Sojourner werkt nu op halve kracht

WASHINGTON, 5 AUG. Na ruim een maand hard werken op de bodem van Mars gaat de Pathfinder over op halve kracht. 's Nachts wordt de robotverkenner Sojourner op non-actief gezet om de batterijen gelegenheid te geven zich te herstellen.

Volgens Richard Cook van het Pathfinder-project beginnen ruim een maand na de landing op Mars de grote temperatuurverschillen hun tol te eisen; -76 graden Celsius 's nachts, -12 graden Celsius overdag, met soms temperatuurschommelingen van tientallen graden binnen enkele seconden. “Met name de elektronische onderdelen van de Sojourner staan onder druk”, aldus Cook. “Een dezer dagen zal er een verbinding breken en dan is het voorbij.”

De Pathfinder, het 'moederschip' van de Sojourner, heeft inmiddels zijn geschatte levensduur van dertig dagen overschreden. Over een maand begint de 'Martiaanse herfst', een seizoen van stofstormen en windsnelheden tot 160 kilometer per uur.

De levensduur van de Sojouner, die vanuit het commandocentrum in Pasadena, Californië, wordt bestuurd, was aanvankelijk op een week geraamd. Zijn batterijen vertonen nu vermoeidheidsverschijnselen. De afgelopen twee dagen is het voertuigje stilgezet om te proberen de cellen weer volledig op te laden. Vandaag moet blijken of dat gelukt is. De afgelopen week verrichtte het karretje analyses van stenen die Wedge, Shark en Half Dome worden genoemd.

Een glimmend object op zo'n 1.200 meter van de Pathfinder heeft inmiddels tot enige speculatie geleid. Vanuit Pasadena werden gisteren evenwel de UFO-logen teleurgesteld die er een artefact van een verdwenen beschaving in wilden zien. Het glimmende voorwerp is een schild van de Pathfinder, dat vlak voor de landing is afgeworpen.

Het Pathfinder-project, dat 150 miljoen dollar heeft gekost en daarmee een van de goedkoopste projecten is van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA, is inmiddels in al zijn doelen geslaagd. Op het Internet blijft de interesse voor de Pathfinder groot. Sinds 4 juli is de Pathfinder-website, of een van de vele 'spiegels' (kopieën) daarvan, 415 miljoen maal bezocht. (AFP, AP)