Microsoft steekt miljard dollar in kabelmaatschappij

ROTTERDAM, 10 JUNI. Microsoft, het grootste softwarebedrijf ter wereld, zal een miljard dollar investeren in de Amerikaanse kabelmaatschappij Comcast. Met de investering wil Microsoft het gebruik stimuleren van kabelnetwerken voor Internet, interactieve diensten en (digitale) televisie.

Microsoft-topman Bill Gates heeft eerder zijn frustratie uitgesproken over het trage tempo waarin nieuwe digitale technologie wordt toegepast door omroeporganisaties en producenten van consumentenelektronica. Waarnemers zien in het akkoord met Comcast ook een poging van Microsoft zijn macht uit te breiden buiten de markt voor pc-programmatuur.

“Alles is er op gericht Microsoft tot het toonaangevende informatiebedrijf van de volgende eeuw te maken”, aldus president Stephen Auditore van marktonderzoeker Zona Research tegenover het persbureau AP. “Door een belang te verwerven in Comcast krijgt Microsoft controle over het distributiekanaal waarlangs de nieuwe diensten geleverd moeten worden.” Eerder dit jaar kocht Microsoft voor 425 miljoen dollar Web TV Networks, een bedrijf dat kastjes ontwikkelt die Internet-gebruik via televisie mogelijk maken.

In een geschreven verklaring zegt Gates dat de integratie van computers en televisie betekent dat video, gegevens en interactieve diensten in de huiskamer gebracht moeten worden. De investering in Comcast draagt daaraan bij. Bestaande diensten van Microsoft die zouden kunnen profiteren van de investering in Comcast zijn Microsoft Network, een bedrijf dat via een netwerk (on line) diensten biedt aan computergebruikers en de nieuwsprogramma's van MSNBC, een alliantie met NBC. Op langere termijn zou Microsoft de programmatuur kunnen leveren voor de decoders, kastjes op de televisie, die kabelmaatschappijen nodig hebben om hun diensten tegen betaling door te kunnen geven aan de klant.

Gates is ervan overtuigd dat de vraag naar capaciteit op netwerken die grote hoeveelheid data kunnen transporteren (nodig voor bijvoorbeeld videobeelden) sterk zal toenemen. De bezitters van deze netwerken (kabelmaatschappijen en telecommunicatiebedrijven) zijn echter voorzichtig omdat het nog onduidelijk is welke diensten consumenten zullen aanspreken. Met interactieve diensten is tot op heden nauwelijks geld verdiend.

Met het akkoord verwerft Microsoft een belang van 10 tot 15 procent in Comcast, met 4,3 miljoen abonnees in de Verenigde Staten de derde kabelmaatschappij van dat land. Comcast-president Brian Roberts verklaarde gisteren dat de klanten van het kabelbedrijf zullen profiteren van “de innovaties die Amerika's meest vooruitstrevende computer- en kabelbedrijven te bieden hebben.” Comcast is ook eigenaar van een televisiekanaal met reclame voor producten die door de kijker telefonisch besteld kunnen worden (QVC shopping channel).