Fouten Athene gunstig voor olympische kandidatuur Rome; Griekse hoofdstad legt met WK atletiek examen af

Athene verwelkomt deze week de wereld, zo is overal in de Griekse hoofdstad te lezen. Aan de zesde wereldkampioenschappen atletiek, die vanavond worden geopend, doen deelnemers uit liefst tweehonderd landen mee. Dat zijn er drie meer dan bij de laatste Olympische Spelen, een wereldrecord. Maar Athene is nog niet tevreden.

ATHENE, 1 AUG. 's Werelds beste atleten lopen, springen en gooien de komende tien dagen in een stad waar op straat chaos heerst en de honderd meter per auto eerder in tien minuten dan in tien seconden wordt afgelegd. De vraag is hoe dat moet als het nóg drukker wordt. Want Athene wil na de WK atletiek de Olympische Spelen naar de stad halen.

De Griekse capitool, waar in 1896 de eerste moderne Spelen plaatsvonden, behoort tot de laatste vijf kandidaten voor het sportfestijn van 2004. Over 35 dagen, op 5 september, valt in Lausanne daarover de beslissing. Rome heeft volgens de laatste berichten de beste kansen, op de voet gevolgd door Athene. Voor de leden van het Internationaal Olympisch Comité is de WK een mooie gelegenheid om de stad aan een laatste test te onderwerpen. Achtenveertig van die leden, onder wie de Nederlander Anton Geesink, zijn aanwezig bij de wereldkampioenschappen.

Primo Nebiolo speelt daarbij een zeer vreemde dubbelrol. Deze Italiaanse veteraan is voorzitter van de Internationale Amateur Atletiek Federatie (IAAF) én IOC-lid, in 1992 door de almachtige Samaranch - president van het IOC - zelf benoemd. Maar Nebiolo is tevens erevoorzitter van het comité van aanbeveling van olympisch kandidaat Rome.

Het lijkt derhalve een sluwe zet van Nebiolo om Athene een dikke maand voor de verkiezing de WK atletiek te laten organiseren. Het komt hem namelijk niet slecht als de grote concurrent van Rome de komende tien dagen voor de ogen van de sportwereld flink wat steken laat vallen. De Grieken hebben er alles aan gedaan om de WK te doen slagen, maar desondanks zullen er dingen misgaan. Ze zijn nu eenmaal geen sterren in het organiseren, en dat is nog zwak uitgedrukt. Ook de verhalen over het dreigende miljoenentekort in de financiële huishouding van de WK zullen de IOC-leden niet vrolijk stemmen.

Natuurlijk zegt Nebiolo zich van geen kwaad bewust te zijn. De IAAF-voorzitter beweert niet van de kandidatuur van Athene voor 2004 te hebben afgeweten toen de stad, als vervanger van Mexico Stad, de WK kreeg toegewezen. Dat valt niet te controleren, maar Nebiolo is al eerder betrapt op het verdraaien van de waarheid. Hij zei gisteren Athene succes te wensen in de olympische strijd en dat hij de eerste zal zijn die de Grieken feliciteert als ze worden uitverkoren. Maar, voegde hij er geheel overbodig en lachend aan toe, zijn stem zal op 5 september naar zijn eigen Rome gaan.

Buenos Aires, Kaapstad en Stockholm zijn de andere mededingers. Vooral de Zuid-Afrikaanse stad hoopt mede op grond van sentimentele en historische overwegingen als overwinnaar uit de bus te komen. Het zouden de eerste Olympische Spelen in het Afrikaanse werelddeel zijn. Zelfs president Mandela zet zich daar volledig voor in. Maar het gebrek aan ervaring met het organiseren van grote sportevenementen breekt de Zuid-Afrikanen waarschijnlijk op.

Dat het IOC ook niet erg gevoelig is voor sentimenten, bleek bij de verkiezing van acht jaar geleden. Toen dacht Athene na de geboorte (1896) ook de honderdste verjaardag (1996) van de Olympische Spelen te kunnen verzorgen. Dat ging niet door: de thuishaven van Coca-Cola, Atlanta, kreeg de organisatie van de jubileumuitgave. Achteraf verweet het IOC de verantwoordelijken in Athene dat ze misplaatst arrogant en eigenwijs waren geweest.

Daarom worden de zaken nu anders aangepakt. In heel Athene is geen spandoek of plakkaat te vinden dat naar de Olympische Spelen van 2004 verwijst. Dat is in dit stadium van de verkiezingstermijn vrij ongebruikelijk voor een kandidaat. De Grieken hebben voor een vriendelijke en beschaafde benadering gekozen. Niet voor niets is een vrouw aangesteld als voorzitter van het voorlopige organisatiecomité, de charmante advocate Yanna Daskalaki, echtgenote van scheepsmagnaat Theodore Angelopoulos.

Mevrouw Angelopoulos-Daskalaki kan trots melden dat er bij Athene een nieuwe luchthaven komt te liggen en dat, ter bestrijding van de chaos, het transportsysteem in de stad wordt gemoderniseerd. Ook is al tachtig procent van de accommodaties gereed. Het fraaie atletiekstadion - vooruitlopend op de zaken Olympisch Stadion genoemd - heeft een capaciteit van 80.000 toeschouwers en zal tijdens de WK op velen indruk maken.

Ook maken de Grieken tijdens de komende kampioenschappen optimaal gebruik van hun historische achtergrond. Zo beginnen en eindigen de twee marathons (mannen en vrouwen) volgend weekeinde in het plaatsje Marathon in het antieke Panathinaikon-stadion dat bij de eerste Spelen van 1896 ook werd gebruikt. Daar vindt vanavond ook de feestelijke opening plaats.

Dat de WK atletiek hartje zomer in Athene worden gehouden, is op zich schandalig. De temperatuur is dan altijd extreem hoog. Daarbij staat de Griekse hoofdstad in de wereld bekend als één van de plaatsen met de meeste luchtvervuiling. Onder die omstandigheden moeten de atleten hun prestaties leveren. Vooral de lopers op de langere afstanden krijgen het moeilijk. Ploegarts Peter Vergouwen heeft al gezegd blij te zijn dat er geen Nederlanders aan de marathon meedoen, omdat hij bijna niet voor hun gezondheid had durven instaan.

De meeste van de bijna drieduizend atleten zijn inmiddels in Athene gearriveerd. Ze werden al meteen op de trap van hun vliegtuig verwelkomd door de hitte. Wie na zonsondergang aankwam, had geluk. Zoals de Deense Keniaan Wilson Kipketer, die als een van de grote sterren van het evenement geldt. Hij arriveerde na middernacht op het verder bijna uitgestorven vliegveld. Toch duurde het lang voordat de wereldkampioen op de 800 meter zijn bagage kreeg. En die moest hij ook nog zelf van de band halen.

Athens welcomes the world. Het is even wennen.