Engelse cricketers verrassen Aussies bij start testmatch

DEN HAAG, 6 JUNI. Na jaren van wanhoop en tegenslag is de stemming in cricketend Engeland binnen twee weken tijd compleet omgeslagen. Het oppermachtige elftal van Australië, officieus wereldkampioen, arriveerde vorige maand in Engeland om de nummer zes van de wereldranglijst nog maar eens zijn plaats te wijzen. Zoals ze dat recent met Zuid-Afrika en de West-Indies hadden gedaan. Maar tot stomme verbazing van de Engelsen bleken de Australiërs in de voorbereiding op een lange zomer, met zes vijfdaagse testmatches in het verschiet, moe, geblesseerd, maar vooral: uit vorm.

Gisteren begonnen beide landen in Birmingham aan de eerste dag van de eerste test om de Ashes, de trofee voor de winnaar. Sinds 1880 speelden Australië en Engeland 135 van deze vijfdaagse wedstrijden op Engelse bodem. Beide landen wonnen er tot dusverre 38, terwijl er 59 in een draw eindigden.

De suprematie van Australië was het laatste decennium overweldigend. Tekenend voor het klasseverschil zijn de Australiërs die deze zomer wél in Engeland spelen, maar níet voor het nationale team. In de Engelse competitie steken 'tweederangs' spelers als Stuart Law (Essex), Matthew Hayden (Hampshire) en Darren Lehmann (Yorkshire) met kop en schouders boven hun Engelse teamgenoten uit. De laatste testserie in Engeland, in 1993, wonnen de 'Aussies' afgetekend met 4-1.

Zo gemakkelijk zal het niet meer gaan. Geoffrey Bocoytt, Yorkshire-man, voormalig test-speler en tegenwoordig televisiecommentator voor de BBC, verkneukelde zich in de aanloop naar de wedstrijd al over de onzekerheid die in de Australische ploeg is geslopen. “Eindelijk is er eens iets aan de hand bij de tegenstander, en niet bij Engeland”, zei hij.

Het is inderdaad stil geworden in het doorgaans zo zelfverzekerde Australische kamp. Grootste zorg is aanvoerder Mark Taylor, die hopeloos uit vorm is. In de vier duels die Australië sinds de aankomst in Engeland speelde, scoorde de 32-jarige Taylor slechts 98 runs. Verder is het elf testmatches en achttien maanden geleden sinds hij voor de laatste keer vijftig runs maakte.

Desondanks weigerde Taylor terug te treden. Tot grote hilariteit van de Engelsen en tot onbegrip van veel legendarische Australische cricketers die Taylor publiekelijk opriepen deze zomer iets anders te gaan doen. Voormalige sterren als Allan Border, Bob Simpson en de gebroeders Greg en Ian Chappell pleitten voor een promotie van vice-captain Steve Waugh om op die manier een Australische ramp op Engels grondgebied te voorkomen. “Het kost me maar één wedstrijd om iedereen zijn kop te laten houden”, verweerde Taylor zich.

Australië verloor in de aanloop van de bescheiden Engelse counties Derbyshire en Worcestershire. Anderhalve week geleden werd het team in drie eendaagse wedstrijden verpletterd door Engeland zelf. Hoogtepunten daarbij waren de optredens van de gebroeders Adam en Ben Hollioake, die de Australische bowlers alle hoeken van het veld lieten zien. Het publiek en de Engelse media omarmden hun nieuwe helden en vergaven hen snel het feit dat de Hollioake's in Australië zijn geboren. Overigens werden de twee broers wegens gebrek aan ervaring niet voor de testmatch opgeroepen.

Mark Taylor's criticasters kregen gisteren gelijk. De start van Australië was desastreus. Van het ongekend lage totaal van 118 runs in de eerste innings scoorde de aanvoerder er 7 voordat hij werd gevangen door debutant Butcher. Het was aan Shane Warne (47 runs) te danken dat de Australiërs, na een stand van 54 voor 8, niet helemaal voor schut werden gezet door de Engelse bowlers. Andy Caddick nam vijf van de tien wickets.

Engeland begon vanochtend de tweede dag al met een comfortabele voorsprong. Dankzij Nasser Hussein (80 not out) en Graham Thorpe (83 not out) bereikten de Engelsen gisteravond een score van 200 voor het verlies van slechts drie wickets.