Krajicek doorbreekt mentale barrière

NEW YORK, 2 SEPT. Geschrokken door het perspectief van een mogelijke finaleplaats op de US Open na de val van Pete Sampras toonde Richard Krajicek zich afgelopen nacht opmerkelijk passief op de matige service van Felix Mantilla. Op zijn beurt was de kwelgeest van John van Lottum echter kansloos tegen het opslaggeweld van de 25-jarige Hagenaar, die met zijn vlotte zege in drie sets (7-5, 6-3 en 6-4) een mentale barrière doorbrak.

Voor het eerst in zijn carrière bereikte Krajicek op Flushing Meadow de kwartfinales en hij voelt zich gesterkt door de gedachte dat hij de enige grandslamkampioen is in de bovenste helft van het speelschema. Dat gegeven zal hij morgenavond als psychologisch voordeel trachten uit te buiten in de vervelende ontmoeting met Greg Rusedski, die slechts twee plaatsen lager (20 om 18) op de wereldranglijst staat.

De Britse nummer één heeft vier van de vijf partijen tegen Krajicek gewonnen en de laatste zege dateert van enkele weken geleden in New Haven. “We zullen elkaar dus voor de gek houden met een schijnvoordeel”, vertelde Krajicek aan de Britse media, die hem maar al te graag wilden herinneren aan zijn nederlaag op Wimbledon tegen een andere Engelsman, Tim Henman. “Gelukkig tref ik nu een Britse tennisser in New York, het publiek zal dus geen extra tegenstander zijn”, antwoordde Krajicek, fijntjes.

Zijn eerste, serieuze test op de US Open werd overschaduwd door de verrassende uitschakeling van de titelverdediger, die Krajicek eventueel in de halve finales zou hebben ontmoet. “De nederlaag van Sampras spookte te lang door mijn hoofd”, zei Krajicek. “Het was zo verleidelijk te kijken naar de tegenstanders die ik op weg naar de finale zou kunnen tegenkomen. Het is vreemd te weten dat alles open ligt.”

“Zelfs in de tiebreak van de vijfde set was ik er nog van overtuigd dat Sampras van Korda zou winnen. Zo had hij vorig jaar ook die partij tegen Corretja er nog uitgesleept. Na zijn dubbele fout was het echter beslist. Ik houd me nu voor dat geen van de spelers in mijn speelschema ooit een grandslamtitel heeft gewonnen. Die jongens zullen nu de druk gaan voelen en ik hoop dat Rusedski een van hen is. Hij is op een grandslamtoernooi immers nooit verder gekomen dan de kwartfinales.”

Een mooie droom verleidde Krajicek zelfs tot de voor hem boude uitspraak dat “ik me nu favoriet mag noemen voor een plaats in de finale”. De eenzijdige partij tegen de uitgebluste Felix Mantilla mag daartoe echter geen betrouwbare graadmeter worden genoemd. In zijn rol als CBS-commentator uitte John McEnroe forse kritiek op de behoudende speelwijze van Krajicek tijdens de opslagbeurten van de Spaanse baseliner.

Big Mac wond er tijdens de eerste set geen doekjes om. “Ach Richard, wat zijn dat nou voor returns? Kijk eens naar de snelheidsmeter! De tweede service van Mantilla bereikte een snelheid van 68 mijl per uur. Dan moet je de bal voluit slaan. Zo maak je het jezelf onnodig moeilijk jongen!” McEnroe had groot gelijk en Krajicek verleidde zich bovendien tot lange slagenwisselingen, die aanvankelijk allemaal in het voordeel van Mantilla uitvielen. “Ik heb die slapte in mijn returngames niet kunnen overwinnen”, erkende Krajicek.

Zo liet hij in de derde set drie breakpoints op 3-1 en nog eens twee bij een 4-2 voorsprong onbenut, zonder dat Mantilla overigens de illusie mocht koesteren dat hij net als in het duel met Van Lottum tot een wederopstanding in staat zou zijn. Cruciaal was de afloop van de eerste reeks. Uitgerekend op setpoint bij een 6-5 voorsprong won Krajicek de eerste rally. De wetenschap dat Mantilla op zijn service slechts drie punten had gescoord, waarvan twee gratis dankzij dubbele fouten van zijn tegenstander, stelde Krajicek gerust.

Uiteraard was hij gewaarschuwd door de geraffineerde trucs die Mantilla in het tumultueuze duel met Van Lottum had getoond. “Die jongens zijn lekker bezig geweest”, zei Krajicek, grijnzend. “Van Lottum had die partij gewoon moeten afmaken. Dan had niemand nog gesproken over de twee medische time-outs van Mantilla. Die nieuwe regel is ingevoerd omdat Matsuoka ooit over zijn hele lichaam verkrampte. Die Japanner heeft echter één gram vet op zijn lichaam, dat overkomt hem wel vaker. Ik weet niet of Mantilla inderdaad zo theatraal is als wordt beweerd. Ik heb er in elk geval niets van gemerkt.”

Ook in een verloren positie tegen Krajicek liet de nummer 12 van de wereld zich echter even gaan door na een fantastisch punt provocerend zijn vuist te ballen om vervolgens zijn racket te laten vallen nadat een lijnrechter terecht in zijn nadeel had beslist. Krajicek, laconiek: “Deed Mantilla dat? Ik heb er niets van gezien. Ik kijk nooit naar mijn tegenstanders. Ik wist dat ik op mijn service superieur aan hem was.”

Dat had John McEnroe ook geconstateerd. Ooit had de drievoudig Wimbledon-kampioen Krajicek net zo te grazen genomen als Mantilla deed met Van Lottum. “Welkom bij de profs”, noemde Mac een dergelijke ontgroening in het circuit. Maar van de inmiddels gelouterde Krajicek verwacht McEnroe meer dan een plaats in de kwartfinales. “Een speler met zoveel talent en zo'n indrukwekkende service zou ook de US Open moeten kunnen winnen.” Op het lijstje van Sampras komt Krajicek echter nog niet voor. “Agassi en Chang zullen nu uitmaken wie mijn titel overneemt.”