Piloot in de war over luchthaven Madras

NEW DELHI, 4 JUNI. Een Saoedische piloot keek maandagmorgen vreemd op toen hem duidelijk werd dat hij zijn Boeing-747 met 331 passagiers aan boord niet op de luchthaven van Madras had neergezet, zoals hij had gedacht, maar op een 10 kilometer verderop gelegen militair vliegveld.

De vergissing werd de inzittenden bijna fataal, want de landingsbaan op het militaire vliegveld is maar half zo lang als de voor Boeings voorgeschreven lengte. Door snel neer te komen en gierend te remmen slaagde de piloot er in net voor het einde van de baan tot stilstand te komen. Wel liep het toestel enige lekke banden op.

Het is nog steeds een raadsel hoe de piloot zich zo heeft kunnen vergissen, te meer omdat hij van tevoren was gewaarschuwd dat er een militair vliegveld in de buurt was. De piloot had toestemming gekregen 'op het oog' in plaats van 'op de radar' te landen. Toen hij voor het eerst boven het militaire vliegveld opdook, vuurden militairen rode lichtkogels af ten teken dat hij daar niet mocht landen. Na wat rondgecirkeld te hebben, zette hij kort daarop ondanks een regen van nieuwe lichtkogels zijn Boeing alsnog aan de grond.

De Indiërs breken zich nu het hoofd, hoe ze het toestel van Saudi Airways weg moeten krijgen. Het is zeer riskant van zo'n korte startbaan op te stijgen. Bij een soortgelijk geval in 1973 in Bombay werd een Japanse DC-8 uiteindelijk als schroot opgeruimd.

Het is de tweede keer in een half jaar dat Saudi Airways in India in opspraak raakt. In november kwam een Boeing-747 in de lucht ten westen van New Delhi in botsing met een toestel van Kazakh Airways, met als gevolg 349 doden.