'BicMac' wint van 'Veggieburgers'

LONDEN, 20 JUNI. McDonald's, de Amerikaanse fast foodketen, heeft gisteren een pyrrusoverwinning geboekt in het smaadproces tegen twee Britse milieu-activisten. De twee campagnevoerders, de 43-jarige Dave Morris en de 31-jarige Helen Steel, werden na de langste rechtszaak in de Britse juridische historie veroordeeld tot een schadevergoeding van 60.000 pond, bijna 200.000 gulden. De zaak heeft 313 zittingsdagen, verspreid over tweeënhalf jaar, geduurd.

Het proces heeft McDonald's aanzienlijk meer gekost dan opgeleverd. Dan gaat het niet om de juridische kosten van meer dan dertig miljoen gulden. Schadelijker was de golf van negatieve publiciteit die het bedrijf overspoelde als gevolg van de rechtszaak. Volgens voorlichtingsdeskundigen heeft McDonald's met het smaadproces één van de meest uitgesponnen eigen goals gescoord in de historie van de bedrijfscommunicatie.

Doel was om de goede naam van het bedrijf te beschermen, nadat de twee actievoerders McDonald's aan het eind van de jaren tachtig in een pamflet portretteerden als meedogenloze multinational. Ze beweerden dat de onderneming honger in de Derde Wereld veroorzaakte, regenwouden kapte, het personeel exploiteerde en een bedreiging voor de volksgezondheid vormde. Beschuldigingen die elke basis misten, zoals de Britse rechter Bell gisteren in een samenvatting van zijn bijna duizend pagina's tellend vonnis concludeerde. Maar door de rechtszaak hebben die verwijten een mondiale aandacht gekregen die anders uitgebleven was. En de rechter bepaalde dat sommige aantijgingen wel degelijk een kern van waarheid bevatten. McDonald's draagt bij aan een wrede behandeling van dieren, maakt in advertenties misbruik van kinderen en betaalt zijn Britse personeel een laag uurloon, waarvoor buitensporig hard moet worden gewerkt. De twee activisten vonden daarom dat zij hadden gezegevierd.

Daarmee is voorlopig een einde gekomen aan een rechtszaak die door de Britse media is afgeschilderd als een gevecht tussen de Veggieburgers en BicMac. Voorlopig want de juridische touwtrekkerij krijgt zeker een vervolg. De twee campagnevoerders kondigden gisteren aan dat ze naar het Europese Hof voor de rechten van de mens stappen omdat ze geen eerlijk proces hebben gekregen. Omdat het om een rechtszaak wegens smaad ging, konden ze geen aanspraak op rechtsbijstand maken. Daardoor hebben ze zichzelf moeten verdedigen, zonder hulp van advocaten. Gisteren verklaarden ze ook dat McDonald's naar de schadevergoeding kan fluiten. Ze bezitten niet eens genoeg geld om een milkshake of hamburger te kopen.