Korda duwt Sampras over rand van afgrond

NEW YORK, 2 SEPT. Op een zwoele avond in het nieuwe Arthur Ashe Stadium verdween de magie rond Pete Sampras die hem vorig jaar op de US Open nog zo nadrukkelijk had beschermd. Gedreven door de hartstochtelijke wens 'zijn' grandslamtoernooi te winnen als een ode aan zijn overleden coach Tim Gullikson overleefde de door kramp gevelde Sampras in de legendarische partij tegen Alex Corretja een matchpoint in de tiebreak van de vijfde set. Petr Korda voorkwam afgelopen nacht dat Sampras hetzelfde scenario kon volgen.

De 29-jarige Tsjech beschreef zijn sensationele overwinning in vijf bedrijven (6-7, 7-5, 7-6, 3-6 en 7-6) als de bekroning van een lange periode vol blessureleed. “Ik heb het gevoel dat ik al bijna drie jaar een berg aan het beklimmen ben”, jubelde Korda, in 1992 nog finalist op Roland Garros. “Na deze partij tegen Sampras krijg ik eindelijk de top in zicht.”

Tijdens de World Team Cup in Düsseldorf in 1994 kreeg Korda voor het eerst last van zijn lies. Hij sukkelde nog door tot oktober 1995 en toen had zijn coach Tony Pickard het wel gezien. “Inpakken dat racket en je laten opereren”, luidde zijn opdracht. “Ik heb toen zo veel pijn geleden dat ik overwoog te stoppen”, vertelde de magere baseliner met het merkwaardige kapsel die dit jaar zijn curieuze 'schaarsprong' introduceerde. “Door die liesblessure heb ik drie jaar nauwelijks kunnen trainen.”

Op Wimbledon gaf Korda het eerste signaal af dat hij weer op de weg terug was door Sampras in de vierde ronde na een 2-0 achterstand nog een vijfde set af te dwingen. Ook op de US Open werd de als vijftiende geplaatste Korda in de vierde omloop gekoppeld aan de man van wie hij al vijf jaar niet had kunnen winnen. In de eerste set liet Korda eerst drie breakpoints en vervolgens nog eens drie setpoints liggen en bij een 3-0 voorsprong in de tweede set leek Sampras al weinig meer te kunnen gebeuren.

De eerste regenpauze kwam voor Korda als geroepen, de tweede was een zegen voor Sampras, die toen tegen een 2-1 achterstand in sets aankeek. Geen moment wekte de 26-jarige Amerikaan echter de indruk zichzelf te zijn. Wellicht heeft de rechtszaak tegen zijn ontdekker Pete Fisher hem niet onberoerd gelaten. De Amerikaanse arts werd aangeklaagd wegens ontucht met vier van zijn patiënten. Sampras worstelde in elk geval met zijn zwakste wapen, de backhand(return), produceerde maar liefst 66 onnodige fouten en bewoog slecht over de baan.

Alleen de service (24 aces) hield hem op de been. Desondanks koesterde Sampras ook in de vijfde set een 3-0 voorsprong, maar hij ervoer de rebreak op 3-1 als een nekslag. “Ik had geluk dat de bal na een volley van Sampras uit werd gegeven, terwijl hij toch echt de lijn raakte”, erkende Korda. Daar wilde de onttroonde US Open-kampioen niet over zeuren. Plichtmatig verklaarde Sampras dat hij wel degelijk uit was op zijn vijfde titel in New York, een evenaring van het record van Jimmy Connors. Maar mentaal miste hij de scherpte die hem vorig jaar tegen Corretja nog langs de rand van de afgrond had geloodst.