AOL nu grootste in Europa; America Online koopt Compuserve

NEW YORK, 9 SEPT. America Online (AOL) zal via een gecompliceerde transactie tussen vier bedrijven Compuserve overnemen. Dat hebben American Online, Compuserve, H&R Block en Worldcom gisteren aangekondigd.

De infrastructuur, waaronder de Internetingangen van Compuserve, komt in handen van het telecombedrijf Worldcom. Dit bedrijft koopt in eerste instantie Compuserve van H&R Block voor 1,2 miljard dollar in aandelen. H&R Block heeft een belang van tachtig procent in Compuserve. Worldcom verkoopt vervolgens de abonnees door aan America Online (AOL). In ruil verkoopt AOL aan Worldcom zijn Internetafdeling, ANS geheten, voor 175 miljoen dollar. Worldcom, de vierde telecommaatschappij in de VS, heeft de Internet-aanbieder UUNet.

AOL blijft dezelfde diensten verrichten voor zijn abonnees en ook zal er bij Compuserve aanvankelijk niets veranderen. De twee concurrerende online-diensten hebben alleen met de elementen van hun diensten geschoven, maar houden voor hun abonnees hetzelfde gezicht. AOL heeft bijna 9 miljoen abonnees, Compuserve heeft er 2,6 miljoen.

Aan de deal zijn maandelange besprekingen vooraf gegaan. Door de ingewikkelde transactie ontstaan met AOL en Worldcom de twee grootste spelers op hun gebied.

Volgens Steve Case, de topman van AOL is de transactie op alle fronten gunstig voor zijn bedrijf. “Wij zien strategische, financiële en operationele voordelen in de nieuwe constructie”, aldus Case. Strategisch ziet hij vooral voordeel in Europa, omdat AOL daar nog nauwelijks voet aan de grond had. Door de overname van Compuserve is dat op slag veranderd.

AOL is na de overname van Compuserve ook onmiddellijk de grootste in Europa met ongeveer 1,5 miljoen abonnees. Case verwacht niet dat de Europese commissie bezwaren zal hebben, omdat er genoeg concurrentie is.

Financieel pakt de transactie gunstig uit, omdat AOL zijn kaspositie verbetert door de betaling van Worldcom en ook van Bertelsmann 75 miljoen dollar ontvangt voor blijvende deelneming van het Duitse mediaconcern Bertelsmann in AOL Europa. Door de transactie worden AOL en Bertelsmann grote concurrenten voor T-Online van Deutsche Telekom. T-Online, dat 1,7 miljoen abonnees heeft, is lange tijd gezien als de marktleider in Europa. De nieuwe markten voor AOL zijn onder meer Nederland, België, Spanje en Italië. Tot Worldcom behoort ook het Nederlandse NLnet.

Het aandeel AOL steeg gisteren met zes punten tot een koers van 76. Case verwacht ook dat AOL betere diensten aan zijn abonnees kan bieden nu zijn netwerk meer toegangsmogelijkheden kan bieden.

AOL laat straks met zijn in totaal 11,6 miljoen abonnees nummer twee MSN (Microsoft Network), dat 2,3 miljoen abonnees heeft, ver achter zich.

AOL is een online-dienst die ook toegang tot Internet biedt, net als Compuserve en MSN. De diensten hebben echter ook eigen clubachtige service-elementen waardoor ze verschillen van de pure Internetverschaffers, zoals Netcom, UUNet, Mindspring en de Well. De twee soorten diensten lijken echter naar elkaar toe te groeien en de concurrentie is hevig.

Compuserve, de oudste van alle bovengenoemde diensten, is daar al een slachtoffer van. Het heeft nooit een goed antwoord gehad op de plotseling populariteit van Internet. Het richtte zich sinds enige tijd vooral op bedrijven, maar moest ook daar terrein prijsgeven aan de concurrentie.

AOL is de grootste online-dienst en Internetverschaffer ter wereld. Het bedrijf kampte in het afgelopen jaar met capaciteitsproblemen.