Mir kan na reparatie nog twee jaar mee

MOSKOU, 23 AUG. Twee Russische kosmonauten zijn er vrijdag in geslaagd om tijdens een zes uur durende “interne ruimtewandeling” de ergste schade aan het ruimteschip Mir te herstellen.

Het verouderde station kan nu “weer minstens twee jaar mee', aldus de Russische vluchtleiding. Mir-commandant Anatoli Solovjov en boordwerktuigkundige Pavel Vinogradov hebben, gehuld in ruimtepakken, negen kabels gerepareerd. In theorie kan de Mir nu weer 90 procent van haar energiebronnen (zonnepanelen) benutten, al moet de proef op de som nog worden genomen. Sinds de botsing eind juni met een onbemand vrachtschip draaide het ruimtelab op halve kracht.

Om de averij te herstellen moesten de kosmonauten de lek geslagen Spektr-module binnengaan, die meteen na het ongeluk was afgesloten om te voorkomen dat ook het centrale woongedeelte van de Mir vacuüm werd gezogen. De hachelijke herstelklus, die in de geschiedenis van de ruimtevaart geen precedent kent, was weken achtereen uitgesteld omdat de tegenslagen met de Mir zich bleven opstapelen.

Al hadden de twee kosmonauten de operatie op aarde nog zo grondig geoefend (in kikvorspakken op een replica van de Mir, onder water), toch kregen ze te maken met onverwachte problemen. Tijdens het luchtledig maken van een kamer die als uitvalsbasis voor het reparatiewerk dienst deed, bleek dat een van de luiken (die naar de Kristal-module) niet goed dicht zat. Pas nadat de luchtdruk weer op peil was gebracht, kon Mir-commandant Solovjov de poort hermetisch sluiten. Bij een tweede poging om de lucht uit de kamer te pompen, bleek de linkerhandschoen van het ruimtepak van Vinogradov te lekken.

Twee zenuwslopende uren later gaf de vluchtleiding alsnog toestemming om de Spektr binnen te gaan: “Wees voorzichtig! Maak geen haast. Jullie hebben zuurstof genoeg”. Pas toen de boordwerktuigkundige, die zijn kapotte handschoen had vervangen, eenmaal tot zijn middel in de stikdonkere cilinder lag en aan het eigenlijke reparatiewerk kon beginnen, klaarde de stemming op. Over het aangepaste gereedschap dat speciaal voor dit karwei was ontworpen, zei Vinogradov luchtigjes: “Een gewone schroevedraaier was toch beter geweest”. Toen hij over de boordradio meldde dat hij witte zeepachtige vlokken zag zweven, zei Nasa-astronaut Michael Foale (het derde bemanningslid, dat tijdens de operatie in de Sojoez-capsule klaar zat om in geval van nood naar de aarde te kunnen ontsnappen): “Oh, dat is mijn shampoo”.

    • Frank Westerman