zelfs dat hij de uitslagen van de wedstrijden die Nederland heeft gespeeld niet eens kende. “Maar volgens mij hebben ze alles gewonnen, want anders had ik het wel gehoord. Dat zou hier groot nieuws zijn geweest.” De coach zei nog helemaal niet aan de titel te denken. “Ik heb andere dingen om me zorgen te maken. We moeten eerst maar eens door de poule komen. Dat is al moeilijk genoeg.”

Daarom was er na afloop van de moeizame zege op Slowakije grote opluchting bij de Italianen. Spelers, begeleiders en supporters bleven elkaar omhelzen. Hoe compleet anders was de stemming in de derde set geweest. Het stond toen 11-8 voor Slowakije en 1-1 in sets. Als Italië met 2-1 achter was gekomen, zou dat vermoedelijk fataal zijn geweest voor de dolende ploeg. De vertwijfeling stond op de gezichten van de spelers en de coach. Bebeto vroeg een time-out aan en gebaarde geïrriteerd dat de microfoon die zoals gebruikelijk boven zijn hoofd werd gehouden, moest verdwijnen.

Het geluk was daarna op de hand van Italië toen Slowakije zenuwachtig werd bij het vooruitzicht van een succes tegen de Europese kampioen. Vooral de tot dan toe zo balvaste spelverdeler Migra ging rare dingen doen. Italië kreeg zodoende de derde set nog cadeau en had geen moeite meer om het in de vierde set af te maken (3-1).

Na afloop was Bebeto gewoon weer een aardige man. De 47-jarige coach staat onder druk. Hij is de opvolger van de vermaarde Julio Velasco die twee wereld- en drie Europese titels won. Onder zijn achtjarige bewind won Italië bij de titeltoernooien slechts één keer geen medaille. Dat was tijdens de Olympische Spelen van 1992 toen Nederland door een legendarische klap van Olof van der Meulen de Italianen in de kwartfinale uitschakelde.

Bebeto, die officieel Paulo Roberto de Freitas heet, was een voordehandliggende opvolger van Velasco. De voorzitter van de Italiaanse volleybalfederatie, Magri, had de voormalig Braziliaans international meegemaakt als coach van Parma. Bebeto leidde die club, met Peter Blangé als spelverdeler, twee keer naar de landstitel, de felbegeerde Scudetto.

In zijn eerste jaar als bondscoach hield een groot aantal internationals het voor gezien. Bebeto zei begrip te hebben voor hun besluit na zo veel jaren van trouwe dienst. Gelukkig voor Bebeto gingen twee andere topspelers wel door: Pasquale Gravina en Andrea Giani. Zij zijn ook pas 27 jaar.

Alleskunner Giani, door velen beschouwd als de beste volleyballer ter wereld, moet de ploeg op sleeptouw nemen. Hij staat het liefst als middenaanvaller opgesteld, maar werd bij de nationale ploeg uit nood libero. Op die plek is hij nu ook weer weg, want Giani moet door de genoemde blessures helpen bij het opvangen van de service. Dat kost hem, zo bleek gisteravond, de nodige moeite. Maar de Slowaken toonden te veel ontzag en speelden te weinig ballen op Giani.

Van de ouderen ging na de Olympische Spelen van Atlanta alleen Andrea Gardini door. De bijna 32-jarige aanvoerder begreep gisteravond de in het Engels gestelde vraag niet waarom hij het wel de moeite waard vond om aan dit moeizaam lopende EK mee te doen. “Wil hij dat ik ook stop?”, vroeg Gardini vol onbegrip in het Italiaans aan de naast hem zittende Bebeto. De coach schaterde het hoofdschuddend uit. “Alsjeblieft niet, zeg!”

Meer tegenslag kan Bebeto niet gebruiken. Hij begrijpt ook wel dat het spel van zijn ploeg flink moet verbeteren om het EK succesvol af te sluiten. “Ik weet dat we veel beter kunnen!” Italië behoort tot de vier landen die één verliespartij hebben en moet nog twee groepswedstrijden spelen, tegen Duitsland (morgen) en Rusland (donderdag), dat ondanks twee onverwachte nederlagen nog niet helemaal kansloos is. Het ziet er niet echt rooskleurig uit voor de Italianen, maar hen afschrijven zou dom zijn.

Bij winst op Frankrijk kan Nederland morgen de eerste plaats in de groep al veiligstellen. De laatste wedstrijd van donderdag tegen Bulgarije is dan niet meer van belang. Nederland won gisteren zonder moeite ook zijn derde EK-wedstrijd met 3-0. Tegenstander Tsjechië gaf na de eerste set (15-7) de strijd al op en bracht de tweede keus in het veld. Tot woede van de Nederlandse coach Toon Gerbrands. “Zoiets kan je niet maken”, zei hij. “Dan krijg je een prachtig verhaal te horen over blessures en zo, maar dat is onzin. Het is gewoon pure angst.” Zelf bleef Gerbrands de hele wedstrijd met zijn basis-zestal spelen. Met nog twee wedstrijden te gaan, behoort Tsjechië tot de ploegen die nog kans op de tweede plaats in groep 2 hebben. Het heeft evenals Bulgarije en Oekraïne vier punten. Frankrijk staat op vijf. Alleen Finland is al uitgeschakeld.