Atletische tiener brengt eerbetoon aan Ashe

NEW YORK, 6 SEPT. In de mooiste ambiance die wijlen Arthur Ashe zich had kunnen wensen in zijn stadion op Flushing Meadow bracht de pas 17-jarige Venus Williams een indrukwekkend eerbetoon aan de eerste zwarte Afro-Amerikaanse kampioen op de US Open. Precies veertig jaar nadat de inmiddels 70-jarige Althea Gibson als eerste, donkere vrouw de rassenscheiding in het tennis overwon door de titel in New York te winnen, bereikte Williams nota bene tijdens haar debuut de finale na een fenomenale partij tegen de als elfde geplaatste Irina Spirlea.

Twee matchpoints overleefde Williams in de bloedstollende tiebreak van de derde set en het leek alsof Ashe het zo had gewild. Op het tweede wedstrijdpunt voor de Amerikaanse bezweek Spirlea onder de koude oorlog op de baan die ze zelf had gecreërd. Toen de Roemeense op 4-3 in de tweede set naar haar stoel liep, weigerde ze plaats te maken voor de passerende Williams. Een botsing was het gevolg en liplezen was niet nodig om de reactie van Spirlea te horen na een forehand-winner: “Fuck you!”.

Maar Williams speelde als in een roes en het atletische vermogen van de nummer 66 van de wereldranglijst haar dunking smash deed niet onder voor die van Pete Sampras redde haar in menige rally. IJzig kalm bleef ze tevens onder de moordende druk van een partij die haar leven zal veranderen. Op een briefje, die ze telkens uit haar tas haalde, moeten aanwijzingen hebben gestaan die ze zich telkens in haar hoofd prentte. In de eerste set had Spirlea al een setpoint op de service van Williams, die vervolgens een tiebreak uit het vuur sleepte en die met 7-5 naar zich toe trok.

Uitzinnige taferelen speelden zich af in het Arthur Ashe Stadium, toen Williams als door magische krachten gedreven door de derde set danste. Ze kon het niet geloven dat de martelgang van ruim tweeenhalf uur uiteindelijk in haar voordeel werd beslist. Venus gilde, lachte, huilde, zag Spirlea nauwelijks staan bij het net en beleefde het ultieme moment van haar leven. De vraag is echter of dat Venus wordt gegund.

Het lijkt alsof de familie Williams door een ijzeren gordijn is afgescheiden van de WTA-Tour.

Moeder Oracene klaagde gisteren in de The New York Times dat haar dochter door veel collega's wordt genegeerd. Of achter die stilzwijgende boycot ook raciale motieven schuil gingen, wilde de vaste gids van de zusjes Venus en Serena niet zeggen. Maar haar landgenote Davenport suggereerde juist dat Venus deel uitmaakt van een sekte.

“Ze zegt tegen niemand wat. Zij mist die ontspannen houding van Hingis”.

Spirlea schuwde zelfs beledigingen niet om haar gevoelens ten opzichte van Williams te uiten. “Ze presenteert zich als de fucking Venus Williams, die overal schijt aan heeft. Ze moet zich eens leren gedragen op de baan. Wij zijn geen beesten, ze kan wel eens eén woord tegen haar tegenstander zeggen. Ik ben bewust niet opzij gegaan, toen ik naar mijn stoel liep. Ik wilde wel eens zien hoe Venus zou reageren als ik tegen haar opliep. Maar zelfs toen liet ze niets merken. Dat kind toont geen enkel respect voor haar tegenstander”.

Die had Spirlea op haar beurt ook niet getoond door zich denigrerend uit te laten over de zegereeks van Williams. “Leuk hoor dat Venus de halve finale heeft bereikt. Maar wie is ze onderweg tegengekomen?” Op felle toon had de 23-jarige baseliner uit Boekarest de hausse rond de kindersterren in het vrouwentennis veroordeeld.

Het moet meer dan ironie zijn geweest dat uitgerekend Spirlea te biecht moest gaan bij een meisje met wie niemand serieus rekening had gehouden.

Williams diende de kwelgeest van Monica Seles fijntjes van repliek. “Ik heb geen blessure aan die botsing overgehouden. We waren beiden geconcentreerd, dan kijk je niet naar elkaar. Als zij daar anders over denkt, is dat haar probleem.

Mij deed het incident in elk geval niets. Het maakt me niet uit hoe mensen over me denken. Alleen de mening van de familie telt voor mij''.

Jaloezie zal in de beoordeling van Williams ongetwijfeld een rol spelen. Haar spontaniteit wordt echter door de concurrentie als arrogantie uitgelegd. Maar zo gedroeg Venus zich al, toen ze als meisje van tien jaar een balletje mocht slaan met John McEnroe, het idool van haar zusje Serena.

“John heeft zich keurig ingehouden”, zei vader Richard na de sessie met de voormalige nummer een van de wereld. “Ingehouden? Ik had van hem moeten winnen”, sprak Venus verontwaardigd.

Tijdens de US Open vertelde Williams hoe ze haar vader bijna had moeten smeken om professional te mogen worden. “Dan wees ik hem op mijn backhand en zei: die is toch beter dan bij vele mannen?”

Die klasse op haar backhand toonde ze gisteravond op cruciale momenten in de meeslepende partij en vader Richard kan een oud citaat opnieuw herhalen. 'De nummer een van het ghetto' speelt morgen tegen de nummer een van de wereld, al staat dit keer niet Steffi Graf, maar Martina Hingis tegenover Williams.

De eén jaar jongere Zwitserse versloeg in een draak van een partij Olympisch kampioene Lindsay Davenport in twee sets: 6-2 en 6-4.

Hingis stond in het laatste duel met haar volgende Amerikaanse uitdager slechts drie games af. Maar cijfers tellen niet in een heilige missie die Venus Williams kan doen uitgroeien tot de Tiger Woods van het tennis. Meer respect voor de nalatenschap van Arthur Ashe had ze gisteravond niet kunnen tonen.