Wielrenner Andrea Tafi legt knechtenrol naast zich neer

ROTTERDAM, 18 AUG. Met een klassieke solo heeft wielrenner Andrea Tafi gisteren de Rochester International Classic gewonnen. De 31-jarige Italiaan won de wereldbekerwedstrijd op karakteristieke wijze. Met de handen bovenop het stuur demarreerde hij op twintig kilometer van de finish uit een groepje achtervolgers. Met de tweede plaats voor Andrea Ferrigato, de winnaar van vorig jaar, en een derde plaats voor Gianluca Bortolami, was het Italiaanse wielerfeest compleet in Rochester.

De provincieplaats in het graafschap Kent was gisteren voor het eerst gastheer van de enige belangrijke Engelse wielerkoers. Voor de vierde keer sinds 1989 fietsten de renners een nieuw traject. De Leeds Classic werd omgedoopt in Rochester International Classic. De kans bestaat overigens dat de editie van gisteren voorlopig voor de laatste keer als wereldbekerwedstrijd in de boeken staat. Door de Tourzege van Jan Ullrich is er vanuit Duitsland veel belangstelling om de Heninger Turm meer aanzien te geven.

Na zijn zeges in Parijs-Brussel en de Ronde van Lombardije (in 1996) behaalde Tafi zijn derde belangrijke zege in een negenjarige profloopbaan. Bij zijn sponsor Mapei geldt hij als een laatbloeier die vele jaren als knecht heeft gefietst. Vorig seizoen trad Tafi voor het eerst op de voorgrond. Hij trad uit de schaduw van zijn ploeggenoten Johan Museeuw en Franco Ballerini.

Tafi verdiende gisteren honderd punten in het tussenklassement van de strijd om de wereldbeker. De Deen Rolf S/orensen van de Nederlandse Rabobank verstevigde zijn leidende positie. Hij eindigde als dertiende in Rochester. Tafi heeft slechts 35 punten achterstand op S/orensen, die 29 punten voorsprong heeft op zijn naaste rivaal Michele Bartoli. Bij Rabobank wordt de komende twee maanden alles in het werk gesteld om S/orensen uit de wind te houden. De winnaar van de Ronde van Vlaanderen heeft na de maand april weinig goede uitslagen gereden. Hij dankt zijn witte leiderstrui aan een aantal klasseringen in de subtop.

S/orensens ploeggenoot Erik Dekker was met een 21ste plaats de beste Nederlander in Rochester. Hij behoorde niet tot de kopgroep van zeven renners, die op zestig kilometer van de eindstreep was gedemarreerd. Behalve Tafi fietsten Bortolami, Vatteroni, Ferrigato, Heulot, Barthe en Robin van voren. De laatste twee konden het helse tempo niet volhouden en waren voortijdig afgehaakt. Tafi plaatste veel demarrages. Ferrigato was lange tijd in staat zijn landgenoot te volgen. Voor het ingaan van de laatste twee ronden bleef hij het antwoord schuldig op Tafi's beslissende versnelling.

De lange Toscaan had dit seizoen weinig aansprekende resultaten geboekt. Hij behaalde twee ritzeges in de Ronde van Maleisië. In de grote klassiekers werd zijn aanvalslust niet beloond. Tafi behield het vertrouwen van de ploegleiding en bewees gisteren dat hij tot de wereldtop behoort. Zondag behoort hij tot de favorieten in het kampioenschap van Zürich.