Bedeesde Sampras streeft naar record

LONDEN, 7 JULI. In zijn strijd met de geschiedenisboeken heeft Pete Sampras een belangrijke stap gezet. De Amerikaanse tennismachine walste gisteren in denderende vaart over de Fransman Cedric Pioline heen en won met 6-4, 6-2 en 6-4 zijn vierde Wimbledon-titel. “Dit is waar het om draait, de grote toernooien. Ik heb nooit gedacht dat ik er op mijn 25ste al zoveel zou winnen”, zei Sampras na zijn tiende grandslamzege.

De Amerikaan is op de lijst van allergrootsten Fred Perry, Ken Rosewall, Jimmy Connors en Ivan Lendl (ieder acht titels) inmiddels ruimschoots voorbij. Met Bill Tilden deelt hij nu de vierde plaats. Nog één overwinning en Sampras staat op gelijke hoogte met Björn Borg en Rod Laver, die ieder elf titels wonnen. Nog twee zeges en hij evenaart koploper Roy Emerson.

“Dat record is belangrijk voor me”, zei Sampras gisteren. “Als speler wil je records breken, ik ben in de positie om dat te doen. In één adem te worden genoemd met een Laver is niet niks, daar doe ik het voor. Ik zou geen vleiender vergelijking weten.”

Enigszins korzelig reageerde de winnaar op het verwijt van oud-Wimbledon-kampioen Michael Stich dat hij alleen oog heeft voor de tennisbal en alle andere facetten van het leven verwaarloost. “Als ik over vijf of tien jaar uitgespeeld ben, kan ik de rest van mijn leven nog doen waar ik zin in heb”, zei Sampras. “Als ik tegen die tijd terugkijk op mijn carrière, wil ik nergens spijt van hebben. Tennissen is mijn werk en ik hou van die sport.”

Tegen Pioline stond de Amerikaan zeer geconcentreerd op de baan. De Fransman, die vooraf nog hoopvol vaststelde dat Sampras geen echte machine is, kreeg nimmer vat op zijn gevarieerde service. In veertien opslagbeurten verspeelde Sampras niet meer dan zeventien punten en slechts één keer, aan het eind van de derde set, gaf hij een breekpunt weg. Pioline kon met zijn service lang niet zoveel druk uitoefenen en raakte snel in de problemen. In de derde game van de eerste set brak Sampras met een van zijn messcherpe returns de opslag van de Fransman en vanaf dat moment was het een kat-en-muis-spel dat slechts één uur en 35 minuten in beslag nam.

Een Sampras in goeden doen is nauwelijks te verslaan, dat bleek de afgelopen twee weken in Londen. Slechts twee keer verloor de Amerikaan een servicebeurt, en alleen tegen Petr Korda in de vierde ronde had hij het even moeilijk. Volgens Boris Becker is Sampras de meest complete tennisser aller tijden. De Duitser, die donderdag kansloos van de Amerikaan verloor, zei blij te zijn dat hij juist tegen hem zijn laatste wedstrijd op Wimbledon speelde.

“Ik heb geluk gehad dat ik tegen McEnroe, Connors, Lendl en zelfs nog tegen Borg heb kunnen spelen”, zei Becker. “Maar Sampras is de meest complete speler van allemaal. Hij heeft kracht, snelheid en touch. En al kan je de jaren zestig niet met de jaren negentig vergelijken, ik heb altijd het idee gehad dat hij de beste speler aller tijden is.”

Maar hoezeer Sampras ook een begenadigde alleskunner is, een getapte jongen is hij niet. Daarvoor is hij te bedeesd. Toen hem vorige week werd gevraagd wat hij zou doen als hij plotseling thuis zou zijn in Florida, antwoordde Sampras naar eer en geweten dat hij de televisie aan zou zetten en een pizza bestellen. “Ik voel me prettig als ik alleen ben en van niemand last heb. Ik heb niet veel echt goede vrienden.” Tim Gullikson, zijn coach, was wel een goede vriend. Maar die is dood, net als een andere vriend, Vitas Gerulaitas.

“Ik kan niet op de baan geintjes maken en ook nog fantastisch tennissen”, verklaarde Sampras zijn gebrek aan uitstraling. “Jimmy Connors kon dat en Jan Modaal in Arkansas vond het leuk wat hij deed. Maar ik vond het altijd nogal vulgair wat Jimmy deed.” Sampras voegde daar gisteren nog aan toe dat hij niet van plan is zijn houding te veranderen. “Ik weet dat ik op persconferenties niet de leukste ben. En op de tennisbaan ben ik altijd mezelf geweest, net zo geconcentreerd als Borg vroeger. Het was Borgs rivaal McEnroe die voor de emotie zorgde. En zo'n soort rivaal heb ik niet meer sinds Andre Agassi is weggevallen. Dat is wat de sport weer nodig heeft.”

Met de afwezigheid van Agassi, die de lust om te tennissen is vergaan en al een half jaar op huwelijksreis is met Brooke Shields, stipte Sampras gisteren een teer punt aan. De zege van Sampras verbloemt de teloorgang van het Amerikaanse tennis. Vanaf de kwartfinales was Sampras zowel bij de mannen als de vrouwen de laatste Amerikaanse vertegenwoordiger in het enkelspel. Toen Boris Becker in 1985 zijn eerste Wimbledon won, kwamen 58 van de 128 deelnemers uit de Verenigde Staten. Dit jaar waren dat er veertien. Bovendien is geen van de Amerikaanse spelers in de tophonderd jonger dan 24 en dienen zich bij de junioren ook geen grote beloften aan. De Amerikaanse tennisbond is inmiddels een grootscheeps onderzoek begonnen naar de oorzaken van de terugval.

Maar met een Sampras die van zins is nog minstens vijf jaar door te spelen, zijn de Amerikanen vermoedelijk nog lang verzekerd van succes. Sampras begint vandaag aan zijn 180ste week als de nummer één van de wereld en is de laatste vijf jaar op Wimbledon alleen verslagen door Richard Krajicek. “Ik heb het gevoel dat ik nog beter kan worden”, zei Sampras. “Soms, zoals met de regen de afgelopen weken, is het weleens vervelend om de hele dag rond te hangen en niks te doen. Maar ik voel me jong en ben nog lang niet moe van tennis.” In een week waarin twee van de beste spelers van de wereld - Becker en Stich - afscheid nemen omdat ze het tennis moe zijn, is dat goed nieuws. En niet alleen voor Amerikaanse tennisfans.