Drastische hervormingen Engelse cricket

DEN HAAG, 6 AUG. De Engelse cricketbond heeft drastische hervormingen aangekondigd in de nationale competities om het niveau te verhogen en de spanning te vergroten. Het cricket in Engeland heeft een aantal zware jaren achter de rug. Deze zomer slaagt het nationale team er, ondanks een enkel hoogtepunt, opnieuw niet in aartsrivaal Australië in de problemen te brengen. Op het nationale niveau blijven toeschouwers steeds vaker weg.

Regelmatig wordt kritiek geuit op het grote aantal profspelers (enkele honderden) en het aantal wedstrijden. Een Engelse (semi-)professional speelt in de zomer vijf maanden nagenoeg onafgebroken in de nationale competities. De vroegere Australische wicketkeeper Rodney Marsh pleegde de Engelse bowlers “pie-throwers” (taartgooiers) te noemen wegens hun gebrek aan kwaliteit. Door de vele wedstrijden is de drang om te presteren bij veel spelers onvoldoende, zo vonden de talloze Engelse critici.

Het spel is volgens een hoofdartikel van The Times van vandaag “te langzaam geworden voor de televisie-generatie”. “Het Engelse cricket is slap. Het is vaak saai en vervelend, slaapverwekkend en vreugdeloos”, schreef de krant vanochtend, ongezouten kritiek leverend op de eindeloze stroom aan wedstrijden die vaak niets om het lijf hebben. “If it's Tuesday it must be Weston-super-Mare. Profcricket is gereduceerd tot een gewone dag op kantoor.”

Zo werd deze week in Colchester een wedstrijd gespeeld tussen Essex en kampioen Leicestershire. Essex-speler Peter Such, oud-international, bowlde afgelopen maandag maar liefst 36 overs (216 ballen in bijna vijf uur speeltijd) zonder één tegenstander uit te krijgen. Op zaterdag was al duidelijk dat deze vierdaagse wedstrijd geen winnaar zou opleveren.

Een aantal oplossingen werd gisteren in Londen aangedragen door de voorzitter van de England and Wales Cricket Board (ECB), Lord MacLaurin, de “dokter van het Engelse cricket”. Er moeten meer snelle eendaagse wedstrijden komen en meer wedstrijden die 's middags beginnen en 's avonds bij kunstlicht eindigen, zoals in een aantal andere landen al jaren gebeurt, zo vindt Lord MacLaurin, die zijn plannen rechtstreeks uit Amerikaanse topsporten als honkbal heeft geadopteerd.

Het County Championship bestaat nu nog uit achttien ploegen die tegen elke tegenstander één vierdaagse wedstrijd spelen. Sinds de invoering van de competitie in 1890 zijn er nauwelijks veranderingen geweest. De counties die destijds de dienst uitmaakten, aangevoerd door de cricketregenten op het Londense hoofdkwartier Lord's, lieten gewoonweg geen nieuwkomers toe. Die competitie wordt na dit seizoen, als het aan de Lord MacLaurin ligt, opgedeeld in drie leagues met elk zes counties. De indeling wordt gebaseerd op de resultaten van dit seizoen en de geografische ligging van de counties. Aan het eind van het seizoen volgen play-offs. Met de hervormingen, op Amerikaanse leest geschoeid, wil de ECB de nationale competitie aantrekkelijker maken.

Ook het eendaagse cricket gaat op de helling. De Benson and Hedges Cup, waarin de counties wedstrijden van 50 overs spelen, verdwijnt na volgend seizoen. In plaats van de bij het publieke populaire zondagse competitie (wedstrijden van 40 overs) komt een National League van twee divisies, waarin wedstrijden van 50 overs worden gespeeld. Promotie en degradatie, een volstrekt onbekend begrip in het Engelse cricket, moet de sport meer competitief element geven.

In het volgende jaar moet er een knock-out competitie komen, gelijk aan de FA Cup in het voetbal. In die competitie mogen behalve de counties ook een aantal Europese landen meedoen, waaronder Nederland, Denemarken, Ierland en Schotland. Nederland werd enkele jaren geleden voor het eerst toegelaten tot deze competitie, tot dusverre zonder veel succes.