Tory-leiders in spe winnen kiezers met drank en hapjes

LONDEN, 10 JUNI. Het zijn zware tijden voor Conservatieve parlementariërs in Groot-Brittannië. Eerst moesten ze zich de grootste verkiezingsnederlaag in negentig jaar laten welgevallen waarbij ze meer dan de helft van de fractie verloren. En na de langste verkiezingscampagne sinds de Tweede Wereldoorlog werden ze onmiddellijk in de strijd om de opvolging van partijleider en ex-premier John Major gestort.

Aan de vooravond van de verkiezing van een nieuwe voorman die hen weer aan de macht moet helpen, konden ze gisteren niet ontkomen aan de lange mars langs feestjes en partijen van de kandidaten. Al reageerden sommige Lagerhuisleden met onverholen geestdrift, zelfs opgewonden en uitbundig. Blij dat er na het bloedbad van de verkiezingen eindelijk weer eens wat te vieren viel.

Bij John Redwood, de meest nationalistische van de vijf troonpretendenten, werden ze vergast op Engelse thee en Engelse aardbeien en een eng-Engelse visie op de wereld. Het kosmopolitisch karakter van Groot-Brittannië werd bij het buffet alleen vertegenwoordigd door de passievrucht-vlaaitjes. Maar kenners beoordeelden deze aspirant-lekkernijen als klef en smakeloos.

Dan kwamen de bourgondiërs onder de parlementariërs bij de cocktailparty's van Peter Lilley, William Hague en Michael Howard aanzienlijk beter aan hun trekken. Overal vloeide de champagne, al ging het bij Lilley en Hague om simpele huischampagne terwijl bij Howard alleen Laurent Perrier werd geschonken. Een bewijs dat de voormalige minister van Binnenlandse Zaken over de meest kapitaalkrachtige supportersschaar beschikt. Daar stond tegenover dat Lilley de beste hapjes serveerde - saté en delicate loempia's - terwijl Hague de meest stemmige omgeving offreerde: de koffiekamer van de Carlton Club.

Een anticlimax vormde het slotfeestje van Kenneth Clarke in het Institute of Civil Engineers. De ex-minister van Financiën had alleen wat flessen wijn en ballen gehakt laten aanrukken. Volstrekt in overeenstemming met zijn imago, verklaarde zijn campagneleider David Curry. Als man van het volk en financiële matigheid.

Wat het effect is van de alcoholische en gastronomische hofmakerij, moet vanavond blijken als de 164 Conservatieve parlementariërs een nieuwe leider kiezen. Clarke is de grote favoriet, niet alleen bij de fractieleden maar ook bij bookmakers, Conservatieve kiezers en het Britse volk. Maar het lijkt uitgesloten dat hij de vereiste 108 stemmen haalt - de helft plus 15 procent - om in de eerste ronde al te winnen. Een tweede, en mogelijk zelfs derde ronde zijn dan vereist.