Florida wint van tabaksindustrie

NEW YORK, 26 AUG. De staat Florida heeft een schikking getroffen met de tabaksindustrie ter waarde van 11,3 miljard dollar. De bedrijven, waaronder Philip Morris en RJR Nabisco, kopen door betaling van dit bedrag lopende rechtszaken over de vergoeding van medische kosten in de staat af.

Dat is gisteren door de gouverneur Lawton Chiles en de betrokken bedrijven bekendgemaakt.

Betaling van het bedrag begint met 1 miljard dollar binnen twaalf maanden en de rest is uitgesmeerd over 25 jaar. De staat Florida eiste in de rechtszaak, die op het punt stond voor te komen, 12,3 miljard dollar.

Vertegenwoordigers van de tabaksindustrie erkenden afgelopen week in een vooronderzoek bij onder ede afgegeven verklaringen, dat roken mogelijk verantwoordelijk is voor de dood van honderdduizend Amerikanen en dat roken longkanker veroorzaakt.

Ook erkenden de topmensen dat de advertenties van de tabaksindustrie zich op kinderen richten. De industrie zal in het kader van de schikking interne documenten moeten vrijgeven die betrekking hebben op tabaksonderzoek.

De uitspraken door de topmensen, Geoffrey Bible van Philip Morris en Steven Goldstone van RJR Nabisco, over de schadelijkheid van tabaksproducten zijn 'nieuw' en maken de Florida-schikking uniek.

Nooit eerder hebben topmensen uit de tabaksindustrie zo publiekelijk toegegeven dat roken dodelijke gevolgen kan hebben.

Het bedrag dat Florida krijgt is bestemd om de staat schadeloos te stellen voor de medische kosten van duizenden tabaksslachtoffers. “De tabaksindustrie heeft zijn nederlaag toegegeven en wij hebben een historische overwinning geboekt”, aldus gouverneur Chiles gisteren.

Volgens Chiles heeft de staat Florida op alle punten gewonnen, maar volgens de industrie heeft Chiles minder gekregen dan hij had gewild.

Pagina 15: 'Schikking van 368 miljard dollar is een fooitje'

Sinds juni ligt er een ontwerp-akkoord tussen de industrie en veertig officieren van justitie van Amerikaanse deelstaten dat in september door het Congres zal worden besproken. Volgens dat akkoord zou de tabaksindustrie 368,5 miljard dollar betalen over de komende 25 jaar en daarmee zijn vrijgesteld van rechtsvervolging en boetes. Er wordt in Washington nog over onderhandeld. Het Witte Huis vindt een aantal bepalingen niet streng genoeg.

Het akkoord van Florida valt buiten de nationale schikking, hoewel federale wetgeving voor de rechter boven staatswetgeving gaat. Op de persconferentie verklaarde Chiles dat uitdrukkelijk was gestreefd naar een schikking die niet louter financieel was. De industrie is verder beperkt in de mogelijkheden om reclame te maken, met name door verbod op gebruik van billboards.

Antitabaksactivisten juichten de schikking toe en hopen dat er nu reden is om het nationale akkoord te herzien. “De verklaringen van de topmannen uit de industrie zijn zeer belangrijk”, aldus Kathleen Scheg van Action on Smoking and Health. “Het is een nieuw ijkpunt waartegen schikkingen van andere staten kunnen worden afgezet.” Eind september zal in Texas een proces tegen de tabaksindustrie van start gaan, tenzij in de tussentijd een schikking wordt getroffen. Begin volgend jaar is een proces gepland in Minnesota. Volgens Scheg kunnen documenten die nu vrijkomen de eisen in die rechtszaken verscherpen.

“De 368 miljard dollar is een fooitje”, aldus Scheg. “Het bedrag is onvoldoende. Als we alleen al kijken naar de Florida-schikking van 11 miljard dollar en we vermenigvuldigen dat met het aantal Amerikaanse staten komen we op een passender bedrag uit. Bovendien is Florida betrekkelijk klein in vergelijking met Californië, New York en Texas. Dus het bedrag moet zeker verder omhoog.”