Hingis verlost van twijfels na zege op Seles

PARIJS, 6 JUNI. Vol twijfels arriveerde Martina Hingis twee weken geleden na een lange blessureperiode in Parijs. Bij aankomst in haar favoriete stad werd de 16-jarige tennisster in beslag genomen door twee prangende vragen. Was ze weer in staat om te tennissen en zo ja, kon ze haar oude niveau in ere herstellen? Gisteren gaf de Zwitserse zelf het antwoord. “We hebben beiden een fantastische wedstrijd gespeeld en ons beste spel laten zien”, sprak Hingis na het bereiken van de finale op Roland Garros.

In een hoogstaand duel, veruit de beste vrouwenpartij na elf dagen tennis bij de Open Franse kampioenschappen, won de nummer één van de plaatsingslijst gisteren in twee uur en achttien minuten van Monica Seles, 6-7 (2-7), 7-5 en 6-4. “Martina laat adembenemend tennis zien”, zei Seles, de voormalige nummer één van der wereld en drievoudig kampioene op het gravel van Roland Garros. “Ondanks alle druk van buitenaf weet ze keer op keer het beste uit zichzelf naar boven te halen. Ik noem dat fantastisch.”

Voor de eerste keer sinds haar terugkeer in het profcircuit trof Hingis gisteren een tegenstandster van formaat. De Zwitserse doorstond de krachtproef met glans. Afgezien van de tiebreak in de eerste set waarin ze ten onder ging door een gebrek aan concentratie, vond ze telkens het juiste antwoord op de harde en verraderlijke backhand van Seles. Hingis anticipeerde sterk, varieerde naar hartelust en toonde op cruciale momenten haar grote gaven. “Ze benutte de belangrijke punten beter dan ik. Ze heeft een geweldige touch. Een tegenstander weet pas op het allerlaatste moment waar die bal naar toe gaat”, aldus Seles.

Hingis tuimelde op 21 april van haar paard. Na deze lelijke val meldde de nummer één van de wereld zich bij een arts. Die constateerde een beschadiging aan de linkerknie en adviseerde de tennisster een medische ingreep. Hingis volgde het advies op, trok zich terug voor de toernooien in Hamburg, Rome en Berlijn en beleefde zes tennisloze weken. Het was de zwaarste periode uit haar prille carrière.

Hingis speelt in Parijs niet tegen Steffi Graf, de Duitse die zij in maart opvolgde als de nummer één van de wereld. De gehoopte droomfinale in de honderdste editie van het vrouwentoernooi op Roland Garros werd onmogelijk toen Graf dinsdag verloor van de Zuidafrikaanse Amanda Coetzer. De laatste keer dat Hingis en Graf tegenover elkaar stonden was in november in de finale van de Masters. Toen trok Graf aan het langste eind.

Hingis kon gisteren haar geluk niet op. Op haar overtuigende zege in de kwartfinale, op oud-winnares Arantxa Sanchez-Vicario, volgde een nog indrukwekkender optreden tegen Seles. Vergeten was alle ellende van de afgelopen weken. De overwinning gaf haar zelfs meer vreugde dan haar eerste grandslamzege, de Australian Open in januari in Melbourne. “Omdat ik niet wist wat ik van mezelf kon verwachten in dit toernooi na een langdurige afwezigheid.”

Tegenslagen in het leven van Hingis beperken zich tot de val van een paard. Gisteren behaalde ze haar 37ste opeenvolgende overwinning. Aan de reeks lijkt voorlopig geen einde te komen. “Ik heb een grote kans het toernooi te winnen.” Het record is in handen van Graf. De Duitse boekte tien jaar geleden een ongeslagen serie van 45 overwinningen op rij.

Hingis is in veel opzichten de opvolgster van Seles die in haar tienerjaren de successen eveneens moeiteloos aaneenreeg. De voormalige Servische won zeven jaar geleden het graveltoernooi in Parijs toen ze zestien jaar en zes maanden oud was. Hingis, geboren op 30 september 1980, onderstreepte gisteren haar bewondering voor Seles. “Toen ik klein was, was zij altijd min of meer mijn idool. Haar uitmuntende spel sprak mij aan.”

Hingis vindt morgen in de tweede grandslamfinale uit haar loopbaan Iva Majoli tegenover zich. De 19-jarige Kroatische, de nummer negen van de wereld, versloeg gisteravond Amanda Coetzer met 6-3, 4-6 en 7-5. Hingis en Majoli speelden drie keer eerder tegen elkaar, zij het nooit op gravel. Majoli won ruim een jaar geleden de eerste ontmoeting op een indoorbaan in Tokio, Hingis de laatste twee duels op het tapijt van New York en dat van Parijs.

Het duel tussen Coetzer en Majoli stelde ernstig teleur. De armzalige vertoning was voor sommige toeschouwers aanleiding het centre court voortijdig te verlaten. Het treffen tussen de nummer negen (Majoli) en elf (Coetzer) van de plaatsingslijst werd ontsierd door een opeenstapeling van fouten en servicebreaks. Coetzer, drie dagen terug nog te sterk voor titelverdedigster Graf, verloor elf keer haar opslag. Majoli kreeg negen breaks tegen. Geen van beiden wenste na afloop te spreken van een bedroevend duel.

Majoli, gedrild op de Amerikaanse tennisacademie van Nick Bolletieri, kwam nog nooit zover bij een grandslamtoernooi. Ongeacht de uitkomst van de finale maakt de Kroatische maandag een sprong op de wereldranglijst, van de negende naar de vijfde plaats. Majoli acht zich tegen Hingis allesbehalve kansloos. “In finales is alles mogelijk. Voor mij is Martina net als iedere andere speelster aan de andere kant van het net.”

Jacco Eltingh en Paul Haarhuis zijn gisteren uitgeschakeld in de halve finales van het dubbelspel bij de Open Franse tenniskampioenschapen. Het Nederlandse duo verloor 's avond in twee sets van Jevgeni Kafelnikov en Daniel Vacek, 7-6 (7-4) en 7-6 (7-3). Het Russisch-Tsjechische koppel nam vorig jaar de titel op Roland Garros over van Eltingh en Haarhuis. In de finale spelen de titelhouders morgen tegen Todd Woodbridge en Mark Woodforde. De als eerste geplaatste Australiërs wonnen met 4-6, 6-4 en 6-3 van het Argentijnse dubbel Lucas Arnold-Daniel Orsanic. Ook Manon Bollegraf werd gisteren uitgeschakeld. In de halve finales van het gemengd-dubbelspel verloor de Nederlandse routinier met haar Amerikaanse partner Rick Leach van Lisa Raymond en Patrick Galbraith uit de Verenigde Staten, 4-6, 6-2 en 6-3.