Lek in ruimtepak; Reparaties Mir lopen vertraging op

MOSKOU, 22 AUG. Een lekkend ruimtepak heeft tot vertraging geleid bij de cruciale reparaties die de bemanning van het Russische ruimtelaboratorium Mir vandaag moet uitvoeren. Later kreeg de bemanning alsnog het groene licht.

Commandant Anatoli Solovjov en boordwerktuigkundige Pavel Vinogradov hadden vanochtend even na elf uur onze tijd het luik moeten openen naar de beschadigde Spektr-module, die op 25 juni bij een aanvaring met onbemand ruimteschip lek sloeg. Doel: het reanimeren van de energiebronnen, om zo de levensduur van het 11 jaar oude ruimtestation te rekken. In een dik ruimtepak had Vinogradov zich - de voeten vooruit - in het stikdonkere, luchtledige compartiment moeten wurmen, terwijl Solovjov hem met een zaklantaarn bijlichtte.

Een lek in het ruimtepak van Vinogradov leidde echter tot enkele uren vertraging. Uit de aanhechting tussen de handschoen en de mouw van het ruimtepak bleek lucht weg te lekken. Pas na één uur onze tijd kon de Mir-bemanning naar de Spektr.

Vanochtend sprak president Jeltsin de kosmonauten een hart onder de riem. “Kosmonauten werken onder extreme omstandigheden en moeten bovenmenselijke prestaties leveren”, zei hij in een radiotoespraak.

Voor de ingenieurs van de fabriek RKK Energija, waar veel onderdelen van het ruimtecomplex zijn gebouwd, is het een extra spannende dag. Met een zekere gretigheid had prof. Vladimir Siromjatnikov zich gestort op de problemen met de stroomvoorziening. De geleerde, die eerder een plan ontwikkelde om de aardse nachten bij te lichten met via satellieten weerkaatst zonlicht, heeft in korte tijd een nieuw luik ontworpen voor de Spektr-module.

In dat luik zitten twaalf stekkerdozen. De kabels die van de drie onbeschadigde zonnepanelen naar het woongedeelte van de Mir lopen (en die meteen na de botsing op 25 juni waren doorgesneden om de Spektr te kunnen afsluiten) moeten daarop worden aangesloten. Het in de Energija-fabriek gemaakte onderdeel is in het Gagarin-trainingscentrum getest (op een replica van de Mir op de bodem van een zwembad) en in juli samen met speciale stekkers en gereedschap met een onbemande Progress-capsule naar de Mir verscheept.

Sirmjatnikov is ook een van de bedenkers van de volgorde waarin de reparatie wordt uitgevoerd. Uitgangspunt daarbij is de veiligheid van de bemanning. De Sojoez-capsule, die als een reddingssloep kan fungeren, is daarom aan die kant van de Mir gekoppeld waar ook de cilindervormige Spektr zich bevindt. Het kleine 'voorportaal' dat dan overblijft (met luiken naar de Spektr, het centrale deel van de Mir en de Sojoez) is de uitvalsbasis voor de operatie.

Daar deed zich vanmiddag het euvel met het lekkende ruimtepak voor. De Amerikaanse gastastronaut Michael Foale moet de reparatie uitzitten in de Sojoez, waarmee de crew eventueel naar de aarde kan ontsnappen. Het halletje is vervolgens hermetisch afgesloten, om het luik naar de Spektr te kunnen openen zonder dat de andere compartimenten van de Mir vacuüm gezogen worden.