Al-Fayed thuis in Brits establishment

Prinses Diana, die vandaag begraven wordt, verkeerde de laatste weken van haar leven in gezelschap van 'Dodi' Al-Fayed. Dodi, die ook omkwam bij het auto-ongeluk in Parijs, was de oudste zoon van Mohamed Al-Fayed, een puissant rijke Egyptenaar met een onduidelijke achtergrond.

ROTTERDAM, 6 SEPT. De 68-jarige Egyptische zakenman Mohamed Al-Fayed beschouwt Engeland als zijn tweede vaderland. Als eigenaar van het luxueuze warenhuis Harrods, een van de attracties van Londen, had hij zich toegang verschaft tot de hoogste kringen van het Engelse establishment. Hij verkeerde eind jaren tachtig al in het gezelschap van Charles en Diana en had gedineerd op Downing Street 10, het adres van de premier.

Al-Fayed, door de Britse krant The Guardian ingeschaald als nummer 14 op de lijst van rijkste mannen van Groot-Brittannië, kocht Harrods in 1985 voor 600 miljoen pond. Door deze dook hij voor het eerst uitgebreid op in de Britse pers. Aanvankelijk verschenen er verhalen die waren gesouffleerd door de PR-medewerkers van Al-Fayed. Hij zou op 27 januari 1933 geboren zijn in Alexandrië als zoon van een hoogleraar Arabisch en zijn opgeleid door Oxbridge-leraren aan een Britse school. Zijn rijkdom had hij in de jaren vijftig en zestig vergaard in de zich snel ontwikkelende oliestaten in het Midden-Oosten.

Het rumoer dat ontstond na de overname van Harrods - een andere kandidaat-koper, 'Tiny' Rowlands, voelde zich bedrogen - leidde tot een onderzoek van het Britse ministerie voor Handel en Industrie. In 1990 verscheen een 752 pagina's tellend rapport dat een nieuw licht wierp op de biografie van Al-Fayed.

Hij bleek volgens Egyptische documenten niet in 1933 maar in 1929 te zijn geboren. Zijn geboortehuis stond in een donkere, smalle en onverharde straat in een arme wijk. Zijn vader Ali Ali Fayed was leraar op een lagere school, waar ook Mohamed leerling was.

Het rapport concludeerde dat Mohamed Al-Fayed en zijn twee broers in 1985 de honderden miljoenen guldens voor Harrods niet uit hun eigen vermogen hadden kunnen ophoesten. Volgens de Britse regels hadden zij toenertijd hun financiers moeten onthullen.

Het gerucht ging dat de sultan van Brunei, een van de rijkste mannen ter wereld, achter de deal zat.

De naam van de sultan kwam niet uit de lucht vallen. Mohamed Al-Fayed heeft zijn hele carrière het vertrouwen weten te winnen van rijke en machtige opdrachtgevers. Zijn eerste baantje was nog als verkoper voor de Singer naaimachinefabriek in Egypte, voor een maandsalaris van 10 Egyptische dollar. Maar al in 1954 kreeg hij van Adnan Kashoggi, nu bekend als de grootste wapenhandelaar ter wereld, de leiding over een meubelhandel in Saoedi-Arabië.

Hij trouwde met Samira, Kashoggi's zus, en kreeg een zoon, Emad, die later de bijnaam Dodi kreeg.

Dodi, filmproducer, verkeerde de afgelopen weken voortdurend in het gezelschap van Diana en verongelukte in de nacht van zaterdag op zondag met haar in Parijs.

Het huwelijk van Dodi's vader met Samira hield geen stand toen Al-Fayed ruzie kreeg met Kashoggi. Hij begon voor zichzelf, tot hij voor de sultan van Dubai ging optreden als onderhandelaar met Britse investeerders. In 1964 maakte hij nog een uitstapje naar Haïti, waar hij zich voorstelde als sjeik Al-Fayed, afgevaardigde van de emir van Koeweit. Hij zou daar voor de locale heerser van het eiland, 'Papa Doc' Duvalier, de haven ontwikkelen. Na een half jaar was hij weer verdwenen, volgens Haïtianen met 200.000 dollar in zijn zak. Ergens in de jaren zeventig verdwenen er vier verjaardagen en voegde hij het betekenisloze woordje Al toe aan zijn naam. In 1979 kocht Al-Fayed het Ritz-hotel in Parijs voor 30 miljoen dollar, een kasteel in Schotland, een luxe appartement aan Park Lane in Londen en diverse andere huizen.

Hij trouwde dat jaar voor de tweede maal, met de Finse Heini met wie hij vier kinderen heeft.

Mohamed Al-Fayed kwam in 1983 in contact kwam met de sultan van Brunei. Volgens het Amerikaanse blad Forbes leende de sultan 900 miljoen dollar aan Al-Fayed, maar werd de sultan bezorgd toen bleek dat Al-Fayed Harrods had gekocht. Bemiddeling van een Indiase mysticus bracht beide partijen weer tot elkaar. Al-Fayed zou de lening daarna hebben terugbetaald.

Het onderzoek naar de aankoop van Harrods kreeg een vervolg in 1994. Uit woede over de trage behandeling van zijn verzoek om Brits staatsburgerschap besloot Al-Fayed tot onthullingen over betalingen aan leden van het Britse parlement. Dat leidde tot het opstappen van twee ministers, toen bleek dat Al-Fayed in staat was geweest vijf parlementariërs voor hem te laten lobbyen tijdens het onderzoek naar de zaak-Harrods.

Hij had ze gastvrijheid geboden in het Ritz-hotel en duizenden ponden smeergeld betaald.

Kort geleden haalde Al-Fayed weer het nieuws toen hij de voetbalclub Fulham kocht voor 10 miljoen pond. Al-Fayed was nog nooit in het stadion van de matig presterende club gesignaleerd, maar verklaarde na de deal dat hij voetbalfan was en Fulham al jaren volgde als supporter. Hij had grootste plannen: “We beginnen met investeringen van 30 miljoen pond.”

Al-Fayed kondigde twee maanden geleden aan dat hij van plan was de persoonlijke bezittingen van de hertog en hertogin van Windsor te verkopen. Hij had de spullen van koning Edward VIII, die in 1936 afstand deed van de troon om met de Amerikaanse Wallis Simpson te kunnen samenwonen in Parijs, tien jaar geleden gekocht op verzoek van Jacques Chirac, destijds burgemeester van Parijs. Al-Fayed had het huis van de Windsors aan het Bois de Boulogne gerestaureerd en gebruikte het als privé-museum voor vrienden en belangrijke gasten van het Ritz-hotel. De geschatte opbrengst van de veiling bij Sotheby's, 40 miljoen pond, is bestemd voor een goed doel.