Ernie Els houdt hoofd koel in zinderende finale US Open

ROTTERDAM, 16 JUNI. Wéér Ernie Els en niet Tiger Woods. De Zuid-Afrikaanse golfer Ernie Els heeft afgelopen nacht het Amerikaanse Open golfkampioenschap gewonnen. Hij versloeg na 72 holes in de hitte op de Congressional Golfcourse in Bethesda bij Washington de Schot Colin Montgomerie met één slag: 276-277.

Tiger Woods, in april met twaalf slagen voorsprong winnaar van het Masters, eindigde voor de ogen van president Bill Clinton met tien slagen achterstand op een gedeelde 15de plaats.

Els won de US Open in 1994 voor de eerste keer. Montgomerie was destijds ook al zijn grootste tegenstander. Tegen hem en de Amerikaan Loren Roberts won Els drie jaar geleden de playoff over achttien holes.

Het zag er gisteren in Bethesda lang naar uit dat het opnieuw op een extra speeldag over achttien holes zou uitdraaien. Vier spelers namen met een gelijke score de turn: allen stonden vier slagen onder het baangemiddelde. Alle vier gingen ze defensief spelen, probeerden ze fouten te vermijden. Birdies werden zeldzaam, de fouten stapelden zich toch op. Eerst de Amerikaan Jeff Maggert, vervolgens diens landgenoot Tom Lehman, die met twee slagen voorsprong aan de laatste ronde was begonnen. Tenslotte, op de voorlaatste hole, blunderde ook Montgomerie en bleef de foutloze Els alleen aan de leiding over.

“Ik ga niet huilen”, zei Lehman na zijn laatste ronde. “Wel heb ik zin om iets stuk te slaan. Als ik thuis kom ga ik in de tuin met mijn ijzer-7 op een boom meppen.”

Els wachtte op de laatste hole tot alle andere spelers klaar waren. Hij wilde niet verrast worden door het applaus van de toeschouwers. “Ik had geen zin om me te haasten bij de belangrijkste put van mijn leven.” Toen het stil was op de baan tikte Els de bal feilloos in de hole.

Tiger Woods kon de hoge verwachtingen niet waarmaken. De eerste donkere winnaar van de US Masters bezweek onder de grote druk. Hij sloeg zijn ballen naast de fairways en miste talloze putts. Alleen de tweede ronde speelde de 21-jarige megaster goed: 67 slagen. De drie overige ronden speelde hij dik boven de baanstandaard. Slechts bij vlagen toonde hij briljante staaltjes golf. “Mijn lijdensweg is voorbij”, sprak hij gisteren na de 72ste hole. “Deze golfbaan heeft mij verslagen.”