'Surfer Guga' met wondertennis in halve finale

PARIJS, 4 JUNI. Aan het begin van de vijfde set richtte Jevgeni Kafelnikov zich met een schuin oog tot zijn coach. Het was een blik vol vertwijfeling van de tennisser die vorig jaar Parijs aan zijn voeten kreeg, maar gisteren besefte dat zijn uitschakeling onafwendbaar was. Amper twintig minuten later stonden de cijfers 6-1, 5-7, 2-6, 6-0 en 6-4 op het scorebord en verliet de 23-jarige Rus met gebogen hoofd het Court Central.

Titelverdediger Kafelnikov moest gisteren in de kwartfinales van de Open Franse tenniskampioenschappen zijn meerdere erkennen in Gustavo Guga Kuerten, een twintigjarige Braziliaan met een wilde haardos die dezer dagen ogenschijnlijk moeiteloos de ene na de andere zege boekt. Vrijdag versloeg hij oud-kampioen Thomas Muster, drie dagen later won hij van een andere gravelspecialist, de Oekraïener Andrei Medvedev.

Na de overwinning van Kuerten op Kafelnikov, de nummer drie van de plaatsingslijst, is Sergi Bruguera de enige overgebleven geplaatste (16) speler. De tweevoudige kampioen uit Spanje speelt vandaag in de kwartfinales tegen de Marokkaan Hicham Arazi.

Voor Kuerten, de nummer 66 van de wereld, gloort bij zijn tweede Roland Garros een plaats in de finale. Tot gewaagde uitspraken liet de bedwinger van Kafelnikov zich gisteren niet verleiden. “Ik leef van wedstrijd tot wedstrijd. Vanavond neem ik rust en ga ik naar de voetbalwedstrijd tussen Frankrijk en Brazilië kijken.”

Kuertens woorden volgden op een wedstrijd waarin hij de regerend kampioen voortdurend onder druk zette en hem na de derde set geen moment de kans gaf om de wedstrijd naar zijn hand te zetten. De Braziliaan dwong zijn tegenstander in de slotfase tot fouten en won zelf zijn servicegames met groot gemak. “Ik liet Kafelnikov rennen in plaats van omgekeerd”, zei Kuerten na afloop.

Streed hij twaalf maanden geleden nog in een onbeduidend Challenger-toernooi, vrijdag staat Kuerten als eerste Braziliaan (van Duitse afkomst) in de tennisgeschiedenis in de halve finales van een grandslamtoernooi. Met zijn zege op Kafelnikov verbeterde hij de prestatie van landgenoot Thomas Koch die in 1968 de kwartfinales bereikte in Parijs. Kuerten vindt overmorgen Filip Dewulf tegenover zich. De Belg is ook bezig aan een opmerkelijk toernooi. Na zijn overwinning op gravelspecialist Alex Corretja ontdeed Dewulf zich gisteren vrij eenvoudig van Magnus Norman, de Zweed die vrijdag Pete Sampras tot overgave dwong: 6-2, 6-7 (7-2), 6-4 en 6-3.

In tegenstelling tot Dewulf beschikt Kuerten over een onorthodoxe stijl, een speltype dat zich het beste laat omschrijven als wondertennis. Van druk zegt hij nooit gehoord te hebben. Wie hem de afgelopen dagen op de baan tekeer zag gaan, begrijpt wat hij daarmee bedoelt. Kuerten staat in Parijs onbevangen op het gravel. “Wat heb ik te verliezen? Een tenniswedstrijd. Meer niet”, zei hij gisteren in de Franse sportkrant L'Equipe.

Met zijn sterke fore- en backhand vormt hij intussen de schrik van iedere tegenstander. In beide slagen legt hij zijn volle gewicht en hoewel hij niet buitensporig zwaar is (82 kilogram), scheren de ballen als raketten over het net. “Hij is een liefhebber van de big shots”, aldus Kafelnikov. “Alleen wie erin slaagt zijn klappen te beantwoorden maakt kans tegen hem.”

Kuerten kan ook vertrouwen op een harde en zuivere opslag. Een wapen waar Kafelnikov evenmin vat op kreeg. Bij zijn services laat de Braziliaan zich niet leiden door de ongeschreven wetten van het vak. Waar bijna iedere speler voor zekerheid kiest en de tweede opslag minder hard slaat, kiest Kuerten voor een even simpele als doeltreffende strategie: zowel de eerste als de tweede service zo hard mogelijk over het net slaan. “Niet nadenken, gewoon slaan”, luidt het strijdplan van Kuerten. Gisteren sloeg hij zestien aces.

Kuerten noemt zijn verbluffende slagkracht een aangeboren talent. “Het gaat niet om kracht, maar om de snelheid in je arm.” Gevraagd naar het geheim van zijn succesvolle speelstijl verwees hij naar de grote namen uit het profcircuit. “Ik kijk voortdurend naar hen om te zien wat ik kan leren. De service van Ivanisevic bijvoorbeeld, of de forehand van Courier.”

Net als in de duels tegen Muster en Medvedev bewoog Kuerten zich gisteren quasi-nonchalant over de baan. Tussen de slagenwisselingen door sjokte hij met afhangende schouders en knikkende knieën over het gravel. De Braziliaan beschikt over een tenger postuur en heeft op het eerste gezicht meer weg van een surfer dan van een volwassen tennisprof. “Ik heb niet zoveel spieren. Daarom ben ik na afloop ook nooit zo moe”, glimlachte hij gisteren.

Zijn partij tegen Kafelnikov meegerekend heeft Kuerten in Parijs al ruim twaalf uur op de baan doorgebracht. Maar wie denkt dat Kuerten na het spelen van 22 sets aan het einde van zijn latijn is, komt bedrogen uit. “Ik heb nergens last van. Sinds mijn overwinning op Medvedev bruis ik van de kracht en energie.”

Mocht Kuerten doordringen tot de finale, dan wacht de kleurrijke Braziliaan bij een volgende gelegenheid ongetwijfeld niet hetzelfde lot als Kafelnikov. Ondanks zijn zege van vorig jaar blijkt de Rus een grote onbekende aan de poorten van Roland Garros. Overal moet hij zijn spelerskaart laten zien. “Alsof ik hier vorig jaar niet stond”, mopperde Kafelnikov.