Premier Blair verdedigt koninklijke familie

LONDEN, 4 SEPT. De Britse premier Tony Blair zag zich gisteren gedwongen om de koninklijke familie te verdedigen tegen groeiende kritiek dat ze niet publiekelijk deelt in de nationale rouw om prinses Diana. De perswoordvoerster van prins Charles wendde zich via de televisie tot het Britse volk, wat als heel ongebruikelijk mag gelden. Ze vroeg om begrip voor het aangeslagen koningshuis.

De aanvallen op de koninklijke familie worden geleid en het meest dramatisch verwoord door dezelfde sensatiekranten die prinses Diana de afgelopen zestien jaar onophoudelijk hebben achtervolgd. “Waar is de koningin op het moment dat het land haar het hardste nodig heeft?” Zo begint het hoofdredactioneel commentaar van The Sun. Met een dagelijkse oplage van bijna vier miljoen exemplaren is The Sun het grootste en invloedrijkste Britse boulevardblad. De verkoop is sinds de dood van Diana met een kwart gegroeid.

De concurrenten blijven niet achter. The Mirror toont vandaag op de voorpagina twee huilende onderdanen en een ijzig kijkende vorstin. “Uw volk lijdt”, luidt de kop, “Spreek tot ons mevrouw”. The Express geeft aanwijzingen hoe de koninklijke familie het volk in zijn rouw zou kunnen voorgaan.

Pag.5: Blair: 'Koningshuis deelt in ons verdriet'

“Hang de vlag halfstok”, smeekt The Daily Mail. De foto daarnaast toont een bloemenzee voor het hekwerk van Buckingham Palace en daarboven een kale vlaggemast. Aan die mast hangt nooit een vlag als de koningin uithuizig is, zoals in de zomer als ze in haar Schotse paleis van Balmoral verblijft. Maar veel rouwenden leggen het ontbreken van een vaandel dat halfstok hangt uit als onverschilligheid.

Een regeringswoordvoerder noemde het gisteren “onrechtvaardig” om de koninklijke familie af te schilderen als hard en ongevoelig. Premier Blair had het al voor het koningshuis opgenomen door erop te wijzen dat de familie de handen vol heeft aan de voorbereidingen voor de begrafenis en aan het troosten van Diana's kinderen, prins William en prins Harry. “Ze delen in ons verdriet en we moeten dat respecteren”, verklaarde Blair.

Hij zei ook dat alle energie erop gericht dient te zijn om van de uitvaart een onvergetelijke herdenking te maken waar zoveel mogelijk mensen aan kunnen meedoen. “Zodat we ons gevoel van niet alleen nationaal verlies maar ook persoonlijk verlies tot uiting kunnen brengen. (...) Ik weet dat deze emoties in sterke mate worden gedeeld door de koninklijke familie die zich in deze geweldig moeilijke situatie zo goed mogelijk overeind probeert te houden.”

De perswoordvoerder van prins Charles, Sandy Henney, verzekerde gisteren dat de koninklijke familie en in het bijzonder de kroonprins en zijn twee zonen “diep geraakt” zijn door het massale medeleven van het volk en “bijzonder dankbaar” zijn. Ze verdedigde de leden van het koninklijk huis tegen kritiek dat ze zich verschansen in hun Schotse kasteel in plaats van over te komen naar Londen waar de rouw van de natie zich concentreert. “Op een moment dat je een lid van de familie herdenkt, wil je thuis zijn samen met de familie. Dat is wat de koninklijke familie nu doet op Balmoral.”

De lengte van de route die het stoffelijk overschot van de prinses zaterdagmorgen zal afleggen, alvorens voor de uitvaartdienst in Westminster Abbey te arriveren, is gisteren verdubbeld tot ruim 3.200 meter. De organisatoren vreesden dat het aanvankelijke parcours de verwachte toevloed van rouwenden niet kon verwerken. De stoet trekt nu van Kensington Palace via St James's Palace naar Westminster Abbey. Voor de rouwdienst is het aantal invitaties aan politici, hoogwaardigheidsbekleders en regeringsleiders tot een minimum beperkt. Nederland wordt vertegenwoordigd door prinses Margriet die een persoonlijke uitnodiging heeft gekregen. Met prinses Diana deelt ze een grote betrokkenheid bij het Rode Kruis.