Ex-minister VS in staat van beschuldiging

WASHINGTON, 28 AUG. Na een langdurig vooronderzoek is de voormalige Amerikaanse minister van Landbouw Mike Espy gisteren formeel in staat van beschuldiging gesteld.

Espy (43), de eerste minister van Landbouw van president Clinton, wordt ervan bechuldigd onrechtmatig gunsten geaccepteerd te hebben van bedrijven in de landbouwsector. Ook zou hij het onderzoek naar de kwestie hebben tegengewerkt met leugens en door ondergeschikten documenten te laten vervalsen.

Eind 1994, kort nadat een onafhankelijke aanklager een onderzoek naar Espy begon, trad de toenmalige minister van Landbouw af. Hij wordt ervan beschuldigd 35.000 dollar aangenomen te hebben in de vorm van geschenken, reisjes, kaartjes voor sport-evenementen en andere gunsten.

Hij zou een medewerker van zijn ministerie opdracht hebben gegeven een document te veranderen dat onderzoekers hadden opgevraagd, om te voorkomen dat zou uitkomen dat de kipverwerkende onderneming Tyson Foods uit Arkansas voor hem en zijn vriendin een reisje naar een football-wedstrijd in Dallas had betaald. Alleen al daarvoor kan Espy een gevangenisstraf van tien jaar krijgen.

De aanklacht tegen de voormalige minister bestaat in totaal uit 39 beschuldigingen. Ondermeer zou hij gelogen hebben tegen medewerkers van het Witte Huis, die de zaak wilden onderzoeken. Zelf zegt Espy dat hij onschuldig is.

In mei werd een producent van gedroogd fruit in Californië al veroordeeld tot een boete van 1,5 miljoen dollar voor het doen van illegale schenkingen aan Espy en zijn broer Henry. Naar Tyson Foods loopt nog een onderzoek. De voormalige topman van het bedrijf, Don Tyson, is sinds lange tijd een vriend en geldschieter van president Clinton.

Espy heeft zes jaar in het Congres gezeten voor een arm, landelijk district in de zuidelijke staat Mississippi. Hij was de eerste zwarte minister van Landbouw in de Verenigde Staten. Zijn advocaat zei gisteren:“Nog nooit is zoveel ophef gemaakt over zo weinig. We zien er naar uit de goede naam van Mike Espy in de rechtszaal te zuiveren.”