Tocht van de snelwandelaar eindigt vaak op brancard

Snelwandelen heeft één overeenkomst met voetbal. Ook op dit onderdeel van de atletiek worden rode kaarten getrokken. Vanmorgen liepen de wandelaars in een tropische hitte vijftig kilometer.

ATHENE, 7 AUG. Mensen die meer moeten bewegen, krijgen van hun dokter vaak het advies te gaan wandelen. Maar wie vanochtend de snelwandelaars in Athene zwetend en puffend over straat zag waggelen, zou zich kunnen afvragen of het niet gezonder is om gewoon te blijven drinken en roken. Winnaar Robert Korzeniowski had na na drie uur en 44 minuten weliswaar nog wel energie over voor een ereronde in het Olympisch Stadion, maar de nummer twee, Jesus Angel Garcia, keerde liggend op een brancard het strijdtoneel de rug toe.

Met holle ogen in witte gezichten meldden de uitgeputte wandelaars zich een voor een aan de eindstreep. Enkelen hadden medische hulp nodig. De ambulances stonden met open deuren klaar voor het stadion. Het ergste leek de Witrus Dimitri Savaitan er aan toe. Hij werd volkomen uigedroogd en bewusteloos binnengebracht, maar was na enige minuten gelukkig weer op de been. “Het was net een sauna”, zei de Pool Tomasz Lipiec, landgenoot van Korzeniowski. Hij meende onderweg zo'n vijf kilo aan vocht verloren te hebben. “Waarom ik dit doe? Het is een onderdeel voor ijzeren mannen.”

De wandelaars mochten in alle vroegte startten om al niet meteen met de tropische hitte geconfronteerd te worden. Veel maakte de verschuiving van het tijdschema niet uit. Al tijdens de wedstrijd steeg de temperatuur tot dertig graden. Het was de warmste dag van de kampioenschappen in Athene. Mede daardoor slaagden slechts 29 van de 42 gestarte atleten er de finish te halen.

Snelwandelaars zijn doorgaans taaie rakkers. Ze geven niet snel op. Maar wanneer ze vermoeid raken, gaan ze anders lopen en dreigen ze op straffe van diskwalificatie te gaan hollen. De wandelaar mag slechts twee overtredingen maken. Bij een derde fout wordt hem door een jurylid een rood bordje voorgehouden, hetgeen diskwalificatie betekent. De deelnemer moet dan onmiddellijk het parcours verlaten.

Vanmorgen kregen acht wandelaars de rode kaart. De Belg Dirk Nicque was de laatste. Hij werd vlak voor het binnenlopen van het stadion, nog geen 500 meter voor de eindstreep, uit de strijd genomen. Nicque, die 49,5 kilometer aan de staart van het veld had gelopen, kon door de teleurstelling nauwelijks een woord uitbrengen. “Ik had beter een cruise naar Athene kunnen nemen. Dit is zuur, heel zuur”, stamelde de Belg.

Omdat de juryleden met het blote oog de overtredingen moeten constateren, blijft snelwandelen een controversiële sport. Regel 191 van het IAAF-reglement komt er in het kort op neer dat een wandelaar altijd één voet aan de grond moet hebben. Bovendien mag hij het been dat hij naar voren zet niet strekken. En dat bleek op een glooiend parcours als dat in Athene - gelegen in een van de wijken naast het Olympisch Stadion - een moeilijke opgave. Toch waren de mannen op de 50 kilometer vandaag nog iets beter af dan de vrouwen op de 10 kilometer. De mannen hadden nog enige beschutting van de bomen langs de weg, terwijl de wandelaarsters hun tocht moesten lopen in het stadion dat op dat moment zo heet als een oven was.

De Pool Korzeniowski en de Spanjaard Garcia liepen vanmorgen lang samen aan de leiding. Ongeveer vijf kilometer voor het einde nam Korzeniowski afstand van zijn concurrent en arriveerde alleen in het stadion. Garcia volgde na dertien seconden. Korzeniowski had graag met een vlag langs de tribunes willen lopen, maar zag ervan af toen bleek dat er geen Poolse supporters aanwezig waren.

Dat een snelwandelaar ook een superster kan worden, ervoer Jefferson Perez. Hij werd in Atlanta olympische kampioen en dat was in de sporthistorie van Ecuador de eerste medaille. Perez werd in zijn land meteen als sportman van de eeuw uitgeroepen. Vooraf had hij beloofd bij een olympische titel elke kerk wandelend tussen de hoofdstad Quito en zijn woonplaats Cuenco te zullen bezoeken . Hij deed zeventien dagen over zijn tocht en overal op de route werd hij als een held binnengehaald.

Perez liep niet mee in Athene. De Ecuadoraan geniet thuis nog na van zijn vermoeiende heldentocht. Hij bespaarde zich vanochtend een helse tocht.