Nigeria opent in Freetown aanval op militair regime

FREETOWN, 2 JUNI. Nigeriaanse vredestroepen zijn in gevecht geraakt met opstandige militairen in Sierra Leone. Vroeg in de ochtend openden Nigeriaanse oorlogsbodems het vuur op hoofdstad Freetown. Even later begonnen gevechten rond een strandhotel waar zo'n duizend Westafrikanen een veilig heenkomen hebben gezocht. De Nigerianen zijn daar sterk in de minderheid en vrezen onder de voet te worden gelopen.

Na een kort vuurgevecht verdreven Nigeriaanse troepen hun tegenstanders vanochtend van vliegveld Lungi. Volgens een Nigeriaanse legerwoordvoerder wordt het vliegveld gebruikt om versterkingen aan te voeren. De rebellerende militairen riepen aanhangers op om te betogen tegen de interventie.

Vannacht liepen de onderhandelingen met de militairen vast. “Telkens als we het eens werden, was er niemand om het akkoord te ondertekenen”, aldus een bemiddelaar. Diplomaten meldden gistermiddag al een overeenkomst te hebben gesloten. De verjaagde president Ahmad Tejan Kabbah zou terugkeren uit buurland Guinee en in ruil ministers ontslaan die de woede van het leger hadden gewekt. Westafrikaanse vredestroepen zouden strategische punten in Freetown bezetten, voor de coupleiders zou asiel worden gezocht.

Later op de dag lieten de opstandige militairen echter via de radio meedelen dat een raad van twintig man is benoemd onder voorzitterschap van coupleider majoor Johnny Paul Koroma. In die raad zijn drie leden van het rebellenleger Revolutionary United Front (RUF) opgenomen, waaronder RUF-leider Foday Sankoh als vice-voorzitter. Sankoh, een revolutionaire mysticus die in 1991 met Liberiaanse hulp een opstand begon, zit gevangen in Nigeria. Diplomaten wuifden die aankondiging weg. “Het is het herschikken van de dekstoelen op de Titanic”, zei een van hen.

De regionale grootmacht Nigeria, die in het kader van de Westafrikaanse vredesmacht ECOMOG zo'n 3.000 man heeft overgebracht naar Sierra Leone, liet al eerder weten de staatsgreep van vorige weekeind desnoods met geweld ongedaan te maken. Dit weekeind werd de vredesmacht met hulptroepen uit Guinee en Ghana versterkt.

Gisteren zijn ook de laatste buitenlanders uit Sierra Leone geëvacueerd. De Amerikanen haalden met helikopters 900 buitenlanders uit een hotel, Frankrijk pikte 185 vluchtelingen op van een strand. In Freetown is een week na de staatsgreep de chaos compleet. Soldaten trekken in open vrachtwagens schietend en plunderend door de stad. Burgers blijven massaal thuis, zowel uit protest tegen de coup als uit angst in gevechten verzeild te raken. Soldaten van het RUF zijn de stad binnengestroomd. Volgens waarnemers groeit de animositeit tussen RUF-soldaten en opstandige militairen. Dit weekeind zouden twee doden zijn gevallen bij een onderlinge schietpartij in het militaire hoofdkwartier.

De coupplegers verwijten president Kabbah dat hij een vredesakkoord uit 1996 met het RUF niet heeft uitgevoerd en etnische spanningen in het land heeft aangewakkerd. Kabbah zou te sterk hebben geleund op Kamajor-milities, die tegen het RUF vechten maar ook een tegenwicht tegen het leger vormen. De Kamajor zeggen dat hun voedselsituatie te penibel is om naar Freetown op te rukken. (AFP, AP, Reuter)