Vliegramp met 747 op Guam eist 224 levens

TOKIO, 6 AUG. Een Zuid-Koreaanse Boeing 747 met 254 mensen aan boord is vanmorgen neergestort op het Amerikaanse eiland Guam in de Stille Oceaan. Van hen hebben 32 inzittenden de klap overleefd. Twee mensen bezweken later aan hun verwondingen.

Het ongeluk met vlucht 801 van Korean Air had plaats tijdens het inzetten van de landing in zware regen rond twee uur 's nachts lokale tijd. Volgens eerste berichten zou de piloot een noodmelding hebben gedaan kort nadat hij toestemming had gekregen voor de landing. Volgens sommige getuigen explodeerde het vliegtuig voordat het in de jungle neerstortte en geheel uitbrandde. De passagiers waren hoofdzakelijk Zuid-Koreaanse toeristen, van wie sommigen op huwelijksreis, op weg naar het tropische vakantie-eiland. Verder bevonden zich ten minste 14 Amerikanen onder de passagiers.

Een ooggetuige die in de buurt van de plaats van het ongeluk woont, zag een “grote vuurbal” vlak voor het toestel neerstortte. De gouverneur van Guam sprak dit echter tegen en zei van een overlevende, een Nieuw-Zeelandse helikopterpiloot, te hebben vernomen dat er tijdens de vlucht geen problemen waren. Gouverneur Guttierez van het eiland was als een van de eersten ter plaatse en redde een elfjarig Japans meisje uit het wrak.

Een Zuid-Koreaanse overlevende met lichte verwondingen was in staat uit het vliegtuigwrak te kruipen door een opening boven zijn stoel. Bij het verlaten van het toestel trok een vrouwelijke passagier aan zijn voeten waarop hij haar naar buiten sleepte. Na weer bij het vliegtuig te zijn teruggekeerd, hoorde hij kinderstemmen om hulp schreeuwen, maar het vuur verhinderde hem de kinderen te redden. Overlevenden van het ongeluk bevonden zich vooral in het voorste deel van het toestel dat minder schade opliep dan de rest. Reddingswerkers moesten zich in het donker in de regen een weg banen door twee meter hoog gras om bij het wrak te komen. Amerikaanse marinehelikopters van een nabijgelegen basis werden ingeschakeld om overlevenden af te voeren en de werkzaamheden bij te lichten. Op het vliegveld van Guam is het geleidingssysteem voor landende vliegtuigen sinds vorige maand buiten werking wegens onderhoud. Piloten zijn afhankelijk van een mechanisme dat de afstand tot de landingsbaan aangeeft aan de hand waarvan ze de vlieghoogte tijdens de landing kunnen bepalen.

Pagina 4: Omgekomen passagiers zochten geneugten Guam

Volgens de International Airline Passengers Association is het aantal ongelukken en incidenten bij Korean Air hoger dan gemiddeld in de internationale luchtvaart. In 1989 verongelukte een toestel van de maatschappij door een fout van de piloot bij Tripoli, waarbij 80 mensen om het leven kwamen. De piloot kreeg twee jaar gevangenisstraf. In 1987 schoot de Russische luchtmacht een Boeing 747 van Korean Air neer nadat het toestel in het luchtruim van de Sovjet-Unie verzeild was geraakt. Alle passagiers kwamen om het leven.

De bestemming van vlucht 801, het tropische eiland Guam, is met zijn stranden en belastingvrije winkels een bijzonder populair vakantieoord voor Koreanen en Japanners, die samen 90 procent van de toeristen op het eiland uitmaken. Dagelijks zijn er meer dan twintig rechtstreekse vluchten vanuit beide landen naar Guam waar toerisme de belangrijkste bron van inkomsten is. De 150.000 bewoners van Guam kregen het afgelopen jaar ruim een miljoen Japanners op bezoek en 200.000 Zuid-Koreanen. Daartegenover deden slechts dertigduizend Amerikanen van het vasteland vorig jaar Guam aan, van wie het grootste deel in verband met de militaire bases.

Guam is het zuidelijkste eiland van de Marianengroep in het westen van de Stille Oceaan. Sinds de onafhankelijkheid van de Filippijnen, kort na de Tweede Wereldoorlog, is Guam de meest westelijke Amerikaanse bezitting. Bases van de Amerikaanse marine en luchtmacht nemen eenderde van de oppervlakte in beslag van het eiland dat 550 vierkante kilometer groot is. Guam is Amerikaans grondgebied sinds de Spanjaarden het in 1898 afstonden. Na de Tweede Wereldoorlog stonden de Japanners het noordelijke deel van de Marianengroep, waaronder het eiland Saipan, af aan de VS. De eilanden zijn nu vooral toeristische trekpleisters, maar tijdens de Tweede Wereldoorlog woedden er grote veldslagen.