Grastoernooi Rosmalen overwint kinderziektes

ROSMALEN, 17 JUNI. Grastennis in Nederland. Terwijl links en rechts applaus opstijgt vanaf de tribunes verpozen zakenlieden zich in het promodorp onder het genot van een glas bier. Even verderop, aan de achterzijde van het complex, vergapen tientallen toeschouwers zich aan Mary Pierce, de Frans-Canadese tennisdiva die haar training blootsvoets afwerkt. Fototoestellen klikken onophoudelijk.

In Rosmalen ging gisteren voor de achtste keer het jaarlijkse grastoernooi van start. Voor het eerst sinds 1989 is sprake van een gemengd toernooi doordat de mannen en de vrouwen tegelijkertijd hun kunsten vertonen op het gemillimeterde gras van het Autotron. Het evenement kent ditmaal een relatief sterke bezetting en heeft volgens de organisatoren mede daardoor langzaam maar zeker het stadium van volwassenheid bereikt. “We hebben de kinderziektes overwonnen en geleerd van alle tegenslagen”, constateert toernooi-directeur M. Hunze met een tevreden glimlach.

'Rosmalen' stond de afgelopen jaren bijna synoniem voor rampspoed. De eerste editie werd afgesloten met zware verliezen. Uit eigen zak nam toernooi-directeur J. Kloppert, grootaandeelhouder van het organiserende managementbureau Advantage Benelux, destijds een groot deel van de schulden voor zijn rekening. Elk jaar beloofde de organisatie met een sterk deelnemersveld voor de dag te zullen komen, maar ieder jaar haakten tal van prominente spelers op het laatste moment af. In de media ontstond het beeld van een evenement dat, alle goede bedoelingen van de initiatiefnemers ten spijt, geen lang leven beschoren leek.

Drie jaar geleden stuurden aanhoudende regenbuien het speelschema volledig in de war. Op een persconferentie barstte Kloppert in tranen uit toen het toernooi voor de zoveelste keer het mikpunt was van kritiek. Het voorval illustreerde de wanhoop van de organisatoren en was voor hoofdsponsor Heineken aanleiding om voorzichtig aan te dringen op een rol achter de schermen voor Kloppert. De emotionele Belg wordt dit jaar bijgestaan door de 29-jarige Hunze en treedt nog slechts bij hoge uitzondering op de voorgrond.

Toch werd de organisatie ook dit jaar weer geconfronteerd met spelers die op de valreep verstek lieten gaan. Vrijdagavond meldden Alex Corretja en Albert Costa zich per fax af. Beide Spanjaarden, respectievelijk de nummer vier en vijf van de plaatsingslijst, voerden een blessure aan als reden van hun afwezigheid. Het ontbreken van de twee gravelspecialisten wordt gecompenseerd door de aanwezigheid van drie spelers uit de toptien, Michael Chang (2), Thomas Muster (4) en Richard Krajicek (6). “Daarmee kunnen we voor de dag komen, mits ze de eerste ronde overleven”, aldus Hunze.

Van het drietal is Krajicek dezer dagen de grootste trekpleister. De Wimbledon-kampioen die vanaf volgende week maandag zijn titel verdedigt in Londen, speelt vandaag tegen landgenoot Paul Haarhuis. Het kostte de organisatie veel moeite om de Nederlander over te halen. Normaal gesproken speelt Krajicek geen toernooi in de week voorafgaand aan Wimbledon, maar omdat hij onder contract staat bij Advantage, het bureau dat de financiële risico's draagt van het toernooi, was zijn komst min of meer onvermijdelijk.

Bij de vrouwen ontbreekt Brenda Schultz-McCarthy. Nederlands beste tennisster gaf de voorkeur aan het grastoernooi in het Engelse Eastbourne. “Omdat haar man op geld uit is”, beweert Kloppert in het jongste nummer van het maandblad Sport International. “Brenda heeft me als een steen laten vallen. Voor mijn part hoeft ze hier niet meer te komen.” Collega Hunze laat zich niet verleiden tot gewaagde uitspraken als de afwezigheid van Schultz ter sprake komt. “Pas als Huber en Pierce niet waren komen opdagen, was sprake geweest van een teleurstelling.”

Voorgaande jaren stond 'Rosmalen' een week eerder op de internationale tenniskalender dan nu het geval is. Op uitdrukkelijk verzoek van Gerry Weber, de steenrijke organisator van het grastoernooi in het Duitse Halle, werd vorig najaar besloten om van data te wisselen. Voortaan zou het toernooi in Halle direct na Roland Garros worden gehouden, gevolgd door 'Rosmalen' dat vlak voor Wimbledon werd ingeroosterd. Het voorstel van confectiekoning Weber werd ingegeven door de wens om publiekstrekkers Boris Becker en Michael Stich vast te kunnen leggen. Beide Duitsers weigerden in het verleden om in de week voorafgaand aan Wimbledon in actie te komen en gaven de voorkeur aan rust.

Weber betaalde zijn collega's in Rosmalen naar verluidt ongeveer één miljoen gulden voor de verplaatsing. Het geld staken Kloppert en de zijnen in de uitbreiding van het complex, dat eigendom is van de Nederlandse tennisbond en het Autotron. Er kwamen drie nieuwe banen en de capaciteit van het centre court werd uitgebreid van 4.000 naar 5.500 zitplaatsen. Hunze noemt de renovatie het bewijs van de gezonde staat waarin het toernooi verkeert. “Wij concentreren ons tegenwoordig meer op details dan op hoofdzaken.”