The Babe

The Babe (Arthur Hiller, VS'92), BBC1, 1.00-2.55u.

Het is voor een buitenstaander moeilijk voor te stellen welke invloed George Herman Ruth heeft gehad op de Amerikaanse samenleving tijdens het interbellum. Babe Ruth, die zijn koosnaam dankte aan een blotebillengezicht, was een levende honkballegende in een periode dat deze sport nog als national pastime werd beschouwd.

Het lijdt geen twijfel dat Ruth het baseball van de ondergang heeft gered. Zijn indrukwekkende homeruns en zijn krachtdadige worpen wonnen het van de vele gokschandalen en de lege clubkassen.

Ruth speelde voor de Boston Red Sox en later voor de New York Yankees. Hij won de World Series en werd vele jaren uitgeroepen tot meest waardevolle speler. Hij genoot van het uitgaansleven en werd aanbeden zoals tegenwoordig alle grote sportmensen worden bewierookt. Hij oogde als een teddybeer maar sloeg de ballen met groot gemak het stadion uit. Het Yankee Stadium kon in de jaren twintig worden gebouwd dankzij de populariteit van Ruth. The house that Ruth built, staat in grote letters bij de hoofdingang van het stadion in de Bronx.

Het levensverhaal van The Babe wordt vanavond laat door de BBC uitgezonden. Acteur John Goodman vertoont treffende gelijkenis met de rondborstige slagman. Regisseur Arthur Hiller vertelt het verhaal van een zielige jongen in een opvoedingsgesticht die door een honkbalscout wordt verlost van nog meer pesterijen en zal uitgroeien tot een miljonair met grote gaten in zijn kolossale handen. We zien Ruth als tedere kindervriend, als gezellige rokkenjager, als ongelukkige echtgenoot en als mislukte manager. We zien hem in gezelschap van Al Capone en andere duistere figuren. We zien hem vooral heel veel drinken in de jaren van de droogleggingswet. Zijn laatste homerun sloeg hij in beschonken toestand.

De speelfilm uit 1992 is een aardige poging om het leven van een onvergetelijke sportheld uit te beelden. En toch geef ik de voorkeur aan de stapels boeken over Ruth, aan de sappige anekdotes die op Amerikaans feestjes over hem de ronde doen. Vraag aan Ruth: “Waarom verdien jij meer dan de president van de Verenigde Staten?” Antwoord: “Waarom niet, ik had een beter jaar.”