'Iron' Mike Tyson vecht voor laatste kans

Bokser Evander Holyfield verdedigt vanavond in Las Vegas zijn wereldtitel in het zwaargewicht. Uitdager Mike Tyson kan zich een nederlaag niet permitteren.

ROTTERDAM, 28 JUNI. The Saga Continues, luidt de officiële aankondiging van het titelgevecht tussen Evander Holyfield en Mike Tyson. Vrij vertaald: de mythe duurt voort, maar het is de vraag of deze wijsheid na vanavond nog langer opgaat voor uitdager Tyson. Twee dagen voor zijn 31ste verjaardag bevindt de bokser met de vuisten van beton zich op een kruispunt in zijn loopbaan. Een nieuwe nederlaag kan hij zich niet permitteren.

Sinds zijn stormachtige entree in de ring gold Tyson als een onverwoestbare krijger. Elf jaar geleden schreef de Amerikaan geschiedenis door op twintigjarige leeftijd de wereldtitel te veroveren in het zwaargewicht, de eliteklasse van de bokssport. Een nederlaag tegen James Buster Douglas, een veroordeling wegens verkrachting en een verblijf in de cel deden nauwelijks afbreuk aan de reputatie van de bulldozer onder de zwaargewichten. Tyson was hard op weg in de voetsporen te treden van de grootste bokser aller tijden, Muhammad Ali.

In november van het vorig jaar maakte landgenoot Holyfield een einde aan de mythe van de jongste wereldkampioen uit de historie. In het uitverkochte MGM Garden Hotel in Las Vegas dwong de voormalige hartpatiënt tegenstrever Tyson letterlijk en figuurlijk op de knieën. Na 37 seconden in de elfde ronde staakte de scheidsrechter het gevecht. Het beeld van de onverslaanbare gigant lag in duigen. Forever gone is the notion of Mike Tyson as the destroyer of all men, concludeerde The Daily Telegraph daags na Tysons tweede nederlaag in 47 profpartijen.

In de Amerikaanse media kreeg de zege van Holyfield, een zachtaardige reus van 34 jaar en volgens zijn sparringpartner “een blok cement”, een bijna heilig karakter. Een overwinning van het goede op het kwade, van de every inch a gentleman op de straatvechter. Sommige commentatoren schroomden niet om de nederlaag van Tyson in een politieke context te plaatsen. Holyfield staat bekend als een devoot christen, Tyson als een rechtschapen moslim. Met zijn overwinning had Holyfield de islam, in de ogen van veel Amerikanen de bron van veel kwaad op de wereld, een gevoelige slag toegebracht.

Vanavond betreden beide boksers in Las Vegas opnieuw de ring in wat het grootste boksspektakel van de twintigste eeuw wordt genoemd. Het titelgevecht om de kampioensgordel van de World Boxing Association (WBA) stond oorspronkelijk al in mei op de kalender. Maar door een blessure aan het linkeroog van Tyson werd de partij een maand opgeschoven. Hersteld van het fysieke ongemak maakte de uitdager deze week een geestdriftige indruk. “Ik voorspel een spectaculaire overwinning”, aldus Tyson.

The Rematch is een commerciële vondst van promotor Don King, de manager van Tyson met het zwart-grijze piekhaar. De Fight of the Century breekt opnieuw alle records. Het gevecht staat garant voor een omzet van ruim 250 miljoen gulden, vijftig miljoen meer dan het treffen in november. Boksliefhebbers moeten gemiddeld bijna honderd gulden betalen om via betaal-televisie getuige te zijn van het duel. Wereldwijd zullen naar schatting drie miljard mensen aan de buis gekluisterd zijn, vertelde King deze week vol trots.

Holyfield verdient vanavond circa 67 miljoen gulden voor het beulswerk tussen de touwen. Nooit eerder in de geschiedenis werd zoveel geld uitgekeerd voor een eenmalig optreden. Tyson moet zich tevreden stellen met 38 miljoen na zijn vijfde gevecht in een serie van zes waarvoor hij in totaal tweehonderd miljoen gulden opstrijkt. Bij een overwinning kan Tyson een contract tekenen dat hem verzekert van vierhonderd miljoen gulden voor zes gevechten.

Geld lijkt intussen de belangrijkste drijfveer van Tyson. “Elk gevecht betekent een betere toekomst voor mijn kinderen”, zei de voormalige wereldkampioen eerder deze week. Zelf groeide Tyson, vader van drie kinderen en in afwachting van zijn vierde kind, op in de achterbuurten van New York. Zijn ouders - “een pooier en een alcoholiste”, volgens Tyson - lieten hem aan zijn lot over. “Wat mij is overkomen mag hen nooit overkomen. Mijn bokscarrière is ondergeschikt aan het geluk van mijn kinderen.”

Tyson weigerde deze week te speculeren over zijn toekomst. “Zeg jij het maar”, beet hij een verslaggever toe die het waagde te informeren naar zijn plannen mocht hij vanavond opnieuw verliezen. Ook maandag haalde hij verbaal uit. Scheldend en vloekend deed hij zijn beklag over de wijze waarop hij en zijn omvangrijke gevolg werden afgeschilderd in de media. “Als beesten, als onmensen. Maar ik heb jullie niet nodig om te bewijzen dat ik een goed mens ben”, zo beëindigde hij zijn tirade.

Met zijn woede-uitbarsting deed Tyson plotseling weer denken aan de Tyson van weleer, de Tyson van vóór zijn detentie, van vóór zijn bekering tot de islam. Een bokser die overal vijanden ziet en zijn woede in de ring omzet in brute kracht. De scheldkannonade was voor sommige verslaggevers daarom aanleiding hem meteen tot favoriet uit te roepen voor het treffen met Holyfield.