Fabrikanten betwisten elkaars netwerkcomputers

NEW YORK, 19 JUNI. De NetPC staat centraal op de computerbeurs PC Expo die deze week plaatsheeft in New York. Daarmee hebben Intel, Microsoft en computerfabrikanten als IBM, Dell, Compaq en Gateway eindelijk een product waarmee ze de concurrentie kunnen aanbinden met de Network Computer (NC) van Oracle en Sun Microsystems.

De NetPC en de Network Computer zijn de betwiste beloftes voor de komende jaren. In beide gevallen gaat het om computerterminals, gekoppeld in een netwerk, die een groot deel van hun intelligentie uit dat net halen. Daardoor kunnen de werkstations zelf toe met minder toeters en bellen en zijn ze goedkoper dan gangbare pc's.

Vlak voordat Sun eind vorig jaar zijn Network Computer onthulde, kondigden Microsoft en Intel aan een soort versoberde personal computer op de markt te brengen. Tot dan toe had Microsoft-topman Bill Gates de NC altijd afgedaan als een product waar geen markt voor was. Die weerstand van Gates leek echter vooral te stoelen op het feit dat het apparaat geen software van Microsoft nodig zou hebben. Opeens waren er plannen voor meer soorten managed pc's, terminals die deel uitmaken van een bedrijfsoverkoepelend systeem en die centraal worden beheerd. De efficiency heet ermee gediend te zijn. De systeembeheerder kan zien wie waarmee bezig is, bepaalt wie wanneer toegang krijgt tot Internet, en voorkomt dat personeel computerspelletjes speelt in de baas z'n tijd omdat de software ervoor op net of terminal ontbreekt. NC en NetPC hebben geen diskdrives en geen cd rom drive. Je kan dus niet zomaar meer schijfjes van thuis meebrengen en evenmin software kopiëren op je werk en mee naar huis nemen.

Network Computer en NetPC werken op een verschillende manier. De NC is een zogeheten thin client met weinig eigen software en een beperkt geheugen. Door gebruik van Java-software kunnen toepassingen worden geleend van een centrale computer, de server. Wie iets moet schrijven leent daarvoor een tekstverwerkingsprogramma, wie op Internet wil leent daarvoor zolang een toegangsprogramma. De NetPC is in een uitgeklede PC, die toch zijn meeste eigenschappen behouden heeft. Het voornaamste verschil is dat de gebruiker ervan via het net beter in de gaten wordt gehouden.

Achter de NC staan Oracle en Sun, bedrijven waarvan de topmannen Larry Ellison en Scott McNealy graag grappen maken over wonderkind Bill Gates, de beste jongen van de klas. Gates aarzelt overigens evenmin af en toe een sneer uit te delen. Zo betoogde hij dat de letters NC staan voor niet-compatibel, omdat geen enkel bedrijf dat computers op het Microsoftprogramma Windows NT laat draaien opeens zal overschakelen op Java-software. De NetPC, aldus Gates, zou daarom een betere oplossing zijn.

Diverse rapporten van onderzoeksbureaus wijzen echter telkens op de kostenbesparingen van de Network Computer. De Gartner Group, Forrester Research, IDC en andere concluderen dat gebruik van de NC over een periode van vijf jaar besparingen oplevert van 39 tot 70 procent. Een zogeheten Java-station van Sun kost 742 dollar, de NetPC volgens Compaq het tweevoudige, in beide gevallen zonder beeldscherm.

Brant Jones van Compaq noemt over de NetPC de eenvoudigste oplossing. Zijn klanten zouden dezelfde controle op hun werk willen houden als met gewone PC's, en via de NetPC tegen lagere kosten.

“Voor een werknemer die maar één toepassing gebruikt is de NC gewoon beter”, zegt Ted Murguia, groepsmanager van Javasystemen bij Sun. “Het is veel goedkoper en sneller. De NetPC heeft problemen als je snel op talloze terminals de programma's moet vernieuwen.” Als voorbeeld noemt hij luchtvaartreserveringssystemen.

Volgens Murguia draagt de NetPC maar weinig bij aan kostenverlaging, wat uiteindelijk de belangrijkste drijfveer voor bedrijven is te kiezen voor een 'versoberde PC'. Michael Dell, topman van het succesvolle Dell Computer uit Texas, heeft zich bij de aanhangers van de NetPC geschaard. Hij vindt Java alleen geschikt voor een beperkt aantal toepassingen, verklaarde hij tijdens de openingsspeech van de PC Expo.

Overigens heeft Dell gemerkt uit reacties van zijn klanten dat bedrijven toch het liefst de flexibiliteit van de pc willen bewaren. Ze willen dat de disk drive en cd rom drive gehandhaafd blijven, maar wel centraal aan en uit kunnen worden gezet.