Honderden doden bij scheepsramp Haïti

PORT-AU-PRINCE, 9 SEPT. Bij een scheepsramp voor de kust van Haïti zijn waarschijnlijk meer dan vierhonderd mensen om het leven gekomen. Een veerboot kapseisde en zonk nadat de passagiers zich massaal naar één kant van het schip hadden begeven in afwachting van het moment waarop ze van boord zouden kunnen gaan.

De veerboot La Fierté Gonâvienne onderhield een dienst tussen het eiland La Gonâve en de havenstad Montrouis aan de westkust van Haïti. De ramp deed zich gisteren om vijf uur plaatselijke tijd, kort voor zonsopgang, voor de veerboot zich op vijftig meter van haar bestemming Montrouis bevond. De meeste passagiers begaven zich alvast op weg naar de uitgang. Daardoor begon het schip over te hellen en water te maken. Het kapseide en zonk binnen enkele minuten. Het water is ter plekke 36 meter diep.

De rond veertig mensen die zich aan dek bevonden kwamen in het water terecht. Volgens het Haïtiaanse Rode Kruis hebben dertig van hen zich kunnen redden, maar een woordvoerder van een ziekenhuis sprak van zestig overlevenden. Voor de honderden andere passagiers, die in het schip zaten, zonk het schip te snel: zij raakten ingesloten en zijn zo goed als zeker allen verdronken. Onder de overlevenden bevond zich de kapitein, een Cubaan. Hij werd gearresteerd nadat hij zich in veiligheid had gesteld, maar later gisteren vrijgelaten. Volgens sommige overlevenden had hij de deuren van de cabines op het schip afgesloten.

Over het aantal passagiers bestaat geen zekerheid. Volgens de scheepvaartmaatschappij waren er 260 kaartjes verkocht en had het schip een capaciteit van vierhonderd passagiers. Maar een kaartjesverkoper zei gisteren dat er achthonderd kaartjes waren verkocht en de Haïtiaanse politie liet weten dat er waarschijnlijk tussen acht- en negenhonderd mensen aan boord waren. De regering van Haïti ging er gisteren uit dat de ramp driehonderd tot vierhonderd mensen het leven heeft gekost. Op welke basis de regering tot die schatting kwam is niet nader toegelicht. Duikers van de Verenigde Naties - die deel uitmaken van de VN-vredesmacht - hebben gisteren en vanochtend 24 lichamen geborgen en hervatten het begingswerk vandaag. Nog eens 25 lichamen zijn aangespoeld. De duikers, Canadezen, berichtten dat zeker vijftig lichamen te hebben gezien, vastgeklemd in de nauwe gangen en tussen deuren van het gezonken schip.

Veerboten en bussen in Haïti zijn berucht om het aantal passagiers dat ze aan boord nemen, ongeacht de potentiële gevaren. La Fierté Gonâvienne placht bijvoorbeeld zijn passagiers in Montrouis niet eens op een kade af te zetten: het schip voer tot dicht bij het strand, waarna de passagiers naar land moesten zwemmen of waden.

De infrastructuur in dit armste land van Latijns Amerika is in zeer slechte staat. De afgelopen vijf jaar zijn zes veerboten gezonken. In februari 1993 kwamen bij zo'n ramp officieel vijfhonderd mensen om het leven. In werkelijkheid werden er toen 276 lijken geborgen, maar bleven achthonderd passagiers voorgoed vermist. (Reuter, AP, AFP)