Muizen lichten groen op

ROTTERDAM, 14 JUNI. Japanse onderzoekers van de Universiteit van Osaka hebben via genetische modificatie lichtgevende muizen gecreëerd.

Onder een ultraviolette lamp lichten de dieren groen op. Tijdens de embryonale fase is bij de muizen een gen ingebracht. Dat gen bevat de informatie voor een eiwit (green fluorescent protein, GFP) dat onder bepaalde omstandigheden groen licht uitzendt. Het eiwit - afkomstig uit de Noord-Amerikaanse kwal Aequorea victoria - is inmiddels al ingebouwd bij planten, insecten en vissen. Het is nu voor de eerste keer bij een zoogdier gelukt.

Celbiologen hebben de laatste jaren steeds meer gemaakt van GFP. Via het eiwit is te controleren of andere ingebrachte genen aangeschakeld zijn. Als cellen groen oplichten, is waarschijnlijk ook het andere gen actief. Genetici hebben kleine veranderingen in het GFP-gen aan weten te brengen zodat er inmiddels ook varianten bestaan die blauw of geel licht uitzenden.

Volgens prof. Masaru Okabe, die vier jaar geleden met het muizen-project begon, is het nu mogelijk om de embryonale ontwikkeling van de muis beter te volgen dan voorheen mogelijk was. Door het GFP-gen alleen in hersen,- lever-, of hartcellen tot uitdrukking te laten komen is het mogelijk om de ontwikkeling van deze organen te volgen. Okabe acht het ook van toepassing voor het kanker-, en transplantatieonderzoek. Tumorcellen waarin het gen is aangebracht kunnen bijvoorbeeld op de voet gevolgd worden als ze uitzaaien. Ook getransplanteerde beenmergcellen zouden bijvoorbeeld te volgen zijn.

Volgens Okabe is het grote voordeel van de techniek dat de dieren met het GFP-gen niet meer hoeven worden gedood om allerlei inwendige processen te bestuderen. Andere wetenschappers twijfelen daaraan. Er zijn weliswaar technieken om afzonderlijke cellen onder de microscoop te volgen, maar voor hele muizen is dat nog niet mogelijk. De dieren zullen dus toch gedood en opengesneden moeten worden. Dr. Robert Shiurba van de Universiteit van Tokyo vroeg zich daarom af hoe belangrijk de groene muizen zullen zijn voor medisch onderzoek. “Ze hadden hun aankondiging beter op Halloween kunnen doen.”