Admiral-speler Crafts hoopt op profcontract in de NFL; Afscheid van de shoarma's

Morgen spelen de Amsterdam Admirals de laatste wedstrijd in de World League. Jerry Crafts hoopt op een contract in de Amerikaanse NFL. Over een flatgebouw van een football-speler.

AMSTERDAM, 13 JUNI. De bejaarde dame op het Amsterdamse terras schrikt als ze de football-speler voorbij ziet lopen. Ze zet haar kopje neer en staart hem met open mond en grote ogen na. Alsof hij van een andere planeet komt. Jerry Crafts herkent de reactie. Lachend noemt hij het de holy shit look. “Het gebeurt mij al mijn hele leven.”

Hij is met zijn 1,96 meter en 155 kilo dé reus onder de reuzen van de Amsterdam Admirals. Zijn bijnaam luidt ook Jerry the Condo Crafts. Een condo is een flatgebouw. “Bij mijn vorige club werd een speler House genoemd. Maar toen kwam ik en ik was nog groter dan hij. Dus noemden ze mij Condo”, vertelt Crafts met een brede grijns.

Crafts zegt dat hij altijd dik is geweest. “Daarom ben ik geschapen voor het football.” Crafts is een offensive lineback. Dat wil zeggen dat hij, als zijn ploeg in de aanval gaat, de spelers van de tegenpartij moet tegenhouden. Daarbij kan hij zijn enorme massa goed gebruiken. Maar een zwaar lichaam hoeft niet altijd tot beter spel te leiden. “Te veel kilo's maken je trager en je moet wel beweeglijk zijn. Voordat ik twee jaar geleden voor het eerst naar Amsterdam kwam, woog ik 180 kilo en dat was veel te veel. Voor mij is 153 kilo het ideale gewicht. Daar zit ik nu zo'n twee kilo vanaf.”

De Amerikanen die voor de Europese competitie hebben gekozen, zijn óf door hun club gestuurd om ervaring op te doen, óf hopen zich in de kijker te spelen bij een club in de NFL, de Amerikaanse profcompetitie. Dat geldt ook voor de 29-jarige Crafts. Hij speelde al eerder in de NFL. Met de Buffalo Bills stond hij zelfs twee keer (1992 en 1993, beide keren verlies tegen Dallas Cowboys) in de grote finale, de prestigieuze Super Bowl. Wie daarin speelt, is een held in de Verenigde Staten. “Je voelt je als de koningin op koninginnedag”, weet Crafts. “Je hele leven droom je ervan in de Super Bowl te spelen. Dat is de Big Daddy.”

Crafts kon de weelde van het succes niet dragen. Hij verloor, zoals hij zelf zegt, buiten het veld de discipline en raakte aan de drank. Daarom was Europa voor hem een herstellingsoord. Hij ging op dieet en zwoer de alcohol af. Vorig jaar werd hij bij de Amsterdam Admirals ingedeeld en dit seizoen keerde hij naar de Nederlandse hoofdstad terug. Crafts bereikte het niveau van voor zijn problemen en hoopt op een herkansing in de NFL. Een aantal clubs toonde al interesse. “Nu is het afwachten. Ineens kan het verlossende telefoontje komen. Het moet snel gebeuren, want de voorbereiding van de clubs begint al op 7 juli. Daarom is het belangrijk dat ik bereikbaar ben.” Crafts gaat ook zo snel mogelijk naar huis. Maandag vliegt hij naar Buffalo.

Ook als hij geen NFL-contract krijgt, zal hij volgend seizoen niet meer bij de Admirals terugkomen. I am done and old. “Als ik het dit jaar niet lukt, dan lukt het nooit meer. Dan stop ik en wil ik coach worden. Ik ga dan ook weer studeren, politieke wetenschappen.”

Zonder een nieuwe verbintenis in de NFL zal Crafts op een andere wijze aan zijn geld moeten komen. “Ik heb als footballer goed verdiend, heel goed zelfs. Maar ik ben nog niet binnen. Daarvoor zal ik zeker nog twee jaar bij een goede club moeten spelen. Als dat gebeurt, hoef ik me financieel voorlopig geen grote zorgen meer te maken. Dan heb ik geen haast meer.” Over zijn salaris bij de Admirals was hij niet ontevreden. “Ik kon er ten minste mijn rekeningen van betalen.”

Natuurlijk is de Europese competitie voor de Amerikaanse profs een surrogaat voor het grote werk in de NFL. Maar toch klagen ze niet. Dat zou ook niet passen bij de verwoede pogingen van de Amerikanen om hun sport in Europa te introduceren. Crafts geeft toe dat hij wel eens heimwee had in de drie maanden die hij met zijn ploeggenoten in een Amsterdams hotel woonde. “Maar als je op het veld staat, vergeet je alles en wil je alleen maar winnen. Waar je ook bent en waar je ook speelt. En al moet je tegen een ploeg van een Belgische school voor doven spelen, you wanna kick their ass.”

Het is na drie jaar World League zeker nog niet zo dat het American football Europa heeft veroverd. “Het heeft meer tijd nodig”, zegt Crafts. “Het moet langzaam groeien. De mensen moeten de regels leren begrijpen. Het is hetzelfde als met jullie soccer in Amerika.”

Hij nam tijdens zijn verblijf in Amsterdam niet de moeite om in de Arena, tevens de thuishaven van de Admirals, een voetbalwedstrijd van Ajax te bezoeken. De grote man uit Buffalo had geen interesse. “Ik begrijp niets van voetbal. Het enige dat ik weet, is dat ze net als bij ons een goal moeten maken.”

Hij zal Amsterdam straks niet missen. Of het moeten de broodjes shoarma zijn waarvan hij geen genoeg kon krijgen. Voor de Admirals is het wel jammer dat Jerry Crafts niet zal terugkeren. Hij is niet alleen een goede lineback maar ook een kleurrijk figuur. Zo vermeldt zijn spelersprofiel in het teamboek onder meer dat hij O.J. Simpson, de van moord op zijn ex-vrouw en haar vriend verdachte voormalige football-ster, weleens heeft ontmoet. “Hij was als speler een van mijn grote helden”, vertelt Crafts.

Hij haalt zijn robuuste schouders op als het besmeurde imago van Simpson ter sprake komt. “Hij blijft een groot speler.”