Singapore basis voor Aziatische ambities TNO

SINGAPORE, 11 JUNI. Nederland exporteert een deel van zijn kenniseconomie naar het Verre Oosten. TNO zette daartoe de afgelopen dagen de eerste belangrijke stappen via ondertekening van drie samenwerkingsovereenkomsten met Singaporese onderzoeksinstituten. De Nederlandse organisatie voor toegepast wetenschappelijk onderzoek verhuurt de komende tijd zijn kennis en ervaring aan de drie Singaporese overheidsinstellingen.

Als het aan TNO ligt, is dit pas een eerste bescheiden stap op de grote groeimarkt die Azië, ook op het vlak van toegepast wetenschappelijk onderzoek, biedt. “Wij zien Singapore als de springplank om onze onderzoeksdiensten aan te bieden aan andere landen in deze regio”, zei TNO-topman Jan Dekker tijdens een presentatie in Singapore's 'Science Park' na ondertekening van de drie overeenkomsten.

Volgens Dekker realiseert de TNO-top zich al enige tijd dat het instituut de activiteiten niet kan beperken tot Nederland. “We moeten de boer op met onze producten, anders blijven we provinciaal bezig. We willen internationaliseren. Dat kan alleen als je zelf naar nieuwe gebieden toegaat en daar met de mensen praat en werkt”, aldus Dekker. “We doen in feite wat het bedrijfsleven tien, twintig jaar geleden deed.”

De export van het Delftse gedachtegoed komt nu TNO (omzet in 1996: 728 miljoen gulden) steeds meer op eigen benen komt te staan. De komende jaren zal de overheidssubsidie voor het onderzoeksinstituut teruglopen en wordt TNO gedwongen zelf inkomsten te genereren. De organisatie is daarom druk bezig zich meer te richten op toepasbaarheid van uitvindingen en wordt marktgerichter.

Singapore lijkt voor TNO een ideale basis voor vormgeving van de nieuwe buitenlandse ambities. De stadstaat biedt de infrastructuur die TNO nu nodig heeft. Bovendien wil het land flink investeren in wetenschappelijk onderzoek, een gebied waarop het ver achterloopt. Singapore begon pas eind jaren tachtig met gerichte stimulering van eigen onderzoek en ontwikkeling (R&D). Tot die tijd was het industriebeleid voornamelijk gericht op het binnenhalen van multinationals die Singapore als fiscaal aantrekkelijke vestigingsplek voor hun activiteiten in de regio beschouwden. Om die multinationals ook in de toekomst vast te houden investeert de Singaporese regering de komende jaren miljarden dollars in wetenschappelijk onderzoek.

Het geld gaat onder meer naar de drie instituten waarmee TNO contracten heeft getekend. “De overheid wil in een paar jaar onderzoeksinstituten van internationale allure opbouwen. Dat kan alleen maar als er verbreding van de activiteiten komt en daar zorgt TNO nu voor. Zij vullen de gaten die we hier op onderzoeksgebied hebben”, zegt Frans Carpay, oud-topman van Philips' fameuze Natlab en nu ingehuurd door de Singaporese overheid om leiding te geven aan het onderzoeksinstituut Gintic.

TNO's plannen passen dus goed bij Singapore's ambities. De stadstaat zoekt voor de toekomst naar commerciële 'kennisproducten'. In samenwerking met TNO willen de drie Singaporese onderzoeksinstellingen waarmee de overeenkomsten zijn getekend dergelijke producten ontwikkelen.

Een voorbeeld daarvan ligt inmiddels klaar: samen met het Environmental Technology Institute (ETI) zal TNO de kwaliteit van de waterzuivering van zogeheten 'ultra puur water' verbeteren. Ook kijken beide instellingen naar de recycling van dit speciale water, dat wordt gebruikt in de elektronica-industrie, voor andere industrieën.

In het kielzog van TNO kunnen Nederlandse bedrijven de komende jaren profiteren van nieuwe kansen die ontstaan in de Aziatische groeimarkten via uitvindingen van TNO en zijn Singaporese partners. “TNO doet onderzoek, en probeert hier zijn adviezen en vindingen te verkopen. Maar het instituut maakt geen kant en klare producten. Daar moeten Nederlandse bedrijven proberen in te stappen”, zegt Jos Kieboom, technisch-wetenschappelijk attaché van de Nederlandse ambassade in Singapore die de contacten legde tussen TNO en de Singaporese organisaties. Volgens Kieboom draait het voor TNO en de Nederlandse bedrijven die straks willen profiteren van de aanwezigheid van het instituut in het Verre Oosten, straks allemaal om de leus waarmee de Delftenaren zich de afgelopen dagen in Singapore presenteerden: Make Technology Work.