Felle race Tory-leiderschap

LONDEN, 19 JUNI. De finale van de strijd om het leiderschap van de Britse Conservatieven wordt vandaag een nek-aan-nekrace. De 56-jarige ex-minister van Financiën Kenneth Clarke eindigde in de eerste twee ronden als eerste.

Maar de achterstand van de twintig jaar jongere William Hague bedroeg in de laatste ronde niet meer dan twee stemmen. Terwijl de aspirant-leider John Redwood, die in de tweede ronde werd uitgeschakeld, gisteren zijn steun betuigde aan Clarke, schaarde oud-premier Thatcher zich achter Hague.

Het gelegenheidspact tussen Clarke en Redwood kwam gisteren als grote verrassing, omdat de twee ex-ministers elkaars politieke antipoden zijn. Redwood is vaandeldrager van de Eurosceptische rechtervleugel, terwijl Clarke als links en pro-Europees wordt beschouwd. Ze hebben elkaar de laatste twee jaar regelmatig als een heilloze extremist afgeschilderd.

Aanhangers van Hague vergeleken het duo met 'Laurel en Hardy' en spraken over “een huwelijk dat in de hel is gesloten”. Hague zelf zei dat het bizarre bondgenootschap “een koehandel, geen oplossing is”. Clarke en Redwood deden op een gezamenlijke persconferentie veel moeite om hun bundeling van krachten aannemelijk te maken. Juist omdat ze verschillende werelden vertegenwoordigen, zijn ze samen in staat om de partij te verenigen, zo luidde hun uitleg. Maar ze hadden tijdens de bijeenkomst geen enkele keer oogcontact.

Winnaar wordt vanavond wie minimaal 83 van de 164 Conservatieve parlementariërs achter zich verzamelt. Hague of Clarke - de partij die interne verdeeldheid met een verpletterende verkiezingsnederlaag moest bekopen blijft voorlopig verscheurd. De venijnige leiderschapsstrijd heeft de onderlinge verhoudingen nog verder verziekt.