VS bouwen minuscule robotvliegtuigjes

WASHIINGTON, 11 JUNI. Het Amerikaanse ministerie van Defensie heeft 35 miljoen dollar uitgetrokken voor de ontwikkeling van zogeheten MAV's, micro air vehicles.

Het Defense Advanced Research Projects Agency, DARPA, heeft wapenlaboratoria, maar ook civiele onderzoeksinstituten verzocht om technische ideeën. Dit heeft het vakblad Jane's Defence Weekly gemeld. MAV's zijn robotvliegtuigjes van handpalmgrootte met uiteenlopende militaire functies.

Eén van de handigste kenmerken van de MAV's is dat ze kunnen rondvliegen in gebouwen. Daar bestaat ook niet het gevaar dat ze wegwaaien. Eén van de belangrijkste potentiële functies van de MAV's is dientengevolge het optreden als luistervink en verspieder bij gijzelingsacties. De toestelletjes zouden in dergelijke situaties worden uitgerust met minimicrofoons en minicamera's en moeten landen - als de spreekwoordelijke vlieg op de muur - op strategisch gelegen plaatsen. Om te voorkomen dat de MAV's opvallen zouden ze moeten zijn gecamoufleerd als asbak, puntenslijper of stekker.

De miniaturisering van sensor- en aandrijftechnieken hebben de bouw van MAV's mogelijk gemaakt. Nu nog worden de minivliegtuigjes vooral aangedreven door propellers, maar ook vliegen er al helikopters rond ter grootte van een pennedop en worden de mogelijkheden bestudeerd om insecten na te bouwen. Op termijn zullen ook miniscule straalmotoren voor de voortstuwing kunnen zorgen. Verscheidene wapenlaboratoria doen inmiddels al vliegproeven met dit soort MAV's. Technologische vraagstukken op het gebied van aerodynamiek, energie-voorziening en besturing moeten nog wel worden opgelost. DARPA denkt daarin de komende drie jaar te zullen slagen.

MAV's zijn niet eens het nec plus ultra op het gebied van vliegende minirobotjes. De stand van de techniek zal het in de toekomst mogelijk maken om miniscule apparaatjes te produceren die door de lucht dwarrelend de omgeving met sensoren in de gaten houden. De micro-electromechical systems, MEMS, zoals ze in de VS heten, moeten een formaat krijgen van zo'n één centimeter bij één millimeter.