Thuppy-tijdperk in Thailand ruw verstoord

In Bangkok wordt het economisch verval van een van Azië's trotse tijger-economieën steeds duidelijker zichtbaar. De jonge rijken hebben hun auto al ingeruild voor een brommertje.

BANGKOK, 6 SEPT. Thuppies werden ze genoemd, de jonge, welgestelde Thaise twintigers die hun inkomen de afgelopen jaren net zo hard zagen groeien als de economie van hun land. Ze hesen zich massaal in de laatste mode van DKNY of Gianni Versace, baanden zich met een setje credit-cards op zak een weg langs trendy westerse restaurants en café's en belden met hun mobiele telefoon vanuit hun Mercedes cabrio in de vermaarde files van Bangkok hun bank om de stand van hun aandelenportefeuilles door te nemen.

Niets was te gek in Thailands 'go-go' economie. Maar de zomer van 1997 markeert het einde van het Thuppy-tijdperk in Thailand. Sinds de devaluatie van de Thaise baht op 2 juli van dit jaar is het leven ook voor de jonge rijken steeds duurder geworden en hebben zij een groot deel van hun extravagante levensstijl moeten inleveren. Veel werkende jongeren in Bangkok hebben hun auto inmiddels ingeruild en laten zich nu achterop pruttelende brommertjes door de drukke, stoffige straten van de Thaise hoofdstad naar hun werk vervoeren. Als ze tenminste nog werk hebben.

In Bangkok wordt het economisch verval van een van Azië's trotse tijger-economieën steeds duidelijker zichtbaar. In de vele, van glimmend marmer opgetrokken 'shopping malls' hebben tientallen winkels hun deuren moeten sluiten nu de consumentenbestedingen door de kelderende koers van de baht in korte tijd zwaar zijn teruggelopen. Reisbureaus bieden stunttarieven aan voor vakanties in de regio, maar de Thaise middenklasse bewaart zijn geld uit angst voor verdere waardevermindering van de baht liever voor minder luxueuze behoeften.

Een decennium lang waren de Thais gewend aan een jaarlijkse groei van hun economie van acht tot tien procent. Nu maken ze zich op voor aanmerkelijk minder groei - al blijft het groei - en hangen er extra lasten boven het hoofd van de bevolking als hogere belasting en meer BTW sinds de Thaise regering begin augustus de vernederende gang naar het Internationaal Monetair Fonds (IMF) maakte voor een financieel noodpakket van 16,7 miljard dollar.

“Er zit structureel iets fout in de Thaise politiek, anders heb je die steun van het IMF niet nodig”, zegt Patrick Jannink van ABN AMRO Hoare Govett in Bangkok.

“En met de steun van het IMF is Thailand er nog niet. Er moeten harde maatregelen genomen worden om het vertrouwen van de buitenlandse beleggers weer terug te winnen. Daar draait alles om de komende maanden”, aldus Jannink.

Voor de buitenlandse bankiers en beleggers die in Thailand actief zijn, is het overduidelijk wie de schuld heeft van de huidige malaise: de regering van premier Chavalit Yongchaiyudh. Wekenlang trachtte Chavalit zelf de oorzaak voor de Thaise crisis zoveel mogelijk bij anderen te leggen. Hij stelde zelfs een commissie in die moest zoeken naar de schuldigen voor de financiële depressie. De buitenlandse banken kregen een veeg uit de pan, de media zouden een bewuste hetze voeren tegen de premier en weer later was het de voormalig directeur van de Thaise centrale bank die in zijn eentje debet was aan alle ellende. Maar steeds duidelijker werd dat er maar één zondebok is: Chavalit zelf.

“Chavalit heeft te laat ingegrepen. De Thaise economie heeft veel te lang gedreven op een overaanbod aan krediet. Iedereen kon eindeloos lang en veel geld lenen”, vertelt een analist van UBS Securities in Bangkok. Begin dit jaar ontstonden de eerste liquiditeitsproblemen bij een aantal Thaise banken en financiële instellingen door een overschot aan 'slechte leningen', moeilijk inbare leningen die de afgelopen jaren verstrekt waren aan nauwelijks kredietwaardige partijen. Thailand werd volgebouwd met torens vol appartementen en kantoren die nu, onverhuurd en leeg, de trieste symbolen zijn van de Thaise crisis.

“Wij Thais zijn niet in staat onze problemen op te lossen omdat het totaal ontbreekt aan vertrouwen in het bestaande systeem”, zei de alom gerespecteerde oud-premier Anand Panyarachun vorige week.

“De afgelopen veertig, vijftig jaar zijn we bezig geweest met de opbouw van dit land, maar in minder dan tweeëneenhalf jaar, in twee regeringen, is alles wat was opgebouwd teniet gedaan”, aldus Anand.

De oud-premier zat de afgelopen weken een commissie voor die de ontwerptekst opstelde van de nieuwe grondwet waarover sinds donderdag in het Thaise parlement wordt gedebatteerd. De discussie over de uiteindelijke tekst legde het falen van de regering Chavalit en van diens voorganger Banharn Silpa-archa pijnlijk bloot. “Thailand lijdt aan een paar chronische ziekten waarvan de verlammende werking van de bureaucratie en de wijdverspreide corruptie in de politiek de belangrijkste zijn. Het vertrouwen in de politieke leiders en instituties is de laatste jaren heel hard gedaald”, vertelt een Westerse diplomaat.

Volgens analisten is de corruptie in Thailand de afgelopen twee, drie jaar steeds erger geworden. Buitenlandse zakenmannen die in Thailand in de bouw, de baggerwereld of de luchtvaartwereld werken of die te maken hebben met het militaire apparaat, zeggen dat gemiddeld twintig procent van de kosten van een project opgaat aan het omkopen van mensen.

De nieuwe, aangepaste grondwet moet de corruptie flink terugdringen. En het gegeven dat het IMF als een soort waakhond van zijn eigen steunpakket de ontwikkelingen in het land nauwlettend in de gaten zal houden, zal naar verwachting gunstig werken om naast economische ook politieke veranderingen teweeg te brengen in Thailand. Veel zal vervolgens afhangen van de buitenlandse investeerders: herwint de Thaise regering hun vertrouwen en komen ze terug?. “De buitenlandse belegger wil eerst weten wat de totale schade is geweest van de afgelopen maanden. Dat is de enige juiste indicatie om te zien hoe groot de klap is geweest”, vertelt ABN AMRO's Jannink.

Analisten schatten voorlopig dat de buitenlandse reserves van de centrale bank van Thailand nu circa zestien tot zeventien miljard dollar bedragen. Dat betekent bijna een halvering vergeleken met juni dit jaar toen het nog om dertig miljard dollar ging.