Bertie Ahern; Grondlegger Ierse economische succes

LONDEN, 9 JUNI. Als Bertie Ahern, leider van Fianna Fail, erin slaagt de komende weken voldoende steun voor zijn coalitie met de Progressive Democrats te vinden, wordt hij de eerste Ierse premier die gescheiden van zijn vrouw woont en met zijn vroegere secretaresse samenleeft.

Die combinatie zou zes jaar geleden nog fataal zijn geweest voor zijn politieke carrière. Zijn succes laat zien hoe snel en hoe ingrijpend de van oudsher conservatieve, katholieke Ierse maatschappij veranderd is.

Met zijn 45 jaar zou hij de jongste premier worden in de historie van de republiek. Maar die hoofdprijs heeft hij eerder binnen handbereik gehad. Drie jaar geleden volgde hij premier Albert Reynolds op als leider van Fianna Fail, nadat een coalitie tussen die partij en Labour uiteen was gevallen omdat Reynolds grove fouten bij de uitwijzing van een pedofiele priester had gemaakt. Na het terugtreden van de premier leek de coalitie tussen Fianna Fail en Labour weer te lijmen, met Ahern als premier. Maar op het allerlaatste moment koos Labour toch voor samenwerking Met Fine Gael, de grote rivaal van Fianna Fail.

Bertie Ahern stond vroeger bekend als “de man in het windjak” maar tegenwoordig gaat hij uitsluitend in snel gesneden maatkostuums gekleed. Hij kan bogen op een ruime politieke ervaring. Als 26-jarige drong hij tot het parlement door en sindsdien heeft hij alle belangrijke kabinetsposten bekleed, van minister van Werkgelegenheid via minister van Buitenlandse Zaken tot minister van Financiën. Vooral in die laatste functie maakte hij in de beginjaren negentig grote indruk. Hij drong het uit de hand gelopen begrotingstekort terug en kwam tot voor Ierland uiterst gunstige financiële afspraken met de Europese Unie. Daarmee geldt hij als één van de grondleggers van het Ierse, economische succes.

Ahern is een protégé van Charles Haughey, de voormalige 'Godfather' van de Ierse politiek die in 1992 zijn premierschap moest neerleggen omdat hij werd verdacht van corruptie. Haughey staat terecht omdat hij 1,2 miljoen Ierse pond aan smeergeld zou hebben aangenomen van een supermarktgroep. Maar in tegenstelling tot veel andere Ierse politici is Ahern nooit in verband gebracht met fraude. Ook door zijn eenvoudige afkomst en zijn gemakkelijke manier van omgaan, geniet hij bij brede lagen van de bevolking grote populariteit.

Ex-premier John Bruton noemde Ahern anderhalve week geleden nog “de meest overschatte partijleider” van Ierland. In een televisiedebat tussen de twee leiders van de grootste Ierse partijen legde Ahern het vorige week woensdag tegen Bruton af. Maar volgens Brendan O'Leary, professor in de politicologie aan de London School of Economics, werkt de zwakke presentatie van Ahern misleidend. De hoogleraar noemt Ahern “een uitstekende onderhandelaar en bruggenbouwer” en “iemand die het vredesproces in Noord-Ierland vooruit helpen kan”.