Schumacher kiest voor juiste banden

FRANCORCHAMPS, 25 AUG. “Moest ik kiezen voor regenbanden of intermediates? Ik koos voor het laatste, maar het was wel een moeilijke beslissing”, zei Michael Schumacher gisteren na de twaalfde Grand Prix van het seizoen. Zijn keuze voor banden die zowel op natte als droge delen van de baan geschikt zijn, bleek een gouden greep.

Op het circuit van Spa-Francorchamps boekte de Duitser gisteren zijn vierde overwinning van het jaar. Aangezien Jacques Villeneuve niet verder kwam dan de zesde plaats, liep Schumacher aanzienlijk uit op zijn naaste concurrent in de strijd om het wereldkampioenschap in de Formule 1.

Tot twintig minuten voor de GP van België regeerde de zon nog over het circuit in de Ardennen. Het circuit staat ook bekend om de grillige weersomstandigheden die er vrijwel altijd bij een Grand Prix heersen. De regen is een vaste partner. Afgelopen weekeinde was het niet anders. Vlak voor de race zette een hoosbui de baan onder water.

Voor het eerst in de geschiedenis van de Formule 1 vertrokken de auto's achter de safety car, een personenwagen die normaal gesproken alleen op de baan komt als de wedstrijd wordt stilgelegd. Nu fungeerde de zilvergrijze Mercedes als gangmaker voor 23 Formule 1-wagens om de coureurs te laten wennen aan de spiegelgladde baan. Toen de auto na de derde ronde de pits inreed en de baan enigszins was opgedroogd, kregen de bolides het groene licht.

Schumacher: “Met de eerste drie ronden achter de safety car, bleek het de juiste beslissing te zijn.” Doordat de rijders drie ronden lang in colonne achter de safety car reden, was de baan niet langer speknat en kreeg Schumacher steeds meer voordeel van zijn intermediates.

Bij de start had hij nog twee coureurs voor zich. De Canadees Jacques Villeneuve, die van pole-position vertrok, en de Fransman Jean Alesi. Hun beslissing de wagens te voorzien van regenbanden, werd hen in de strijd met de voorman van Ferrari fataal. Al in de eerste ronde nadat de safety car van de baan af was gegaan ging Schumacher Alesi voorbij. Een ronde later was Villeneuve aan de beurt.

Als speelgoedautootjes zette de Duitser hen aan de kant. Met elke ronde groeide de voorsprong met 4 tot 5 seconden. Tot en met de laatste van de 44 ronden zou hij onaantastbaar blijven. Net als in 1992, 1995 en 1996 schreef hij de Grand Prix van België op zijn naam.

“We hebben de verkeerde keuze gemaakt”, sprak Villeneuve na afloop over zijn keuze voor regenbanden. “Het regende net zo hard als vrijdag.

Drie minuten voor de start hield het op met regenen, maar toen was het te laat om nog van banden te wisselen.'' De tweede en de derde plaats waren achtereenvolgens voor de Italiaan Giancarlo Fisichella en de Fin Mika Hakkinen. Ook zij startten met intermediates.

Jos Verstappen maakte met een domme schuiver een einde aan zijn race, terwijl hij op een knappe achtste plaats lag. Ook hij was zo slim geweest met intermediates te starten.

In de 26ste ronde gaf hij met Irvine achter zich in de Rivage-bocht te snel gas, waardoor de achterkant van de Tyrrell-Ford weggleed. “Het was helemaal mijn eigen schuld”, bekende Verstappen.