Planeet Aarde heeft planetoïde als tweede natuurlijk maantje

De aarde heeft zoals bekend slechts één natuurlijke satelliet, de maan. Maar onze planeet blijkt toch nog een ander hemellichaam in haar greep te houden. Dat is ontdekt door astronomen van de York-universiteit in Canada en van de universiteit van Turku in Finland.

Het gaat om een planetoïde waarvan de baan periodiek op een subtiele manier wordt beïnvloed door de aantrekkingskracht van de aarde. De planetoïde, ontdekt in oktober 1986, is een rotsblok van ongeveer 5 kilometer diameter. Hij kruist de baan van de aarde en ook die van Venus en Mars, maar voor een botsing behoeft voorlopig niet te worden gevreesd: het baanvlak van de planetoïde maakt namelijk een hoek van 20ß8 met dat van de drie planeten.

De planetoïde, 1986 TO, heeft vrijwel dezelfde gemiddelde afstand tot de zon als de aarde en daardoor is ook zijn omlooptijd vrijwel gelijk: gemiddeld is die slechts één dag korter dan die van de aarde. Dat leidt tot een bijzondere band met onze planeet. Als de planetoïde vóór de aarde uit beweegt, wordt hij iets door de aarde vertraagd, en als hij achter de aarde aankomt, wordt hij er iets door versneld. Daardoor wordt de baan van de planetoïde op den duur heel licht gewijzigd en varieert zijn omlooptijd rond de zon periodiek van één dag korter dan een jaar tot één dag langer dan een jaar. Computersimulaties laten zien dat ontsnappen aan die ijzeren regelmaat voorlopig niet mogelijk is.

Niet bekend