Boebka roept alleen nog maar medelijden op

Sergei Boebka wil in Athene een gooi doen naar zijn zesde wereldtitel. Zijn jonge opvolgers begrijpen de 33-jarige polsstokspringer uit Oekraïne niet. 'Man, waarom doe je jezelf dit aan? Ben je blind?', roepen ze in koor.

ATHENE, 4 AUG. Sergei Boebka is altijd hun grote voorbeeld geweest. De Zuid-Afrikaan Okkert Brits heeft zelfs zijn hond naar de Oekraïner genoemd. Maar nu vragen de jonge polsstokhoogspringers zich af wat Boebka nog te zoeken heeft bij de wedstrijden. Het doet hen pijn de vijfvoudige wereldkampioen te zien ploeteren op hoogten die hij vroeger bij wijze van spreken met zijn ogen dicht bedwong. “Man, waarom doe je jezelf dit aan? Ben je blind?”, vraagt de Duitser Tim Lobinger.

De 24-jarige Lobinger sprong verleden maand in Ingolstadt 5,96 meter en steeg daarmee naar de tweede plaats op de seizoenranglijst. In dezelfde wedstrijd kwam Boebka niet hoger dan 5,61, liefst 53 centimeter onder zijn eigen wereldrecord. “Ik heb altijd vol bewondering naar hem gekeken”, vertelt een emotionele Lobinger. “Wat hij liet zien, was magie, pure waanzin. Hij was de beste, de grootste. Voor mij hoort hij in de categorie-Carl Lewis. Maar nu herken ik hem niet meer. Vreselijk! Hij heeft geen zelfvertrouwen meer en ik zie de angst in zijn ogen staan!”

Boebka weet blijkbaar niet van ophouden. Hij is inmiddels in Athene gearriveerd voor zijn zesde WK. De vorige vijf edities won hij. Is het het geld dat hem doet doorgaan? Heeft de atletiekfederatie hem betaald om in Athene te starten? Boebka ontkent het. “Ik heb zin om te springen”, zei hij gisteren tijdens een bijeenkomst van zijn sponsor. “Een WK geeft mij een speciaal gevoel en dan presteer ik meestal goed.” Zijn matige prestaties van dit seizoen hebben volgens hem niets te betekenen. “Ik heb die wedstrijden puur als training beschouwd.”

Boebka werd in december in Helsinki aan zijn rechterachillespees geopereerd en kon daarna ruim drie maanden niet springen. Hij bleef een beetje in training door te zwemmen. Op 31 mei maakte hij pas weer zijn eerste serieuze sprongen. “Mijn voorbereidingstijd is misschien wat kort geweest, maar ik voel me nu weer fit en fris. Ik ga hier voor het goud, dat is het enige dat telt voor mij.” Boebka beweert op de training alweer een hoogte van 6,10 meter te hebben overwonnen, met die kanttekening dat hij niet de gewone lat gebruikte, maar een rubberen band.

Boebka is wel vaker afgeschreven. Toch verwacht Tim Lobinger niet veel van hem bij de WK. “Ik geloof ook pas echt dat hij hier meedoet als hij zijn eerste aanloop neemt”, zegt de Duitser. Vrijdag is de kwalificatie van de polstokhoogspringers, twee dagen later de finale. Boebka: “Ik zal zoals altijd veel risico's nemen, want alleen dan kan je winnen.”

Boebka is in zijn lange carrière vaak afgeschilderd als een geldwolf. Dat kwam omdat hij zijn eigen wereldrecord steeds met maar één centimeter verbeterde en dan weer een premie kon opstrijken. “Ik ben geen robot. Elke centimeter extra was een enorme opgave”, meent Boekba, die liefst 35 keer het binnen- en buitenrecord scherper stelde. “Waarom hebben de mensen er zo'n moeite mee dat ik veel heb verdiend? Ik ben toch niet aan hun geld gekomen.”

Lobinger zegt niet te kunnen oordelen over de mens Boebka. De Duitser had nooit een lang onderhoud met de kampioen, verder dan een paar zinnen ging hun contact niet. Wel zag hij in Ingolstadt dat Boebka een slecht verliezer is. De veteraan schoof zijn falen toen af op de baan en had het over een Scheiss-Anlage. “Maar ik weet dat hij een man met een hart is,” zo verdedigt Lobinger zijn idool. “Als hij over zijn kinderen praat, is dat met veel gevoel.”

Boebka is een atleet van de oude generatie. Hij maakte de tijd mee dat vooral de Russische en Franse springers een koude oorlog voerden. Tegenwoordig bestaat onder de polstokhoogspringers een grote saamhorigheid. Ze helpen en steunen elkaar. Er is volgens Lobinger maar één dissonant en dat is de Amerikaan Lawrence Johnson. Lobinger: “Bij hem staat de haat in zijn ogen ten opzichte van zijn tegenstanders. Als hij ons zou kunnen blesseren, zou hij het doen. Daarom negeren we hem volledig. Niemand helpt hem. We'll take him out, zeggen we bij de wedstrijden tegen elkaar.”

Sergei Boebka wil tot en met de Spelen van Sydney tot de top van de polstokspringers blijven behoren. Hij sluit niet uit dat hij het wereldrecord nog eens scherper zal stellen. “Voor ik afscheid neem, moet me dat nog één keer lukken.”

    • Hans Klippus