Verrassende wending in carrière van wereldkampioen; Hill geeft zege uit handen

ROTTERDAM, 11 AUG. De overwinning ontglipte Damon Hill gisteren in de slotronde op de bloedhete Hungaroring bij Boedapest. De regerend wereldkampioen in de Formule I, dit seizoen onder contract bij de bescheiden renstal Arrows, leek in de elfde race om de wereldtitel eindelijk zijn investering terug te betalen.

Na tien races van louter kommer en kwel had de Brit, die een jaarsalaris heeft van vijftien miljoen gulden, de eerste zege uit de geschiedenis voor de kleine renstal in handen. Tot anderhalve ronde voor het einde de brandstoftoevoer begon te haperen en het hydraulische systeem het liet afweten.

Hill hield de motor met veel moeite aan de praat, hoopte dat de veilig ogende marge van ongeveer 35 seconden voldoende zou zijn. Met horten en stoten ging de bolide naar de streep. Jacques Villeneuve passeerde echter zonder pardon zijn hulpeloze collega. Hij werd daarbij bijna van de baan gedrukt door de Canadees.

Villeneuve kreeg door zijn onverwachte vijfde zege van het seizoen vier extra punten voor de wereldtitelstrijd. Hij verkleinde door de onverdiende meevaller zijn achterstand op de met zijn reserve-Ferrari als vierde geëindigde Michael Schumacher tot drie punten. “De WK-strijd is weer helemaal open”, zei de Duitser, die van pole-positie vertrok maar op het kokende asfalt veel problemen met zijn banden kende.

Hill, die van de elfde tot de slotronde op een onverwacht imposante manier leidde, kreeg als beloning nog de tweede plaats. Beteuterd vierde de Brit op het podium zijn beste klassering van het seizoen. “Met een voorsprong van veertig seconden had ik het wel gered. Ik kon niet meer schakelen. Woede helpt op zo'n moment niet”, zei de man die vorig seizoen voor Williams de wereldtitel binnenhaalde.

Hill had met de tweederangs Arrows een bliksemstart. Na het groene licht zette hij zijn wagen direct achter Schumacher. Na tien ronden vond de Brit het tijd de kop over te nemen. Alleen na een pitstop gaf hij de leiding even uit handen aan de Duitser Frentzen, die als opvolger van Hill bij Williams voor de zoveelste tegenvaller zorgde door later opnieuw uit te vallen. Hill wordt in Engeland al weer in verband gebracht met zijn voormalige werkgever, maar de Brit neigt zelf meer naar McLaren.

Bij die laatste renstal lopen de contracten met de Fin Mika Hakkinen en de Schot David Coulthard af. De titelverdediger heeft de renstal Sauber al nee verkocht voor volgend seizoen. “Ik wil weer races winnen. Williams, Ferrari en McLaren zijn de topteams”, zei hij over zijn toekomstplannen in Boedapest. Bij McLaren werkt ook Adrian Newey, met wiens hulp Hill in 1996 de wereldtitel greep.

Hill reageerde nuchter na de dramatische race. “Ik was op het punt aangekomen dat ik dacht zeker te zijn van de zege. Op dat moment ging alles mis. Dat is inherent aan de Formule I-sport. Natuurlijk ben ik teleurgesteld, maar in mijn achterhoofd zit ook de gedachte dat de auto eindelijk goed kon meedoen.” Het had de eerste zege van Arrows, Yamaha en bandenleverancier Bridgestone kunnen zijn. “Dit is iets dat je niet in de hand hebt. Ik ben blij nog de finish te hebben gehaald. Het had nog een stuk slechter kunnen aflopen”, zei hij met een grimas.

Jos Verstappen bracht de race opnieuw niet tot een einde. De Tyrrell van de Limburger bleef na 61 van de 77 ronden staan. Een lek in het hydraulisch systeem stelde de versnellingsbak van Verstappen buiten werking.

Na afloop van de race kreeg Verstappen een boete van 5.000 dollar (ruim 10.000 gulden) omdat hij de maximumsnelheid in de pitstraat van 80 kilometer per uur had overschreden.