Slag met Microsoft geeft Apple weer ademruimte

De alliantie met Microsoft geeft Apple extra tijd. “Na alle slechte besluiten waren er weinig mogelijkheden over.”

NEW YORK, 8 AUG. Verkoopt Apple Computer voor een habbekrats zijn ziel aan de duivel? De kreten van afgrijzen en verbazing over het belang van 150 miljoen dollar dat softwaregigant Microsoft in Apple neemt zijn nog niet verstomd. Microsoft heeft alles en iedereen die zich met de Macintosh verwant voelt een psychologische klap toegebracht en breidt zijn machtspositie op Internet uit.

Voor 150 miljoen dollar krijgt Microsoft een niet-stemhebbend belang van bijna vijf procent in Apple. Dat geeft het bedrijf in Cupertino wat ademruimte. Na geruime tijd verliezen te hebben geleden en zijn marktaandeel te hebben zien afkalven, heeft Apple nu weer wat extra tijd voor produktontwikkeling.

Dat wekt ook weer vertrouwen bij de vele programmeurs die Macintosh-toepassingen schrijven en bij de hechte parochie van trouwe Apple-gebruikers. Voor nog eens naar schatting 100 miljoen dollar is de uitwisseling van technologie tussen de twee bedrijven geregeld en belooft Apple de al jaren slepende juridische conflicten tussen de bedrijven te laten rusten.

Dat de bedrijven de vredespijp roken heeft er ook mee te maken dat Apple-gebruikers goede klanten zijn van Microsoft. Conservatieve schattingen houden de omzet aan Mac-produkten die Microsoft jaarlijks slijt op 400 miljoen. Een gezond Apple is volgens Tim Bajarin, topman van het marktadviesbureau Creative Strategies, belangrijk. “Het is absoluut in het belang van Microsoft dat Apple overleeft en bloeit op het gebied van de Mac-toepassingsprogramma's”, verklaarde hij. “Bill Gates' steun voor de Mac heeft een lange geschiedenis.” Gates beloofde ook als onderdeel van de overeenkomst dat Microsoft zijn Office-programma zal blijven leveren voor de Mac.

Microsoft krijgt echter ook de voorkeur waar het gaat om de browser, die standaard op de Mac wordt aangeleverd. Dat is voortaan de Internet Explorer en niet de Navigator van Netscape. Daarmee brengt Microsoft zijn concurrentie op Internet-gebied - te weten Netscape en Sun Microsystems - een slag toe.

“De overeenkomst is heel goed voor Microsoft”, zegt Brian Zisk, directeur van Transaction Net, een programmatuurbedrijf in San Francisco. “Of het goed is voor Apple zal de komende jaren nog moeten blijken. Het heeft nu in elk geval het aandeel Apple doen stijgen. Ook de veranderingen in de raad van commissarissen zijn een goede zet.” Zisk denkt dat objectief bezien het belangrijkst is dat Bill Gates de concurrentie bij Netscape en Sun een hak zet. “Windows en de Mac steunen Internet Explorer en de Microsoft-versie van Java. Dat is slecht nieuws voor Netscape en Sun”, zegt hij.

Netscape meent dat de overeenkomst uiteindelijk weinig gevolgen zal hebben voor zijn browser. Volgens een bestaande overeenkomst moet Apple de Netscape-browser blijven leveren. Apple heeft, aldus Jennifer O'Mahoney, Netscape-woordvoerder, ook nog maar 3 procent marktaandeel dus Netscape blijft ondanks alles dominant. “Mac-gebruikers zijn tot nu toe door Microsoft altijd als tweedehands burgers behandeld”, aldus O'Mahoney. “Het is niet waarschijnlijk dat de populariteit van Netscape nu van de ene op de andere dag omslaat.”

Zisk, die programma's schrijft voor verschillende systemen waaronder ook de Apple Macintosh, ziet de toekomst voor Apple somber in. De tijdwinst die het noodlijdende Apple heeft is een goede zaak en ook de motie van vertrouwen door Microsoft is een positief punt. Zisk kan echter op dit moment nauwelijks een scenario bedenken waardoor Apple op termijn weer boven Jan komt.

Het besturingssysteem van Apple (OS) is naast dat van Microsoft (Windows) het enige van enige omvang. Mogelijk heeft Microsoft Apple in leven wilen houden om problemen te voorkomen met het departement van justitie, dat Microsoft als bijna-monoplist nauwlettend in de gaten houdt. Evengoed verwerft Microsoft met het belang in Apple controle over zijn belangrijkste concurrent op het gebied van besturingssystemen.

“Microsoft is veel te machtig geworden en veel te groot”, verklaarde Dave Edwards, een Mac-consultant bij Squall in Toronto, eergisteren. “Ik zal echter Apple's besluit niet bekritiseren. Na alle slechte besluiten van de afgelopen jaren waren er weinig mogelijkheden over.”