Schumacher zet concurrentie op achterstand

ROTTERDAM, 30 JUNI. Met hoge snelheid stevent Michael Schumacher af op zijn derde wereldtitel in de Formule I. De 28-jarige Duitser won gisteren onbedreigd de Grote Prijs van Frankrijk op het circuit van Magny Cours. Het betekende de derde zege van het seizoen voor de Ferrari-coureur, zijn 25ste overwinning in 93 starts.

Achter Schumacher werd zijn landgenoot Heinz-Harald Frentzen tweede in zijn Williams, gevolgd door de Noord-Ier Eddie Irvine. De achterstand van Frentzen op de voormalige wereldkampioen bedroeg ruim 23 seconden. Jacques Villeneuve kwam als vierde over de streep op het parcours in Midden-Frankrijk. De achterstand van de Canadees op Schumacher in het WK-klassement groeide na acht van de zeventien races tot 14 punten, 47 om 33.

Jos Verstappen haalde de finish niet. De 25-jarige Limburger viel uit in de zeventiende van de 72 ronden. “In de chicane bleef mijn gaspedaal open staan”, aldus de coureur van Tyrrell. “Ik moest hard remmen om de vangrails te ontwijken. Met 160, 170 kilometer per uur reed ik de grindbak in. Ik heb duivels geluk gehad.”

Verstappen kreeg zaterdag in de laatste training al te maken met motorische storingen. “Zaterdag ging bij het derde setje banden mijn motor stuk. Ik ben in de reserve-wagen verder gegaan, maar dat scheelde wel vermogen.” Verstappen was ontdaan nadat hij er opnieuw niet in slaagde de finish te bereiken. “Hier ben ik goed ziek van. Met de tweede wagen rekende ik niet op een hoge klassering. Het was banden sparen en tegen het einde van de race een kwestie van snelheid maken.”

Aan banden sparen deed Michael Schumacher niet. Hij ging van start tot finish aan de leiding en zocht twee keer de pits op om zijn banden te wisselen. De Duitser, die in 1994 en '95 wereldkampioen werd, koos ondanks de dreigende regenwolken voor slicks, profielloze banden. Bij het ingaan van de laatste tien ronden begon het hard te regenen en veranderde het parcours in een gladde piste.

Schumacher weigerde van banden te wisselen. Dat werd hem in de 63ste ronde bijna fataal. Hij slipte de grindbak in maar wist zijn wagen met een fantastische manoeuvre weer op de baan te krijgen. Daarmee onderstreepte hij andermaal zijn grote stuurmanskunst. De uitglijder bracht zijn voorsprong op achtervolgers Frentzen, Irvine en Villeneuve niet in gevaar, omdat die inmiddels was opgelopen tot ruim twintig seconden.

Voor Villeneuve verlopen de zaken halverwege het seizoen allesbehalve naar wens. Na een voortvarend begin lijkt de Canadees het spoor de laatste weken enigszins bijster. Gisteren maakte hij bij het ingaan van de laatste bocht een vreemde pirouette nadat hij een verwoede poging deed om Irvine te passeren. Ternauwernood wist hij te voorkomen dat hij in de grindbak belandde. De achterstand van Villeneuve, begin dit seizoen winnaar van drie Grand-Prixraces, in de stand om de wereldtitel is opgelopen tot dertien punten.

Komende week vertrekt het rondreizende circus naar Engeland waar over dertien dagen de Grand Prix van Silverstone op het programma staat. Schumacher begint aan de negende race van het seizoen in de wetenschap dat hij niet kan worden bijgehaald door zijn concurrenten.