Hague grote favoriet als Tory-leider

LONDEN, 11 JUNI. De Britse ex-minister van Financiën Kenneth Clarke eindigde gisteren als koploper in de eerste ronde van de strijd om het leiderschap van de Conservatieve partij. Maar William Hague is favoriet voor de tweede ronde.

Clarke haalde 49 stemmen, nog niet eens de helft van het aantal dat nodig was om als overwinnaar uit de bus te komen. Hague, de 36-jarige ex-minister voor Wales, werd gisteren door 41 van de 164 Conservatieve parlementariërs gesteund, waarmee hij op de tweede plaats kwam. De drie andere kandidaten - John Redwood (27 stemmen), Peter Lilley (24) en Michael Howard (23) - bleef hij ruimschoots voor. Lilley en Howard maakten gisteravond bekend dat ze in de tweede ronde, komende dinsdag, niet meer meedoen. Ze beloofden steun aan Hague.

De ex-minister voor Wales die het hart stal van Thatcher door als 14-jarige jongen een toespraak op het partijcongres te houden, zei gisteren dat hij het best in staat is om de eenheid binnen de Conservatieven te herstellen. Soortgelijke woorden spraken de afgelopen weken alle kandidaten. Alle vijf presenteerden ze zich als bruggenbouwers en vredestichter. Terwijl de leiderschapsstrijd juist onderstreepte hoe verdeeld de partij nog altijd is, ondanks de grootste verkiezingsnederlaag in negentig jaar en het terugtreden als partijleider van ex-premier John Major.

Op één na alle geledingen van de Conservatieve partij zien de ervaren en flamboyante Clarke als meest geschikte leider, zo bleek gisteren uit een peiling onder lokale bestuurders, activisten, Europarlementariërs en Hogerhuisleden. Grote uitzondering vormt het keurcorps dat het alleenrecht heeft om een opvolger voor John Major te kiezen: de Lagerhuisfractie. De eurosceptische rechtervleugel zal Clarke nooit vergeven dat hij deelneming in een Europese munt niet bij voorbaat wenste uit te sluiten.

Maar de rechtervleugel is ook intern verdeeld, zoals al bleek uit de kandidatuur van drie van zijn vertegenwoordigers: Redwood, Lilley en Howard. Achter de schermen hadden die kandidaten afgesproken dat de twee die in de eerste ronde de minste stemmen zouden krijgen, zich zouden terugtrekken ten gunste van de derde. Groot was gisteren dan ook de verontwaardiging in het kamp van Redwood toen Lilley en Howard aan Hague hun steun betuigden. Volgens supporters van dat tweetal maakt Redwood geen enkele kans, omdat een deel van de fractie hem nooit zal vergeven dat hij twee jaar geleden de tweestrijd aanging met Major. Daarom kiezen Howard en Lilley voor het zogeheten 'ABC-scenario': 'anyone but Clarke', iedereen behalve Clarke. Alleen Hague wordt in staat geacht om Clarke te verslaan.