Paradijsvogel slaat in Parijs zijn vleugels uit

PARIJS, 9 JUNI. Oog in oog met Björn Borg maakte Gustavo Kuerten gisteren een diepe buiging toen hij het podium besteeg om de Coupe des Mousquetaires in ontvangst te nemen. Blij verrast was de Braziliaan om plotseling tegenover de tennislegende uit Zweden te staan. Minstens zo groot was zijn verbazing toen hij even later de winnaarsbokaal in handen gedrukt kreeg. “Ik weet niet eens hoe ik een fles champagne moet ontkurken”, zei hij na de huldiging in gebroken Engels.

'Guga' Kuerten, een tengere jongen van twintig, deed gisteren wat niemand voor mogelijk had gehouden: hij won de Open Franse tenniskampioenschappen op Roland Garros. Nadat hij eerder in het toernooi de kampioenen van 1995 (Thomas Muster) en 1996 (Jevgeni Kafelnikov) overmeesterde, was de flegmatieke Braziliaan op de slotdag oppermachtig in zijn duel met Sergi Bruguera, de titelhouder van 1993 én 1994. In een uur en vijftig minuten maakte Kuerten een einde aan de illusies van de Spanjaard om een derde titel aan zijn erelijst toe te voegen, 6-3, 6-4 en 6-2. “Mijn beste dag van het toernooi”, constateerde de tweedejaars professional na het winnen van zijn eerste officiële titel.

Het graveltoernooi in Parijs groeide de afgelopen twee weken uit tot een evenement waarin de titelkandidaten sneuvelden en nieuwe sterren voor het voetlicht traden. Kuerten was de grootste blikvanger. De Braziliaan bewees in Parijs een compleet tennisser te zijn. Gezegend met een sterke opslag en een soepele armzwaai trok Kuerten in elk duel onbevangen ten strijde. Ontzag voor gevestigde namen kende hij niet en in de slagenwisselingen trok hij steeds het initiatief naar zich toe. Tegenstanders wisten zich geen raad met zijn voluit geslagen fore- en backhand.

Kuerten deed gisteren met Bruguera wat hij eerder in het toernooi met Dosedel, Bjorkman, Muster, Medvedev, Kafelnikov en Dewulf had gedaan: hij overweldigde de 26-jarige Spanjaard met agressief aanvalsspel en verslapte geen moment. “Ik had verwacht dat ook hij vandaag zijn ups en downs zou hebben, maar daar was geen sprake van”, zei de Catalaan die deze week op zijn favoriete ondergrond voor het eerst in drie jaar weer van zich deed spreken.

Behalve een groot tennisser bleek Kuerten in Parijs ook een kleurrijke verschijning. Met zijn geel-blauwe kleren en blauwe schoenen stal hij de show op Roland Garros, al bleek de wedstrijdleiding niet gecharmeerd van de paradijsvogel. Voorafgaand aan het duel met Medvedev verzocht de organisatie hem om voortaan 'iets wits' aan te trekken. Kuerten verweerde zich met de mededeling dat zijn kledingsponsor hem met de bonte uitdossing had opgezadeld. In zijn eerstvolgende partij volstond hij met een witte in plaats van een gele bandage om zijn haren. “Maar op Wimbledon zal ik grotendeels in het wit verschijnen”, beloofde hij.

Met zijn overwinning verdiende Kuerten ongeveer 1,3 miljoen gulden - ruim twee keer zoveel als hij tot dusverre bijeensloeg. Gisteren vertelde hij het prijzengeld veilig weg te zullen zetten op een bankrekening. “Ik heb momenteel alles wat mijn hart begeert. Een goed onderkomen en als ik de auto nodig heb, dan leen ik de wagen van mijn moeder.” Op de wereldranglijst maakt hij vandaag een sprong van de 66ste naar de 15de plaats en in september is hij een van de zestien deelnemers aan de Grand Slam Cup. “Voor de buitenwereld verandert er na vandaag misschien het een en ander, maar ik zal proberen om mezelf te blijven. Dat betekent wedstrijden winnen.”

Kuertens zegetocht begon een maand geleden in Brazilië. Met slechts twee graveloverwinningen op zak vloog hij direct na zijn uitschakeling in de eerste ronde van het toernooi in Hamburg terug naar zijn vaderland. Daar schreef hij zich in voor een challenger-toernooi in Coritiba, dat hij vervolgens moeiteloos won. Zelfverzekerd arriveerde hij ruim twee weken geleden in Parijs. Uit bijgeloof besloot hij zich na de toernooizege in Brazilië niet meer te scheren. “Ik knip het af en toe een beetje bij, dat is alles.”

Zijn zelfvertrouwen in Parijs kreeg naar eigen zeggen een impuls toen hij in de tweede ronde won van Jonas Bjorkman, de Zweed die op bijna alle ondergronden uit de voeten kan. Coach Larri Passos vertelde Kuerten na afloop dat hij iedere speler kon verslaan. “Vanaf dat moment geloofde ik in mezelf”, zei Kuerten, die in de loop van het toernooi steeds zelfverzekerder werd. “Ik ben verheugd, maar nog niet tevreden”, luidde vrijdag zijn commentaar na zijn zege op Filip Dewulf in de halve eindstrijd.

Kuerten is de eerste Braziliaan die de finale van een grandslamtoernooi bereikte. Aan de vooravond van de finale kreeg de tennisser een fax van Pelé. De voormalige voetbal-ster, tegenwoordig minister van Sport, wenste zijn landgenoot succes. Pelé sloot deelde daarmee in de euforie die de laatste dagen op gang kwam in het Zuid-Amerikaanse land. Gisteren woonden enige tientallen Brazilianen de finale bij, onder wie voetballer Raï die bij Paris-St. Germain speelt. Kuerten: “Maar ik ben nog lang geen Ronaldo.”

Kuerten, zoon van Duitse emigranten, begon op zijn achtste met tennis. Daarnaast deed hij aan voetbal en basketbal. Voor beide sporten bleek hij weinig aanleg te hebben. “Ik kwam tot de ontdekking dat de bal veel te groot was voor mij”, vertelde hij anderhalve week geleden. Onder leiding van zijn broer Rafael, tennisleraar in Kuertens woon- en geboorteplaats Florianopolis, bekwaamde hij zich in de sport met bal en racket. “Er valt nog een hoop te verbeteren. Misschien moet ik wat vaker naar het net”, zei Kuerten gisteren in zijn nabeschouwing.